Последняя битва (Д. Ю. Суслин)

Силы зла, которые своим волшебством разбудил Женя, пытаются уничтожить уже не только его самого и его друзей, но и всю землю. Теперь опасность грозит всем и всему. Под власть Антессера и его слуг уже попадает куда большая территория, чем только Женин город. Злодей наступает и уже овладевает почти всей европейской равниной, и в его задачу входит захватить всю планету. Если силам зла это удастся, то всему придет конец. Даже Страна Остановленного времени перестанет существовать. Юный волшебник Женя – Принц Белой башни, и его друзья отправляются спасать похищенную девочку Машу и весь мир.

Оглавление

Из серии: Страна Остановленного времени

* * *

Приведённый ознакомительный фрагмент книги Последняя битва (Д. Ю. Суслин) предоставлен нашим книжным партнёром — компанией ЛитРес.

Купить и скачать полную версию книги в форматах FB2, ePub, MOBI, TXT, HTML, RTF и других

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ

СПАСТИ ПРИНЦЕССУ

Глава первая

РАЗДВОЕНИЕ

Женя смотрел на своих друзей. После тяжелых испытаний все они собрались вместе. Он сам, его сестра Катя, два друга и одноклассника Лешка Мухин и Вадик Лоханкин, и конечно же Крис и Друль, которые прибыли на его зов из Страны Остановленного времени.

Не было только Маши.

И теперь вместо того, чтобы отдохнуть и поразмыслить над создавшимся положением, они должны были отправиться к ней на выручку. Но как это сделать? Враги могучи и опасны, а самое главное они только этого и хотят, чтобы он покинул Золотую башню и попал к ним в руки.

Что же делать?

Задача была невероятно трудной и требовала немедленного разрешения. Времени у них не было. Если за три дня они не освободят девочку, она погибнет. Антессер не оставил ему выбора.

Может быть, послать друзей? Нет, невозможно. Без него они погибнут. Значит, идти должен будет он и только он.

– О чем задумался? – спросила его Катя.

– Думаю, что делать, – вздохнул мальчик.

– А что тут делать? – удивился Вадик Лоханкин, – Надо идти на выручку.

– Легко сказать! – Женя задумчиво смотрел за пределы золотого купола, который закрывал башню, в которой они все находились. – Как только мы выйдем отсюда, они на нас набросятся и уничтожат.

– Они с тобой не справятся! – воскликнул Вадик. – У тебя же волшебный меч. Как ты им всех разогнал!

– Это так, – сказал Женя. – Но все получилось, потому что они не ожидали этого. Теперь они знают и ждут, и поэтому уже готовы сразиться с Мечом.

– Но ты же волшебник!

– А там колдуны. И их очень много, и с каждым часом их сила растет.

– А твоя сила? – поинтересовался Друль. – Как ты себя чувствуешь?

Женя прислушался к себе, потом ответил:

– И моя сила растет.

– Вот видишь! – обрадовался Вадик.

– Но силы все равно не равные. Их очень много. А еще больше у них помощников. Нам не добраться до Отеля.

– Но ведь идти все равно надо! – Это в разговор вступила Катя.

– Надо.

– Вот мы и пойдем с Крисом. Мы им все равно не нужны. Им нужен ты, и поэтому тебе лучше всего будет оставаться здесь. А мы доберемся до Отеля и освободим Машу. Верно, Крис?

Крис согласно кивнул головой:

– Конечно.

– Правильно! – обрадовался Вадик Лоханкин. – И я пойду с вами.

– Безумная идея, – покачал головой Женя. – Вы погибнете и ничего не сделаете. – Он повернулся к Друлю. – Скажи им, Сладкоежка.

Друль почесал ухо и грустно улыбнулся:

– Да, дела обстоят не самым блестящим образом. Простому существу вне пределах этого сада и башни делать нечего. Но и здесь мы не продержимся очень долго. Рано или поздно, но их силы вырастут до такой степени, что они прорвут оборону и одолеют нас.

Все замолчали. Слова Друля повергли всех в уныние. Враг был сильнее их, но самое страшное, что они не знали, как выйти из такого положения. Оно казалось безвыходным. И поэтому им нужно было во что бы то ни стало этот выход найти.

Все стали думать. Маленький отряд из шести смельчаков, которым предстояло противостоять ордам зла. Сели в круг, как индейцы, сложили по-турецки ноги и уставились друг на друга.

– Прямо как на военном совете, – заметил Вадик.

– А это и есть военный совет, – ответил рассудительный Лешка Мухин.

– Ты же у нас умный, Мухин, – заметил Вадик. – Придумай что-нибудь.

– Я думаю.

– Вот и думай. А то мне совсем ничего не думается. Эх, тяжело быть двоечником. Сюда бы нам Виолетту. Она бы быстро все организовала. А еще лучше, мы бы ее на Антессера выпустили бы. Ему бы никакое волшебство не помогло.

Несмотря на трагичность ситуации все улыбнулись. Даже Крис и Друль, которые понятия не имели, кто такая Виолетта.

А Вадик схватил свою голову обеими руками и стал усиленно соображать. От напряжения он даже стал раскачиваться взад вперед.

– Может прорыть подземный ход до Отеля? – простонал он, прекрасно сознавая, что говорит глупость. – Достать экскаватор и прорыть.

Все посмотрели на Вадика с досадой. Все, кроме Жени. У него заблестели глаза, и даже появилась на лице улыбка.

– Это идея! – воскликнул он.

На него посмотрели с недоумением. Что за глупость?

– Какая же это идея? Отель слишком далеко, чтобы рыть до него подземный ход, – с досадой сказала Катя и махнула рукой. – Тут тебе никакое волшебство не поможет. Тут работать надо. Мы копать до старости будем вшестером. Как граф Монте-Кристо.

– Не надо копать! – закричал Женя.

– А что же? Неужели вы с Друлем наколдуете?

– И колдовать ничего не надо. Подземный ход уже есть!

– Как так есть? – Все удивленно уставились на Женю.

– А так. Мы же с вами в городе живем. Так?

– Ну, так.

– А раз так, то под землей тянутся коммуникации. Канализация, трубы, электропроводка. Понимаете? А еще под домами подвалы. Наш город изменился, значит то, что находится под землей, изменилось тоже. Ну конечно! И как это я сразу не догадался?

И тут все начали понимать его.

– Ты хочешь сказать, что под землей тоже есть город? – спросил Крис?

Женя кивнул. А Друль вместо него ответил:

– Да под землей всегда кипит жизнь. Где бы это не было. Так же как и в море, и в небе, и в горах и в пустыне.

– Жаль, что у нас нет метро, – вздохнула Катя.

– Но у нас есть катакомбы, известняковые пещеры и подземные реки, – сказал Лешка Мухин и поднял вверх указательный палец. – А это значит, что Женькина теория вполне оправдана и реальна.

– Конечно! – Женя от возбуждения даже вскочил на ноги. И все сделали то же самое. – И мы пойдем к Отелю не по поверхности земли, где нас ждут, а под землей. Антессеру никогда в голову не придет, что мы осмелимся пойти этим путем, и поэтому он опасен менее всего. Потому что нас там не ждут.

– Здорово придумал! – Вадик так хлопнул Женю по плечу, что тот чуть не упал. – А ты уверен, что внизу есть ход?

– Да, я даже чувствую его. Но проверить на всякий случай надо. Кто это сделает? Пойдем все вместе. Нам нельзя пока разлучаться.

И вшестером они побежали вниз, туда, где была подвальная дверь пожарной вышки. Шумно топая ногами, они сбежали по лестнице и выскочили во двор. Через мгновение они собрались около подвальной двери, на которой висел старый, насквозь проржавевший замок. Открыть его было делом минуты, и когда дверь распахнулась, на детей пахнуло холодом и сыростью. Это сразу охладило весь их горячий пыл. Катя поежилась. Несмотря на всю свою смелость и силу, она не очень-то хотела пойти в эту темноту, где, должно быть, водились мыши и крысы.

Но мальчишки не боятся мышей и крыс, и поэтому Женя и Вадик смело вошли в подвал, Крис, Друль и Леша за ними. Пришлось и Кате побороть свой страх перед подземельем и последовать за ними.

Да, Женя был абсолютно прав. Под землей был свой мир. Обширный и неизведанный. Целое подземное царство открылось их взорам. Широкие гроты, узкие и низкие коридоры, лабиринты пещер, все это открылось их глазам и терялось там вдали в сумраке подземелья.

Пока этот мир был пуст. Но ясно было, что он не необитаем. Там есть своя жизнь, и с ней предстоит познакомиться.

– Мы что пойдем прямо сейчас? – спросила Катя и крепко взяла Женю за руку.

Брат внимательно посмотрел на нее и отрицательно покачал головой:

– Нет. Мы еще не до конца все обсудили и не решили, кто останется здесь под куполом.

– Ну нет, я пойду с тобой, – не согласился с Женей Вадик. – Ни за что не пропущу самое интересное. Здесь я не останусь.

– А кто останется? – поинтересовался Крис.

Ребята уже хотели было заспорить по этому поводу, но Друль предостерегающе поднял вверх палец.

– Тихо! – прошептал он. – Здесь слишком сильное эхо. Нас могут услышать те, кому не полагается. Давайте поднимемся обратно наверх и обсудим все там.

Все с ним согласились. Вышли из подвала и закрыли за собой дверь. Только не стали ее запирать. Добрались до смотровой площадки и снова сели в кружок.

– Почему мы не пойдем все? – сразу спросил Женю Вадик.

– Да почему? – спросили Катя и Крис.

Друль ничего не сказал, а Лешка Мухин ответил за Женю:

– Если мы пойдем все, то в башне ни кого не останется, и враги сразу догадаются, что мы улизнули, и начнут нас искать. И найдут очень быстро. И тогда все это не будет иметь никакого смысла.

В этих словах была истина, с которой никто не осмелился спорить.

– Значит, мы должны разделиться? – спросила Катя.

Женя кивнул:

– На два отряда. Один во главе со мной пойдет выручать Машу, другой останется с Друлем и будет привлекать к себе внимание Антессера. Леша прав. Если в башне никого не будет, они сразу догадаются, в чем дело.

– Тогда давайте решать, кто куда пойдет, – с волнением в голосе сказал Вадик. – Чур, я в первом отряде!

– Тебе бы только играть, – укоризненно заметил ему Леша. – Может, я тоже хочу пойти с Женькой? Я пойду, а не ты.

– Почему это ты так решил?

– Решать буду я! – строгим голосом оборвал их спор Женя.

Ребята сразу притихли.

– К Отелю пойду я, Катя и Крис. Вы оба останетесь с Друлем.

Вадик чуть не заплакал.

– Возьми и меня с собой! Ну пожалуйста, Женя! Я понимаю, что все это не игрушки. Но все равно. Я хочу с тобой. Мне это нужно. Очень нужно. Поверь мне!

И он стал так умолять его, как никогда в жизни ни у кого ничего не просил. И так это было необычно и серьезно, что Женя задумался. Он вопросительно посмотрел на Криса и Катю.

– Что делать?

Катя с сомнением посмотрела на Вадика и пожала плечами.

– Если ему так нужно, пусть идет, – сказал Крис.

– Ладно, так и быть, – согласился Женя. – Ты пойдешь с нами. Друль, Лешка, вы справитесь вдвоем?

Друль задумался.

– Видишь ли, – сказал он. – Есть одна трудность.

– Какая?

– Если ты нас покинешь, боюсь, что колдуны сразу это почувствуют. Не позже, чем через час. Их не так легко провести.

– А ведь и вправду, – расстроился Женя. – Я об этом не подумал.

Неужели все напрасно?

Все сразу расстроились. Гениальный план разваливался на глазах.

– Выходит, что я не могу оставить башню, – сокрушенно сказал Женя, – и в то же время не могу отпустить вас без себя. Что же делать?

– Надо выбирать, – сказала Катя. – Либо ты идешь с нами, либо мы идем без тебя. Риск большой есть и там и там. Но иначе нельзя. Не можешь же ты раздвоиться.

И тут все замолчали. Катя, Вадик и Лешка уставились на Женю. Тот на них. И тут у него рот начал разъезжаться в улыбке, в глазах сразу запрыгали чертики.

– А почему это я не могу раздвоиться? – тихо произнес он. – Могу. Еще как могу!

– Разве это возможно? – с сомнением покачал головой Друль.

– Этого даже фея Вечной юности не может делать.

– А я могу.

– Он может, – подтвердили ребята. – И не только двоиться, но и троиться и четвертиться.

– Давай, Константинов, двоись, – сказал Вадик и на всякий случай отошел в сторону.

И Женя на глазах у изумленных друзей вдруг взял и раздвоился. Как в кино из него вдруг взял и вышел еще один точно такой же Женя и встал рядом. Вот только меча рыцаря Катерино у него не было.

– Ты остаешься здесь, – сказал Женя с мечом Жене без меча. Тот кивнул.

Глава вторая

В ЦАРСТВЕ ВЕЧНОГО МРАКА

Катя чуть не упала в обморок, когда это увидела. Одно дело видеть цирковое представление и думать, что все это фокусы, совсем другое, знать, что все происходит на самом деле.

Девочка кинулась к Женям и стала их тормошить и ощупывать. Как же так? Всегда у нее был один брат, и вдруг их теперь двое и при чем совершенно одинаковых. Она кидалась от одного к другому, а Жени стояли и хитро улыбались. Оба они были совершенно настоящие, из плоти и крови.

– Не могу поверить! – Наконец не выдержала девочка. – Женька! Ну когда кончатся твои шуточки?

Она чуть не плакала. Брат, вернее теперь уже братья кинулись к ней и стали ее успокаивать.

– Это ведь для дела, а не просто так, – говорил Женя с мечом.

– Конечно, – поддакивал Женя без меча, – когда спасем Машку, мы опять станем одним твоим братом. А пока другого выхода у нас нет.

Этот последний фокус Жени Константинова потряс всех. Никто не ожидал, что такое может быть на самом деле. Даже Друль. А больше всего маленького волшебника потрясло то, с какой легкостью Женя проделал это труднейшее колдовство.

– Ну, все! – радовался Вадик. – Теперь мы этому Антессеру покажем. Слышь, Женьки, а может, вы и меня раздвоите?

– И меня тоже, – тут же попросил Лешка.

Жени с сожалением покачали головой и хором, как близнецы в комедиях ответили:

– Других не могу, только себя.

Понемногу все пришли в себя и даже привыкли к тому, что Жень стало двое.

– Пора идти, – сказал Женя с мечом. – Мы и так уже потеряли столько времени.

С ним все согласились.

И вот настал тот миг расставания, когда первый отряд смельчаков должен был войти в подземное царство, чтобы добраться до Отеля, то есть до Черной башни. Удастся ли это? Сказать наперед было нельзя.

– Я войду первым, – прошептал Женя с мечом. – За мной Катя, потом Вадик, и последним Крис. Оружие держим наготове.

И не говоря больше ни слова, без всяких торжественных церемоний расставания, четверо детей вошли в подвальную дверь.

Женя без меча закрыл за ними дверь и повесил замок.

– Давай его закроем тройным заклинанием, – предложил он Друлю.

И они закрыли этот старый ржавый замок так, что кроме них теперь его уже никто и никогда не откроет. Затем они пошли обратно на смотровую площадку.

– Теперь мы должны устроить для наших друзей представление,

– сказал Женя Друлю и Леше, когда они все трое оказались наверху и окинули взглядом окружающее пространство. – Они должны быть уверены, что я здесь. И мы им это покажем.

– Так они нас и так прекрасно видят, – ответил Друль.

– Ну не сидеть же нам здесь как чучелам без дела!

– Дела скоро будут. – Друль кивнул в строну рыночной площади.

Женя и Лешка посмотрели в ту сторону и увидели, что в стане врага вновь началось интенсивное движение. Памятники и машины-динозавры ходили вдоль купола и внимательно его осматривали, всадники на двурогах гарцевали взад вперед, строились в отряды лучники и копьеносцы, среди них сновали люди в серых плащах и шляпах и раздавали какие-то указания, в небо снова поднялись стаи летучих людей. Мрак ходил темным волнами и накатывался на золотой защитный купол.

Враг готовился к нападению.

Женя смерил все это пристальным взглядом и покачал головой:

– Пока это все только для виду. Сил для атаки у них нет. Слишком много они их истратили, чтобы остановить время. До вечера нам совершенно нечего бояться.

Друль тоже внимательно смотрел на врагов.

– Во всяком случае, они кажется ничего не подозревают.

– Да, вовремя мы придумали трюк с раздвоением, – согласился с ним Женя.

– Интересно, как там наши? – вздохнул Лешка Мухин.

Женя на мгновение задумался, закрыл глаза и приложил правую руку к сердцу.

– Пока у них все в порядке, – сказал он. – Если что-то будет не так, я почувствую.

Когда группа особого назначения, как ее окрестил Вадик Лоханкин, вступила в подземный мир, ребят окутал сырой затхлый воздух и полная темнота. Когда за спиной захлопнулась дверь, стало еще темнее. Как в погребе. Женя почувствовал, как рука сестры вцепилась ему в плечо. Он сразу понял, в чем дело.

– Не стоит за меня бояться, – сказал мальчик и вытащил из ножен волшебный меч.

Сразу все вокруг осветилось белым светом ясного дня. И, странное дело, подземелье сразу перестало быть таким страшным. Сердца юных героев наполнились твердостью и решимостью идти вперед.

И они пошли. Один за другим, взявшись за руки. Сначала они шли по узкому коридору, который сначала спускался вниз почти на сто метров, затем свернул вправо и вывел их в подземный город.

– А как мы найдем дорогу? – спросил Вадик. – В какую сторону нам идти?

– Меч не покажет путь, – сказал Женя и вложил свой меч в ножны, потому что необходимость в нем отпала.

В подземной стране все было видно и так. Здесь было достаточно светло, не так как снаружи, но вполне достаточно, чтобы видеть. Как в сумрачный день, когда небо заволочено грозовыми тучами. Только на поверхности преобладали серы краски, а здесь царили теплые коричневые тона, к которым присоединились янтарные и золотые отблески ценных пород, которые здесь заменяли солнце и являлись источниками света. В общем, в подземной стране была даже своя особенная красота. Все было таинственно и сказочно.

Перед ребятами расстелилась подземная долина, по которой текли свои реки, росли маленькие и низкие деревья, а в воздухе летали маленькие создания похожие на летучих мышей. Они беспечно щебетали и порхали стайками.

– В общем, здесь не так уж и плохо, – сказал Вадик. – Я бы даже сказал классно.

– А вон и дорога, – указала рукой вперед Катя. – Мы пойдем по ней?

– Да, – сказал Женя.

– И долго нам придется идти?

Женя задумался:

– Не мало. Там на поверхности другое измерение расстояний. Если от нашей башни до Отеля было километра три, то здесь наверно будет все тридцать.

Вадик свистнул.

– Жаль, что с нами нет лошадей, – сказала Катя.

– Лошади здесь не пройдут, – ответил Крис. – Слишком неровный грунт. Сразу собьют себе копыта.

– А пешком мы и за неделю не доберемся, – вздохнула девочка.

– Почему это? – удивился Вадик. – Скорость пешехода пять километров в час, тридцать делим на пять, получается шесть. То есть шесть часов. Мы уже к вечеру будем на месте.

И Катя и Крис усмехнулись.

– Мы же не по шоссе пойдем, – объяснил Вадику Женя, – а по неизведанной местности, где на каждом шагу нас будут ждать опасности.

– Опасности! – охнул Вадик. – Класс! Ну и где же они? Пока я их не вижу.

– Успеешь еще, – Женя улыбнулся товарищу своей доброй чуть грустной улыбкой. – Не сомневайся. Раз попал в нашу компанию, то просто так не отделаешься.

Во время этого разговора они шли по дороге, которая была черной как уголь, а может, она и была сделана из угля, и тревожно смотрели по сторонам. Над ними на двадцатиметровой высоте простирались темные своды с огромными сталактитами, вокруг которых парили подземные птицы, похожие на орлов, только с перепончатыми крыльями. По бокам стояли черные скалы с блестящими матовыми склонами. По скалам прыгали с одной на другую длинноногие подземные олени. Впереди шагов через сто дорогу перебежал огромный подземный волк с черной шкурой, которая переливалась разноцветными отблесками. Катя и Крис тут же обнажили мечи и заслонили собой младших мальчиков, но волк даже внимания на них не обратил и побежал своей дорогой, внюхиваясь в черную пыль.

– Ох, ты! – схватился за сердце Вадик. – Я чуть в обморок не упал.

– Он не опасен, – сказал Женя. – Во всяком случае людям он не страшен, и ни на кого из вас он не нападет. во всяком случае, пока я с вами.

Они обошли холм, который был у них на пути и закрывал собой пространство впереди, и оказались в ложбинке. То, что они увидели, сразу их остановило.

На полянке, поросшей бурой травой резвились лев с густой серебристой гривой, золотая львица, оранжевый как предзакатное солнце тигр и черная как сама чернота пантера. Они играли как какие-нибудь домашние котята.

Увидев ребят хищники перестали играть, вскочили на лапы и настороженно уставились на незваных гостей.

Это было так неожиданно, что наши герои просто замерли на месте. Даже Катя и Крис и те не сразу обнажили мечи. И когда они это сделали, лев поднял лапу и зарычал. Его рев прокатился по подземелью и размноженный эхом разлетелся по сторонам. Другие хищники тоже яростно зарычали. Глаза их загорелись ярким желтым огнем, из огненно-красных пастей их обнажились белые клыки, большие и грозные. На мощных лапах показались когти не менее острые, чем мечи. Звери выгнули спины и приготовились к атаке.

Но Катя и Крис смело встали впереди и выставили мечи вперед. Хищники хоть и напугали их, но не настолько, чтобы забыть свой воинский долг. В конце концов, они здесь для того и находятся, чтобы охранять Женю и его друга от кого бы то ни было.

Но тут Женя вышел вперед, Катя даже не успела его остановить и только ахнула. Усилием воли она осталась на месте, боясь, что ее движение заставит хищников наброситься на брата.

– Уберите оружие, – прошептал Женя. – Сейчас же уберите оружие!

Лев зарычал еще раз, но не так грозно, как прежде. Остальные хищники замолчали и замерли, прислушиваясь к разговору людей.

Катя и Крис, однако, не очень-то хотели убирать мечи в ножны.

– Я что сказал, – уже громче сказал Женя. – Уберите мечи!

– Но Женя… – попыталась его переубедить Катя.

– Уберите же! Разве вы не видите, что это простые кошки?

– Хороши кошки, – проворчал Крис. – Кошечки.

Но меч все-таки убрал. Кристиан Тринадцатый сердцем понял, что должен во всем слушать Женю. Катя посмотрела на Криса, потом на Женю, потом на льва, который в свою очередь выжидающе смотрел на нее и тоже вложила свой самурайский меч в ножны.

И звери сразу успокоились. Их напряженные позы расслабились, а тигр с пантерой даже снова легли на землю и заурчали.

Женя смело пошел прямо к ним. Катя с бьющимся от страха за него сердцем, и Крис, пытающийся скрыть свое удивление за ним. Только Вадик остался на месте.

– Конечно, – проворчал он. – Женька уже катался на тигре, ему это не в первой, а вот я не могу себя побороть. Ноги отказываются идти.

– Я никогда не обижал кошек, – сказал Женя, когда подошел ко льву и остановился перед ним в нескольких шагах. – Правда, правда. Никогда не обижал. Ни кошек, ни собак.

Лев облизнулся и с шумом вздохнул. Повернув набок морду, он внимательно смотрел на Женю и слушал его слова.

– Ты думаешь, он тебя понимает? – спросила Катя. Она все еще не могла убрать руку с рукояти меча.

– Конечно. Они все понимают. И они любят нас. – Женя сделал еще один шаг к царю зверей. Катя зажмурила глаза и положила мальчику на плечо руку, чтобы удержать его. Женя мягко, но настойчиво отстранил ее. – Не бойся. Ничего он со мной не сделает. А вы стойте на месте и не двигайтесь с места. Это приказ.

И он сделал еще два шага вперед. Катя хотела сделать то же самое, но ей на плечо легла рука Криса. Катя встретила его спокойный взгляд.

– Не бойся, – сказал Крис. – Он знает, что делает.

И неожиданно Катя поверила ему и не стала упрямиться. За ними, шумно дыша, остановился Вадик. Он все-таки пересилил свой страх, а может, ему просто оставаться одному было еще страшнее.

Женя же подошел ко льву вплотную и вытянул вперед правую руку, повернутую ладонью верх. Все, и люди и остальные хищники замерли и затаили дыхание. Лев внимательно посмотрел на Женю своими мудрыми золотыми глазами и вздохнул. Мальчик вздохнул тоже, у него это получилось точно как у льва, и коснулся рукой его морды, чуть пониже носа. Царь зверей вздрогнул и отпрянул назад. Женя последовал за ним. К этому моменту он уже полностью представил себя львом.

– Не бойся, – сказал он на львином языке, – я не сделаю тебе ничего плохого. И мои друзья тоже. Но нам требуется ваша помощь. Это твое царство, и ты в нем хозяин. Мы твои гости. И нам надо проехать через него. Ты царь. Я в настоящее время тоже и повелеваю людьми. Я принц. Принц Света. И все, кто служит добру, служат и мне.

Лев зарычал.

– Ты не веришь мне? – удивился Женя. – Тогда смотри. У меня есть доказательство.

И он наполовину вытащил свой меч из ножен. Яркий белый свет от волшебного лезвия заставил льва и других хищников зажмуриться.

– Вот видишь?

Лев заурчал и склонил перед Женей свою царственную голову. Мальчик ласково потрепал его по гриве. Хищник мурлыкнул и лизнул его руку. Женя засмеялся.

Друзья смотрели на него, открыв рты. Они ничего не поняли из того, что он говорил, потому что их друг издавал какие-то вовсе нечеловеческие звуки. Женя повернулся к нем:

– Ну, вот теперь у нас есть лошади.

Катя и Крис потрясенные молчали. А Вадик так и сел на землю.

– Ты хочешь сказать, что мы поедем на них? – спросил он.

– Конечно.

– Но они же нас рано или поздно съедят.

– Ничего подобного. Более верных друзей в этом царстве у нас не будет. Никакие лошади с ними не сравнятся в быстроте и мужестве.

– А как они здесь оказались? – спросила Катя. Она перестала бояться, потому что в этот момент к ней подошла пантера и стала тереться об ее ногу как самая обыкновенная кошка. Девочка не удержалась и почесала ее за бархатным ухом. Пантера заурчала и тоже лизнула ее руку. – Ведь они же должны жить в саванне, в пустыне или джунглях.

В это самое время золотая львица обнюхивала Криса и обходила его со всех сторон, а тигр осторожно подходил к Вадику, который замер на месте и изо всех сил убеждал себя не бояться и оставаться на месте.

– Я же вам сказал, что в нашем мире это были самые обыкновенные кошки, которые лазали по подвалам и охотились на крыс и мышей. Это они сейчас такие. Ведь все же изменилось, что к нам попало.

– Метаморфозы, – покачала головой Катя. – И как же мы на них поедем?

– Обыкновенно, верхом, – пояснил Женя.

– Но на них нет ни седел, ни уздечек.

– А я на что?

Катя рассмеялась:

– Ты что будешь моим седлом?

Женя обиделся.

– Зачем? Я же волшебник, как никак.

– Вот об этом я все время забываю, – развела руками старшая сестра. – И никак к этому не могу привыкнуть.

– А ты привыкай.

– А мне никакого седла не нужно, – сказал Вадик.

Ребята оглянулись на него и увидели, что он уже сидит, вернее, лежит, верхом на тигре и держит его за шею. Тигр сделал один шаг, и мальчик сразу съехал на бок и чуть не свалился на землю. Крис вовремя поддержал его.

– Так ты много не проедешь! – рассмеялся Женя.

– Из чего ты будешь делать уздечку? – пропыхтел Вадик, пытаясь влезть обратно. Тигр терпеливо все это сносил.

– У тебя на штанах хороший ремень, кожаный, – ответил волшебник. – Сними его.

– А почему я? У твоей сестры тоже есть ремень, и у тебя тоже и…

– Давай, давай, – Женя протянул руку. – Твой самый лучший. Вадику ничего не осталось сделать, как расстаться со своим ремнем. Он с сожалением смотрел, как Женя разрезал его на восемь частей и положил их перед собой. Затем он взял одну полоску и стал натягивать ее на своего льва. Его друзья уже не удивились, когда увидели, как в руках волшебника небольшой кусочек кожи вдруг начал вытягиваться и превращаться в роскошное седло с золотой окаемкой и стременами. Затем тем же непостижимым способом из второго куска Вадикиного ремня он сделал льву уздечку, что-то среднее между конской уздой и собачьим намордником. Затем он сделал для остальных зверей такую же амуницию и пригласил друзей садиться.

Ребята сели, каждый на своего животного и, оказалось, что сидеть очень удобно, а бока хищников были куда мягче лошадиных. Так что даже неопытный в верховой езде Вадик и тот не испытывал неудобств.

– Вперед! – скомандовал Женя.

И маленький отряд двинулся дальше по подземному царству. Ему еще предстояло не мало пути.

Глава третья

В СТАНЕ ВРАГА

А в это самое время в Черной башне происходили следующие события.

Внизу на первом этаже в мрачном холле украшенном уродливыми картинами и статуями, изображавшими мерзких и отвратительных животных и птиц, каких на свете и не бывает, собрались колдуны. Их созвал Антессер.

– Итак, первую битву мы проиграли, – трагическим голосом объявил главный маг черного воинства. Он возвышался над толпой колдунов и ведьм, потому что стоял на панцире какого-то ящера, который в нормальном мире был автомобилем Нива. Ящер открывал пасть и издавал шипение. – Теперь нам надо выяснить причины, найти виновных и наказать их. Кто струсил? Кто предал? Кто не выполнил долг?

Вперед тут же вытолкнули одного колдуна в сером плаще и помятой шляпе.

– Он! – показала на него пальцем рыжеволосая ведьма Матильда. – Это он выпустил из рук девчонку и рассказал ей все.

– Я не виноват! – закричал колдун и упал на колени. Он был отвратителен и страшен. Человеческая наружность с него сползла как резиновая маска или искусственная кожа, и под нею был самый настоящий урод, которого испугается даже взрослый человек. – Я не виноват! Пощадите меня!

Но его воплей никто не слушал. Колдуны сжимались вокруг него плотным кольцом.

– Предатель нашего великого дела, – сказал, указывая на него пальцем, Антессер. – Если бы не ты, девчонка не добралась бы до своего рыцарского меча, не встретилась бы с другим рыцарем, который принес Избраннику Меч дракона из Страны Остановленного времени, и они все бы были у нас в руках. Мы бы уже правили миром. Нет тебе пощады!

– Пощады! – в последний раз закричал колдун.

– Нет тебе пощады! – хором ответили ему собраться по колдовству.

Разом они выпустили в него сотни черных молний, и через секунду от колдуна осталась только кучка пепла, который тут же унес ветер.

– Но не все еще потеряно, братья и сестры мои, – громко произнес Антессер и скрестил на груди руки. – Избранник в ловушке. У него Меч дракона, и много силы. Но у него нет времени. Наша сила увеличивается еще быстрее. Безвременье овладевает землей, с быстротой чумы. У нас в руках уже почти половина территории этой страны. Завтра уже будет нашей Европа, через три дня Африка, через неделю Америка, а через месяц и весь мир будет наш. Время навсегда остановится на всей земле и силы тьмы победят. И Избранник сделает это для нас. Пока он не хочет быть с нами. Глупый мальчишка. Он спрятался под золотым куполом. Думает отсидеться под ним. Наивный ребенок! Он дрожит от страха, плачет и зовет маму. Ха-ха-ха! Скоро мы прорвемся к нему. Ничто нас не остановит. Если конечно он сам не совершит великую глупость и не выйдет к нам, чтобы попытаться спасти свою девчонку. Эти положительные герои странно устроены. Они не могут не творить добро. Ну а если он струсит и останется на месте, то он уже наполовину наш. Потому что трусость это величайший порок на земле и наш главный союзник.

– Ура! – хором закричали колдуны.

– А теперь вперед в новую битву! – дал команду Антессер. – Летите, дети мои. Скоро я последую за вами.

И тут ведьмы и колдуны достали свои метлы, швабры, или даже простые палки, сели на них верхом, как это делали ведьмы во все времена и один за другим стали отрываться от земли и взлетать в черное небо. Покружившись вокруг Черной башни и набравшись от нее сил, они разом построились в несколько эскадрилий по пять или семь в каждой и полетели по направлению к Золотой башни.

Антессер проводил их взглядом полным надежды на успех, затем развернул свой черный плащ с алой подкладкой внутри, произнес непонятные слова, и плащ тут же превратился в крылья. Антессер взмахнул ими и полетел вверх по лестничному пролету на последний этаж Отеля.

В холле осталась лишь одна ведьма. Это была Матильда. Она проводила Антессера обожающим взглядом и облизала алые губы.

– Когда же я стану его женой? – спросила она сама себя. – И первой ведьмой? Когда?

А Антессер, которому дела не было до Матильды, поднялся на самый вверх, влетел в распахнувшиеся перед ним двери бывшего банкетного зала и закружил под высоким потолком вокруг огромной люстры, на которой горела тысяча черных свечей, которые были поставлены вверх дном и сгорали кроваво-коричневым пламенем. Это были колдовские свечи и горели они очень медленно. Их должно хватить ровно на три дня.

Бывший банкетный зал сильно изменился после черной мессы, которая в нем произошла. Теперь это был огромный мрачный зал, в котором полностью отсутствовал пол. От него остались лишь отдельные каменные плиты, которые висели в сером ватном воздухе и дрожали от малейшего колебания воздуха. Изредка одна из них вдруг срывалась с места и с шумом проваливалась куда-то в бездну. И не было слышно никакого звука, который бы указал, что она куда-то упала.

Между плитами в тумане, словно губки на воде, плавали многочисленные часы, маятники, будильники, наручные часики, электронные и механические, кварцевые и на жидких кристаллах, с арабскими и римскими цифрами и просто с точками, светящиеся и нарисованные. Десятки, нет, сотни часов. И все они были истерзаны и изломаны, разбиты и раздавлены, расколоты и растоптаны.

В центре зала стоял квадратный каменный куб светло-серого цвета. Он тоже, казалось, висел в воздухе. И на нем лежала прикованная цепями девочка в сказочно-красивом белом платье, с золотой короной на голове. Лицо и губы ее были бледными и почти бескровными. Это была бедная Маша, которую похитила Матильда.

Прямо над ней в нескольких метрах от ее шеи висел трехметровый меч с широким острым лезвием. Лезвие было направлено прямо на девочку. И когда на люстре догорела и погасла одна из черных свечей, он опустился на полсантиметра вниз.

Маша лежала с закрытыми глазами, но когда услышала, как хлопают крылья Антессера, с трудом открыла глаза. Колдун увидел это, и люстра сразу опустилась вниз. Он восседал на ней, как хищная птица.

– Ты зовешь его? – с интересом спросил Антессер и прислушался к Машиным мыслям.

– Нет! – злым голосом ответила девочка. – Я не зову его. Наоборот. Я кричу ему, чтобы он не шел ко мне, что его ждет ловушка.

Антессер засмеялся противным скрипучим смехом.

– Нет, ты зовешь его. Я слышу, как ты зовешь его. Ничего ты не можешь поделать с собой. Зови его. Зови. И он обязательно придет к тебе на помощь и погибнет, попав в мою ловушку. Зови хорошенько. А то, что-то твой дружок не больно спешит к тебе на выручку. Спрятался под Золотым куполом со своими дружками и носа оттуда боится высунуть. Чует, что с нами ему не совладать. Может быть и сам сдастся, когда поймет, что дело его проиграно. Тогда ты и не понадобишься, принцесса. Кстати, тебе нравится быть принцессой? Ведь все девочки только об этом и мечтают. Каково тебе? Мне ужасно интересно.

Маша посмотрела на него с ненавистью.

– Проклятый колдун! У тебя ничего не выйдет. Женя тоже волшебник, и куда более могучий, чем ты. И он победит тебя. И спасет меня и всех других. А я тебе не буду помогать. Все равно, буду думать, что хочу.

Антессер почернел от гнева, особенно, когда ему сказали, что есть более могучий волшебник, чем он, и закричал:

– Ах, так? Ты еще смеешь надеяться на невозможное? Ну, хорошо! Я покажу тебе, что значит Антессер Великий – Повелитель Мира. Сегодня же вечером мальчишка будет у меня в руках, и я сам буду командовать штурмом его крепости. Ничто его не спасет. А тебя, за твою дерзость я превращу в лягушку, когда все закончится и поселю в болото. Ха-ха-ха. И ты станешь принцессой-лягушкой, глупая девчонка. Только сказка твоя не будет иметь счастливого конца, потому что счастливые концы бывают только в сказках, а у нас жизнь, а не сказка. Жизнь. И в жизни всегда торжествует зло. Счастливо оставаться.

И словно громоздкий стервятник слетел он с черной люстры, раскачав ее так, что сразу погасло несколько свечей, и меч опустился сразу на пять сантиметров ниже.

Черной стрелой колдун вылетел из главного зала Черной башни полетел вниз. Тут он встретил Матильду и на ходу дал ей приказ:

– Охранять башню! Охранять девчонку! Никого сюда не подпускать. Если вдруг появится Избранник, сообщить мне, и сделай все возможное, чтобы схватить его. Ты остаешься здесь вместо меня. Если бы ты еще смогла схватить мальчишку, то я бы женился на тебе и разделил бы с тобой будущий трон.

– Слушаюсь, Мессир! – Матильда склонилась в поклоне до земли, а когда поднялась, то лицо ее было полно торжества. – Слушаюсь и повинуюсь. – И когда верховный колдун улетел прочь, она воскликнула: – Наконец-то мои заклинания подействовали, и он полюбил меня. Ах, если бы мне удалось схватить Избранника!

И тут за спиной Матильды раздался голос:

– Ты схватишь того, кого тебе нужно, госпожа.

Матильда оглянулась и увидела воина в черных доспехах, в рогатом шлеме и с рыжими волосами. Глаза его были пустыми, лишь изредка в них вспыхивали искры ярости и злобы. От воина веяло холодом и смрадом сырой земли. За рыжеволосым стояли еще десять воинов и смотрели на Матильду пустыми глазами.

– Мертвый солдат? – спросила ведьма. – Что ты сказал?

– Я узнал, что Избранник покинул Золотую башню, и пришел сюда, чтобы сказать об этом Антессеру.

– Избранник покинул Золотую башню? – удивилась Матильда. – Ты ошибаешься, солдат. По всем сведениям он в башне и не покидал ее. И скоро начнется штурм.

– Не знаю, – ответил рыжеволосый. – Я только что из-под земли. Могильные черви сказали мне это, а они никогда не ошибаются.

– Могильные черви? – Матильда задумалась. Она знала, что могильные черви действительно знают все и никогда не ошибаются.

– Это они сказали об этом?

– Да. Избранник и его телохранители идут сюда в Черную башню через подземный мир.

– Через подземный мир?

– Да.

– Ловко придумано. Ведь там никто не ждет его. Но тогда кто же находится в Золотой башне?

– Не знаю. Может быть там не настоящий Избранник.

– Подделка! – воскликнула Матильда. – Ты молодец, солдат! Как твое имя?

– У меня много имен. В Древнем Риме я был гладиатором Кассием, и меня сожрали львы. В ладье конунга Райналда меня звали Ормом Рыжим, и я утонул в холодном океане. В стране Мортавии меня звали Весельчак-Редрик, и я был повешен, потому что некто рыцарь Кристиан заставил меня нарушить долг. Здесь, где мы с друзьями недавно ездили на мотоциклах, меня боялись под именем Безумный Макс, и сюда опять пришел рыцарь Кристиан и снова убил меня. И теперь моя очередь убить его.

– А при чем тут Избранник? – удивилась Матильда. – Ведь тебе нужен не он.

– Избранник нужен тебе, а Кристиан в его охране. И он нужен мне. Один, без твоего колдовства я с ними не справлюсь.

После этих слов Матильда окончательно поверила солдату.

– Молодец, Редрик Весельчак. Если правда то, что ты мне поведал, и если ты поможешь мне схватить Избранника, мы с Антессером вернем тебя в мир живых.

Редрик поклонился и холодными ледяными губами поцеловал руку Матильды.

Та уже готовилась в поход. Семи ведьмам из десяти, что остались с ней, она приказала собираться вместе с ней. У каждой было по пятнадцать солдат. Трое оставались караулить башню.

«Я сильно рискую, – думала Матильда. – Избранник может убить меня, а может, он вообще никуда не вышел. Нет, все-таки это он. Он обхитрил Антессера и идет спасать свою принцессу. И я поймаю его. А верховному я пока ничего не скажу. Вдруг это ошибка? А вдруг нет? Конечно, нет! Если мне удастся это дело, я стану королевой зла. Игра стоит свеч!»

Редрик и его солдаты теперь шли за ней следом, как верные телохранители. Так оно и должно быть. Они мертвецы, а мертвецы живут под землей. Значит, им хорошо известен тот мир, в который они направляются.

Матильда в черном шлеме с ястребиными крыльями, в черной кольчуге и с длинным кривым мечом на поясе и ее вооруженное до зубов воинство спустились к дверям, что вели в подвал. Открыли их и оказались в подземелье. Огромные, ростом с корову крысы, встретили их злобными взглядами красных глаз, нюхающими ободранными носами и острыми белыми зубами, какие художники рисуют у саблезубых тигров в учебниках истории. Их было тут видимо невидимо. И от них шел отвратительный мышиный запах, бьющий в нос.

– Они заградили нам путь, – сказал Матильда. – Их надо убрать! Достаньте оружие.

– Что вы госпожа! – улыбнулся Редрик. – Это же наши лошади. Тут под землей без них нельзя.

Матильда увидела, что крысы все до единой оседланы и с уздечками, и одобрительно посмотрела на Редрика.

– Молодец! – похвалила она.

Редрик громко рассмеялся, показывая почерневшие от гнили зубы, и хлопнул в ладоши:

– Коня госпоже!

И двое солдат из его отряда подвели Матильде самую большую и черную крысу. Ведьма села на нее и приказала остальным сделать то же самое.

Черное воинство тут выполнило приказ. Ведьмы, солдаты, лучники и копьеносцы, и бывшие всадники теперь оседлали крыс и выстроились в отряд. Крысы в нетерпении скребли земляной пол огромными и мощными когтями. Они рвались вперед, и всадники с трудом сдерживали их.

– Куда теперь? – спросила Матильда Редрика.

– Сейчас узнаем, – ответил тот и вытянул вперед руку. В грязной коже на его руке образовалась дырка, и из нее выполз червяк, длинный, белый и покрытый слизью. Редрик поцеловал его, а потом приложил к своему уху. – Туда. В этот лабиринт.

Матильда махнула рукой, и все ее подземное воинство ринулось в три коридора, которые были перед злодеями. Крысы были быстрыми и бесшумными. Как серые тени мчались они по подземным коридорам, и все живое тут же уступало им дорогу. В страхе и ужасе перед ними разбегались и разлетались в разные стороны обитатели подземного мира. Те же, кто замешкался, гибли под их беспощадными сильными лапами, раздираемые острыми как лезвия бритвы когтями.

Глава четвертая

НА ВРАЖЕСКОЙ ТЕРРИТОРИИ. ОРКИ

Львы, пантера и тигр оказались незаменимыми в условиях подземного мира. Они с легкостью мчались по твердой каменистой почве, и их лапы мягко ступали по мшистой коричневой траве. Они с легкостью перепрыгивали через маленькие рвы и ухабы, а сидеть на них было мягко и удобно.

Никто за всю историю существование мира не путешествовал подобным способом. Нашим героям выпала такая участь. Но они не думали об этом. Все мысли их были полны той трудной задачей, что стояла перед ними. Удастся ли им добраться до Отеля? Смогут ли они освободить Машу Самохину из ужасного плена? А как потом вернуться в Золотую башню? Последнее казалось уже невыполнимым на фоне первых двух задач. Так что так далеко ребята и не заглядывали. Пока им надо было добраться до Черной башни и освободить девочку.

Первое время ехали молча, потому что каждый приноравливался к своему скакуну, и было не до разговоров. Через некоторое время, когда стало ясно, что никто не свалится, и более того, все достаточно крепко сидят в седлах, Женя, который по праву командира ехал первым, обернулся к друзьям:

– Когда мы перейдем вон ту реку, – он указал пальцем вперед на черную маслянистую полосу, которая петляла между пологими холмами, – владения Золотой башни закончатся.

– И что будет дальше? – с тревогой спросила Катя.

– Начнутся владения Антессера. Так что будьте бдительны. Тамошние обитатели совсем не мирные и безобидные, как здесь.

Катя и Крис проверили, легко ли вынимаются их мечи. У Вадика Лоханкина оружия не было, и он с досадой обругал себя:

– И чего это меня понесло из дома без рогатки? Жень, ты не сделаешь мне оружие? Хоть дубинку какую-нибудь?

– Не могу, дружище.

– Это почему? Ты же сделал седла.

– Оружие, это тебе не седла. Оружие ты должен добыть себе сам.

– Где же я его добуду?

– В бою, – ответил за Женю Крис.

Вадик в сомнении почесал себе затылок.

– Ты слышал? – обратился он к тигру, на котором ехал. – Все будут сражаться как люди, а мы с тобой должны будем думать о том, где добыть меч. Разве это справедливо?

Тигр дернул ухом и что-то пробурчал.

Катя и Крис ехали рядом и разговаривали, не забывая, однако о своих обязанностях и внимательно осматривая все, что их окружало.

– Жаль, что мы встретились при таких обстоятельствах, – вздохнула девочка. – О многом хотелось бы поговорить. И с Друлем пришлось расстаться так скоро. Как вы там жили без нас? Что делали?

– Вряд ли при обычных обстоятельствах мы встретились бы, рыцарь Катерино, – ответил ей на это преданный оруженосец Кристиан. – И мне о многом хотелось бы узнать от тебя. Вы так изменились с Женей, что я до сих пор не могу к этому привыкнуть.

– А нам и нечего тебе рассказать, Крис, – опять вздохнула Катя. – Прошло четыре года, и за все это время с нами не случалось ничего, чтобы могло сравниться с тем, что было с нами. Мы просто росли, ходили в школу. Никаких тебе подвигов, никаких приключений. Все обыденно и неинтересно. Словно их и не было этих четырех лет.

– А где ты научилась так драться? – спросил Крис, и в его голосе Катя услышала неподдельное восхищение.

– А что хорошо? – улыбнулась девочка.

– Не то слово! Я такого просто никогда не видел. И как это у тебя получается?

– А Катя у нас Брюс Ли! – вмешался в разговор Женя. – Ее победить невозможно.

– Вот и отдала бы мне свой меч, – проворчал Вадик, который ехал чуть позади Жени.

– Жаль, что у нас нет времени, – сказал Крис. – Иначе бы я тебя заставил дать мне несколько уроков.

– Ничего, ты парень толковый, все поймешь и так. На привале я тебе кое-что покажу. – Катя вспомнила, как когда-то на привалах во время путешествия по Стране Остановленного времени, Крис учил ее фехтованию на мечах и приемам борьбы. Как же это было давно! И вроде бы это было только вчера, потому что вот он Крис, совершенно не изменившийся, едет рядом. – А что делал ты? Пока не попал к нам? Путешествовал с Друлем? А почему вы прибыли не вместе?

Крис сразу помрачнел.

– Нет, я поехал не с Друлем.

– А с кем же?

– С Арианом.

– С Арианом? С сыном князя Аринако?

– Да. Он уговорил меня взять его оруженосцем.

И коротко, но стараясь не упустить главного, Крис рассказал друзьям о своих приключениях, о том, как они с Арианом попали в Мортавию, страну смерти, сражались там с чудовищами злого колдуна Костиньяка, а потом и с ним, и о гибели Ариана. Ребята слушали его, затаив дыхание.

– Так погиб мой оруженосец и я не смог спасти его, – закончил Крис и опустил голову.

– Как погиб? – воскликнул Женя. – Ты ошибаешься. Ариан жив!

Крис поднял голову:

– Жив?

– Да. Мне сказал об этом Друль. И мало того, он тоже летит к нам на Войдраге!

– Это тоже сказал Друль?

– Да.

Крис счастливо улыбнулся:

– Значит, он жив? Какое счастье!

Больше он ничего не смог сказать.

Подземный мир продолжал открывать им свои заповедные места. Они приблизились к черной речке, от которой шел неприятный тяжелый запах. Вода в ней была жирная от грязи, и о том, чтобы перейти ее вброд, не хотелось думать.

– Тут есть мост, – сказал Женя.

Он уверено направил льва вправо, и через сотню шагов ребята действительно увидели узкий мост перекинутый через речку. Крис обнажил меч:

– Я пойду первый.

Женя кивнул.

Крис спешился и пошел к мосту. Его львица последовала за ним. Сразу среди ребят возникло напряжение, и они разом вспомнили, это никакая не игра, а все происходит на самом деле, и они намереваются вторгнуться на территорию врага.

Крис осторожно шел по мосту, внимательно смотрел под ноги, и меч держал наготове.

Ничего не случилось. Он благополучно достиг противоположного берега и махнул рукой. Остальные тоже направили своих животных на мост и переехали его верхом. Мост был на вид хрупким и гнилым, но они без происшествий перешли его.

И как только они все оказались на другом берегу, мост вспыхнул за ними синим пламенем, затрещал всеми досками и рухнул в воду. Изумленные уставились на остатки моста, уносимые быстрым течением, Крис, Катя и Вадик.

– Что это с ним?

– Мосты сожжены, – ответил Женя. – Дороги назад нам теперь нет. Мы на территории Антессера.

Всем сразу стало жутко. Даже животные напряглись и стали ступать осторожнее и медленнее.

– Они что-то чуют? – спросил Женю Вадик.

– Нет, им просто передалось наше настроение.

– А мне кажется, что они все-таки что-то чуют.

– Нет, впереди ничего нет. Пока путь свободен. – Женя вытащил меч и стал водить им перед собой. Когда лезвие меча вспыхнуло белым пламенем, мальчик застыл на месте. – Нам туда.

Странно, но меч не показывал ни на одну из трех дорог, которые шли от моста в разные стороны. Он вспыхнул, когда мальчик направил его вверх по течению.

– Мы должны идти вдоль берега.

И они направились, куда велел Меч.

Дети ехали и прислушивались к звукам, которые их окружали. Вокруг была тишина, и слышали они немного. Только изредка раздавались глухие всплески воды, когда в черную жижу падали комья грязи, отвалившиеся от берега. Никаких живых существ пока видно не было. Земля казалась необитаемой. По-видимому, так оно и было. Потому что лицо Жени было спокойным, почти безмятежным.

– Можете расслабиться, – сказал он наконец. – Это пустыня. Она совершенно безжизненна. Я не чувствую ничего живого. А раз нет живности, значит нет и опасности.

Все вздохнули с облегчением. Катя перестала судорожно сжимать меч, Крис вложил свой в ножны, а Вадик тут же задал ему вопрос:

– А что было дальше, когда ты покинул Мортавию?

Крис снова помрачнел.

– А дальше, – вздохнул он, – дальше я потерял рыцарское звание.

– Потерял рыцарское звание? – хором воскликнули ребята.

– Да, – ответил Крис. – Я больше не рыцарь.

И он поведал о своем поединке с Черным рыцарем, где он потерпел поражение.

Рассказ этот всех потряс. Вадик был возмущен до глубины души.

– Какая несправедливость! Совершить столько подвигов, столько славных дел, а потом всего лишиться только из-за того, что какой-то призрак одолел тебя в поединке. Подумаешь! На то он и призрак. Я считаю, что все это ерунда. Бабушкины сказки. На них даже внимания обращать не стоит.

– Увы, в нашей стране, с этим ничего не поделаешь, – вздохнул Крис.

– Да, но ты-то сейчас у нас. А у нас призраки не обладают никакими правами.

Крис перекрестился:

– Не советую тебе так неуважительно говорить о призраках, Вадик. Тем более, здесь, на земле созданной силами зла.

Вадик сразу прикусил язык.

– И все равно, так нечестно, – тихо пробурчал он.

И тут Меч вспыхнул ярко-багровым пламенем, это было видно даже сквозь ножны. И Женя сразу изменился в лице, тревожно стал оглядываться по сторонам и прислушиваться.

Они к этому времени приблизились к лощине заросшей высокими бурыми кустарниками, над которыми редко возвышались кривые деревья без листвы и все расколотые молниями и полуобугленные. Лощина была широкая и тянулась на несколько сот метров. Миновать ее было никак нельзя.

Женя выставил Меч, тот уже горел оранжевым пламенем.

– Впереди опасность, – прошептал мальчик.

Звери тоже опустились на задние лапы и прижали уши к голове. Глаза их метали желтые молнии.

Сердца их забились от волнения. Вот оно. Приключение замаячило впереди и заставило их задрожать от возбуждения. Именно от возбуждения, а не от страха.

Катя сразу оказалась рядом с Женей.

– Как ты думаешь, кто там?

Младший брат пожал плечами.

– Не знаю. Их много, они большие и лохматые. Крис, кто живет в подземелье?

– Тролли, гномы и орки.

– Это не тролли и не гномы. А как выглядят орки?

– Большие, ростом вполовину гоблина, лохматые, одеты в шкуры и с дубинами. Говорят, еще, что они очень мерзко пахнут.

– Это они, – прошептал Женя. – Действительно очень противно пахнут. А как они воюют?

– Вояки никудышные. Если их конечно не сердить. А в ярости орки очень опасны и непредсказуемы.

– Тогда постараемся пройти незаметно.

Они спустились в лощину и по еле заметной тропе направились вперед. Их звери ступали тихо, как никогда бы не смогла пройти здесь лошадь. Сухие сучья и гнилые ветки покрывали землю толстым ковром, но ни один сучок, ни одна ветка не хрустнула под осторожными кошачьими лапами. Это было на руку.

Естественно, что никто из четверки смельчаков не промолвил ни слова, с той секунды, как они спустились вниз. Даже болтливый Вадик, и тот ехал молча, крепко вцепившись в тигриный загривок. Ему казалось, что когда держишь тигра непосредственно за шкуру, то набираешься его храбрости.

Тропинка, по которой они ехали, поворачивала то в одну, то в другую сторону, огибая непроходимые заросли колючек.

И тут Крис, который ехал первым, увидел, что в него летит длинная боевая стрела, способная пробить троих как он. Мальчик хотел уклониться, но не успел, потому что стрела сама резко сменила направление и воткнулась в корягу, мимо которой они проезжали.

И тут же тишина разорвалась истошными криками и воплями. В ребят со всех сторон полетели стрелы и камни, а из кустарников показались отвратительные черные и серые физиономии с огромными носами и ушами, толстыми губами и острыми клыками в кожаных шапках шлемах.

Это были орки.

Размахивая дубинами, топорами и кривыми саблями он выскочили со всех сторон, их было почти полтора десятка, и попытались напасть на незваных гостей.

Однако орки получили достойный отпор. Лев, на котором ехал Женя, поднялся на дыбы, прикрыв собой мальчика от стрел и копий, и громко зарычал. Первого самого могучего и страшного орка он сшиб своей непобедимой лапой, и тот покатился, словно побитый щенок. Следом за ним полетели еще два орка. Остальные в ужасе остановились. Тут же пред ними возникли Крис и Катя с обнаженными мечами и заставили диких жителей подземелья отступить. Орки свирепо завизжали и стали стрелять. Однако стрелы их летели мимо, как заколдованные. А копья и камни словно натыкались на невидимую преграду и падали, не достигнув цели.

Одного орка, вооруженного трезубцем сбил с ног тигр, повалил его и встал лапами на грудь. Орк истошно заорал.

– Руки верх! – сказал ему Вадик. Он сказал это, потому что совершенно не знал, что надо говорить.

Орк смотрел на него и продолжал орать. Тигр грозно зарычал и поднял лапу для удара.

– Если ты не прекратишь вопить, мой тигр оторвет тебе голову, – пригрозил Вадик и отнял у тут же замолчавшего орка трезубец. – Вот так-то лучше. Теперь уходи.

После всего этого орки скрылись так же неожиданно и быстро, как и появились.

– Теперь мы не должны медлить! – сказал Женя. – Они побежали за подмогой. Вперед.

Все, и люди и звери разделяли его точку зрения, и поэтому понеслись вперед, как угорелые. Только ветер зашумел в ушах. Они мчались и слышали, как грозно трещат вокруг них кусты. То тут, то там, раздавались протяжные унылые звуки. Это подавали друг другу сигналы орки. Друзья уже не придерживались тропинки, а мчались напрямик. Трещали вокруг них кусты, шарахались в стороны редкие орки и летели вслед проклятия.

Сначала в одном месте, потом в другом, стал вспыхивать густой высохший валежник. Яркое пламя с громким треском поднялось к подземным небесам.

– Орки хотят заманить нас в ловушку, – крикнул Крис. – Берут нас в огненное кольцо. Это их излюбленная тактика.

– Значит сейчас пойдет подземный дождь, – пробормотал Женя. Он прошептал несколько слов, и действительно пошел дождь.

Крупные холодные капли стали стекать со сводов, которые здесь под землей заменяли небеса. Огонь зашипел и стал гаснуть.

Орки закричали от гнева, и вот уже целая толпа их стояла впереди, сбоку и сзади. десятки, нет сотни орков, вопящих, с факелами в волосатых руках, сжимали кольцо все уже и уже. Вперед выставлены кривые толстые копья, натянуты луки, крепко сжаты в руках огромные острые камни.

Звери грозно зарычали, но были вынуждены остановиться. Лев с Женей на спине встал на месте с величием царственного зверя, остальные стали кружить вокруг него. Крис и Катя грозно сверкали мечами, ожидая нападения. Вадик помахивал трезубцем и выкрикивал оркам обидные слова.

Женя посмотрел, подумал и тоже вытащил Меч.

Белое пламя ослепило врагов. Их глаза, привыкшие к подземному мраку, не выдержали сияния волшебного рыцарского оружия. Они заслезились, защипали, и с плачем и проклятиями орки попадали на землю и крепко прижались к ней, закрывая ладонями глаза.

Путь впереди сразу расчистился. Орки с плачем и стонами отползали в стороны, и наши герои без помех продолжили свой путь. И только под самый конец огромный, просто исполинский рыжий орк вдруг с ревом вскочил на кривые ноги с огромными ступнями и кинулся на Женю. Никто не успел ничего предпринять. Катя закричала от ужаса и увидела, почему орк осмелился напасть.

Он был слепой старый орк. Вероятно вождь, потому что единственный носил на толстой шее ожерелье из черепов своих собратьев.

С бешеным ревом стремительно кинулся он на Женю, но вырвавшийся из лезвия Меча яркий белый луч разрубил его пополам. Орк даже не застонал. Бескровный упал он на землю и замер. Запахло паленой шерстью и горелым мясом.

В полном безмолвии проехали мимо поверженного врага наши герои. Больше их никто преследовать не пытался. Без помех миновали они опасное место и поднялись из лощины на ровную поверхность.

Глава пятая

ЛОЖНАЯ ВЫЛАЗКА

А теперь вернемся к тем, кто остался в Золотой башне. То есть к Жене, Друлю и Лешке Мухину. Они остались вдвоем против целой армии врагов, которые жаждали ворваться в их крепость.

– У меня здесь нет Меча, а следовательно нет столько сил, – сказал Женя друзьям.

– Но там Меч нужнее, – заметил Друль.

– Конечно, – согласился Женя. – Там он нужнее.

– Зато вы оба волшебники, – сказал им на это Лешка. – И потом у нас есть золотой купол и яблоневый сад. Так что мы может быть даже в более выгодной ситуации, чем наши товарищи.

– А вот этого, как раз, и не должно быть, – сказал Женя. – Все силы врага должны быть направлены сюда. На нас. Что скажешь, Сладкоежка?

Друль задумался:

– Так-то оно так. Но вот как это сделать?

Женя подбежал к самому краю смотровой площадки и стал смотреть по сторонам. Он специально стоял так, чтобы его было видно со всех сторон. Враг должен знать, что он здесь.

И те за золотым куполом, когда видели его, сразу начинали суетиться еще больше, ящеры ревели от злости и начинали бить хвостами по куполу. Стаи летучих людей взмывали в воздух, солдаты опускали копья.

Враги боялись Женю.

– Может, сделаем вид, что пытаемся напасть на них? – предложил Друль.

– Гениальная идея! – обрадовались мальчики. – Но как это сделать?

– Надо выбрать самое слабое место в обороне противника, и сделать вид, что пытаемся прорваться наружу. Нас естественно не выпустят и сделают все возможное, чтобы прорваться сюда.

– Так мы и сделаем!

Ребята внимательно осмотрели на силы осаждающих и увидели, что меньше всего их за дальней стеной сада, там, где дома стоят почти вплотную к забору.

– Лучшее место, чтобы сделать вылазку, – сказал Лешка. – Если бы остальные были с нами, мы бы может и прорвались там.

– Да, надо сделать вылазку всем вместе, – сказал Друль. – Если мы появимся там только втроем, они могут что-то заподозрить.

– Что ты предлагаешь?

– Я предлагаю нарисованных братьев. Надо ими заменить отсутствующих.

– Правильно! – обрадовался Женя. – Это ты здорово придумал.

– Что это еще за нарисованные братья? – спросил Лешка Женю.

– Ты не можешь объяснить? Это что, тоже колдовство?

– Ну конечно. Вспомни, когда тебе надо ночью улизнуть из дома, что ты сделаешь, чтобы твое отсутствие не было замечено?

– Вообще-то я по ночам сплю. И никогда не убегал.

– Ну а если, тебе позарез надо будет удрать на ночь из дома, представь себе такое. Что ты будешь делать с пустой кроватью?

– Ну я постараюсь сделать так, чтобы она не казалась пустой. Сделаю куклу из простыни и подушки.

– Вот видишь, ты все прекрасно понимаешь. Мы сейчас сделаем нечто похожее.

– А что мы сделаем?

– Мы тоже сделаем кукол.

– Вернее мы их нарисуем, – поправил мальчика Друль.

– Да. У кого есть тетрадь и карандаш?

– У меня все с собой. – Друль уже доставал из своей походной сумки толстую тетрадь и карандаши. Он вырвал три страницы, одну оставил себе, две отдал ребятам. – Вот возьмете.

– Сейчас каждый нарисует одного человека, – сказал Женя, взял карандаш и высунул язык от усердия. – Я Катю. Друль Криса, а Лешка Лоханкина.

– Я же совершенно не умею рисовать, – попробовал возразить Лешка.

– А это не обязательно, – успокоил его Друль. – Сходство совсем не обязательно. Главное, чтобы было что-то, что показывало бы, что это именно тот, кого ты рисуешь. Хотя бы одна деталь.

Минут десять ребята молча рисовали цветными карандашами своих ушедших друзей. Затем сложили получившиеся рисунки вместе. Лучше всех получилось конечно у Друля. Его Крис был как живой. У Жени Катя получилась средне, так как и должна была получиться у одиннадцатилетнего мальчика, который не учится в художественной школе. Но было видно, что это Катя, по челке, хвостику и джинсам с кроссовками. Хуже всех дела обстояли у Лешки Мухина. Его Вадик был таким, словно его нарисовал пятилетний малыш. Узнать его было практически невозможно. Единственно, что указывало на то, что это все-таки Вадик, была бейсболка надетая козырьком назад. Женя и Друль посмотрели на этот рисунок и вздохнули.

– Я же сказал, что не умею рисовать, – виновато развел руками Леша.

– Ладно, сойдет, – махнул рукой Женя. – Друль сделает Катю и Криса, а я займусь Вадиком, потому что хорошо его знаю. Так будет честно.

Друль уже вырезал ножницами все три рисунка и положил их на месте.

– Они что увеличатся? – поинтересовался Леша.

– Не совсем, – объяснил Женя. – Рисунки останутся теми же, но от них как бы вырастут живые изображения.

– А, это как голограмма! – обрадовался Леша. – Вполне объяснимый научный факт.

– Наверно. Не мешай колдовать. Мне надо сосредоточиться.

– Колдуй, колдуй. – Лешка Мухин хоть и был человеком трезвомыслящим и верящим не в волшебство, а в науку, на всякий случай отодвинулся подальше.

Женя положил нарисованного Вадика перед собой и обвел его силуэт пальцем по пыльному полу.

– А теперь встань.

Бумажный мальчик встал. И также вместе с ним встал и его пыльный силуэт.

– А теперь начинай расти.

И чудное дело, бумажный мальчик остался прежним, только согласно махнул рукой и лихо, точь в точь как Вадик Лоханкин передвинул Бейсболку, а вот его пыльный силуэт вдруг начал увеличиваться в размерах и обретать форму и цвет. Прошло не больше минуты, а перед Женей уже стоял Вадик Лоханкин, почти как настоящий. Нет, конечно он отличался от своего оригинала, но это можно было разглядеть только близко и при внимательном обзоре. А так издали создавалась полная иллюзия, что пред вами живой мальчик.

– Готово, – сказал Женя и вытер руки о штаны. – Ты все сделал хорошо. Мне совсем было не трудно.

– У меня тоже готово, – похвастался Друль, который колдовал чуть в стороне.

Ребята посмотрели на него и увидели рядом с троллем Катю и Криса.

– А говорить они умеют? – спросил Леша.

– Ну уж ты слишком много хочешь! – возмутились волшебники.

Итак, все было готово для смелой операции. Трое друзей живых и настоящих, и трое нарисованных осторожно стали спускаться вниз по лестнице, но в то же время на каждом этаже каждый из них старался хоть немного показаться в окне или в щели. Так что внимательно наблюдавший за ними враг, заметил их передвижения и насторожился.

Они вышли из башни и крадучись пошли по саду.

Летучие люди, которые летали над куполом, заметили их и тревожно заверещали непонятными трескучими звуками.

– Нагибаемся, – скомандовал Женя. – Тогда нас не заметят. Слишком открываться тоже нельзя.

И они укрылись за деревьями. На земле откуда ни возьмись вдруг появились спелые яблоки.

– Собирай их! – шепотом велел Женя. – Это будет наше оружие.

И мальчики стали набивать яблоками карманы. Друль наполнил свою дорожную сумку, а Женя и Леша набили еще и за пазухой. Только нарисованные Катя, Крис и Вадик не делали этого. Они нагибались за яблоками, но поднять их не могли, потому что были ненастоящими. Но этого от них никто и не требовал. Яблок было много, спелых и красных.

– А что мы с ними будем делать? – спросил Леша.

– Кидать. Увидишь врага и сразу пали в него яблоком.

– Надо же, – удивился Леша. – И чего только не бывает. Просто не верится.

– А ты поверь, – посоветовал ему Женя. – Поверь, что в твоей руке настоящая граната. Это очень важно, ведь если ты не будешь верить, то яблоко, оно и останется яблоком. Ясно?

– Куда уж яснее?

Наконец они добрались до стены и прислушались. Золотой купол слегка колыхался, словно брезентовый шатер над цирком шапито. Он был прямо за забором. Когда ребята приблизились к нему, он слегка засветился, словно приветствовал их.

– Мы должны появиться незаметно, – прошептал Женя.

– И лучше всего с разных сторон, – поддакнул Леша.

– Кто пойдет первым?

– Я пойду, – вызвался Друль. – А за мной выпустите Катю и Криса.

Так они и сделали. Женя с Лешей подсадили маленького Друля на забор, и тот сразу в кого-то метнул яблоком. Раздался оглушительный взрыв. Друль спрыгнул вниз, Катя и Крис молчаливые как призраки последовали за ним. Вслед за этим раздался новый взрыв. Это Друль уже вовсю с кем-то воевал.

Женя с другом побежали в сторону на пятнадцать-двадцать шагов и тоже полезли на забор. Вадик, нарисованный, разумеется, полез за ними. С мальчишеской ловкостью они перелезли забор и спрыгнули вниз. На них никто не нападал, потому что бой шел в стороне. На Друля лезли три гигантских таракана, двоих он уже подбил, а третий вертелся на месте и грозно пытался поддеть Сладкоежку острым усом.

Леша побежал на выручку с яблоком в руке.

– Ура! – закричал он и швырнул яблоко в таракана. Яблоко попало чудовищу в живот, воткнулось в него и громким треском разорвалось. От таракана только куски полетели в разные стороны.

Путь был свободен. Женя и Леша пошли дальше, готовые дать отпор любому, а Друль немного задержался.

– Надо позаботиться об отступлении, – пробормотал тролль. Он нашел кусок кирпича и нарисовал на заборе полукруг до земли и быстро зачернил его. Потом дунул на него и быстро прочитал заклинание:

Была стена,

Стала дыра.

Друга впусти,

Врага прогони!

И побежал за друзьями.

А враг видимо опомнился, понял, что добыча хочет улизнуть. В небе появились летучие люди, они кричали и визжали, стреляли из луков и бросали короткие дротики. Но пока еще были далеко. А вот из дома, который стоял напротив и пугал пустыми черными окнами, горохом посыпались низкорослые солдаты с щитами и копьями. Римляне. Они выскочили быстро и неожиданно и сразу выстроились в стройные ряды и ощетинились копьями.

– А вот вам! – крикнул Женя и кинул в римлян три яблока. Одно за другим.

То же самое сделали и Друль с Лешкой Мухиным.

Земля под римлянами встала на дыбы от взрывов. Непобедимые воины разлетались в стороны как кегли, их стройные ряды быстро разрушились и смялись.

А ребята продолжали кидать в них яблоками. Очень скоро дорога перед ними была свободная.

– Здорово! – воскликнул Леша. Лицо у него покраснело от возбуждения, щеки горели и тоже были похожи на красные яблоки.

Где-то справа раздался грохот. Это стучали по земле копыта всадников. Целая орда их мчалась сюда на помощь разбитым римлянам.

– О эти нас сомнут, – заметил Друль. – Побежали в другую сторону.

Всадники были уже в тридцати шагах. Ребята кинули в них несколько яблок и побежали. Взрывы сбили с двурогов десяток всадников, но еще два десятка, хоть и придержали коней, но не остановились совсем.

Три друга пробежали совсем немного, как увидели, что им навстречу бежит, гремя хвостом о золотой купол тираннозавр Рекс. О том, чтобы остановить такую махину яблоками, не могло быть и речи. Да и яблоки, как оказалось, уже почти кончились. Ребята пошвыряли остатки в динозавра и кинулись обратно к забору. Свою задачу они выполнили.

И тут им очень пригодилась волшебная дверь, которую создал Друль. Они едва успели добежать до забора и нырнуть в нарисованную дверь, которая их беспрепятственно пропустила, как по стене прокатился грохот. Это шипастый хвост обрушился на забор. Перелезть бы они просто не успели.

Ребята повалились на землю и еле перевели дух.

– Во здорово! – пропыхтел Женя. – Еще бы чуть-чуть, и…

– Интересно, поверили ли они, что мы в самом деле делали вылазку? – вслух подумал Леша.

Женя беспечно махнул рукой:

– А что им еще думать? Мы ведь такой грохот устроили. Настоящее сражение.

– Надо бы вернуться в башню, – сказал Друль. – Теперь они должны убедиться, что мы на месте и загнаны в угол.

Предложение было дельным, и друзья, отдохнув и отдышавшись после смелой вылазки, отправились к башне. Когда они были уже около башни, в небе раздался гром. Черные плотные тучи повисли в небе и стали стукаться друг о друга, вызывая многочисленные молнии. Все вокруг стало мгновенно ослепительно белым от молний. Затрещал и заискрился золотой купол, потому что почти все молнии были направлены в него. Однако купол выдержал и остался целым и невредимым. Однако, если молнии он не пропустил, то с водой, которая полилась с неба, ничего сделать не смог.

Ребята не успели опомниться, как сверху на них обрушились водяные потоки, такие сильные, что просто сбивали с ног. Полил адский дождь. Под ногами словно потекла река, закружились и вспенились водовороты.

– Бежим быстрее! – закричал Женя.

Они взялись за руки, чтобы не упасть, и с трудом преодолели последние метры, что им остались до дверей пожарной башни. Наверх поднялись насквозь промокшие и замерзшие. Вода была ледяная. От холода у них зуб на зуб не попадал.

А в небе продолжала бушевать гроза. Молнии сыпались одна за другой, и золотой купол, пропитанный полученным от них электричеством, светился, как тысячеваттная лампочка. Золотые огни бегали по нему и шипели.

– Это они по нам палят, – дрожащим голосом произнес Женя. – Ярость Антессера. Пытаются пробить защиту.

– Вряд ли у них что-либо получится, – усмехнулся Друль. – Золотой купол не могли пробить даже древние эльфы великаны.

– Но молний слишком много! – воскликнул Леша. – Рано или поздно произойдет короткое замыкание, и купол просто-напросто сгорит.

– Тогда мы пропали, – Женя схватился за голову. – Мы пропали. Так рано. Наши еще только в начале пути. Если нас схватят, то и их найдут до того, как они доберутся до Маши. Что делать? Друль? Скажи, что делать?

– Не отчаивайся. Лучше посмотри на небо. Молнии редеют.

И в самом деле, молнии стали вспыхивать реже. Гроза побушевала и несмотря на всю свою невиданную ярость, стала стихать. Молнии, только что сыпавшиеся, как из рога изобилия вдруг исчезли. С трудом, словно прорывая небесную ткань, они изредка пытались вернуть былое могущество, но это было уже не то. Жалкое подобие.

– Вот видишь, – засмеялся Друль. – Купол на месте. И в нем ни одной дырочки. Даже самой маленькой. И мышь не проникнет к нам.

Гроза окончательно стихла, но дождь продолжал лить.

– Нам надо согреться, – вдруг забеспокоился Сладкоежка. – Вы, человеческие дети очень легко заболеваете от простуды. Срочно нужно развести огонь.

У Жени зубы громко выбивали дробь. Леша был синим, как его джинсовая куртка.

– Разведи огонь, Друль, – прохрипел Женя. – Я сейчас даже простого волшебства не в состоянии совершить.

Друль понимающе кивнул, сбегал вниз и мигом нанес разного хлама, который нашел по дороге. Это не все были дрова. Камни железки, даже песок. Все это он свалил в центре смотровой площадки и поджег при помощи простейшего заклинания. Через минуту костер полыхал вовсю, и осажденные в Золотой башне получили возможность согреться и высушиться около его огня.

К вечеру дождь закончился. Так же неожиданно, как и начался. Словно у того, кто его проливал, вдруг кончилась вода. Усталые герои, согревшиеся и сухие, уснули. Они не стали выставлять часового, потому что нарисованные Крис, Катя и Вадик бродили постоянно по башне и Яблоневому саду и смотрели, что делается в лагере противника.

Глава шестая

УЩЕЛЬЕ БЕЛЫХ ЗМЕЙ

А настоящие, не нарисованные Катя, Крис и Вадик с другим Женей Константиновым в это самое время путешествовали по подземным горам и скалам.

Когда они вышли из лощины орков, то сразу попали на тропу ведущую на высокую гору, которая вершиной упиралась в своды подземелья. Свернуть никуда было нельзя, Да Меч показывал вверх, и они ступили на тропу и стали подниматься. Чтобы сберечь силы и лапы своих кошек, они пошли пешком, каждый рядом со своим зверем. Сердца ребят все еще трепетали от встречи с орками. К тому же Крис сказал, что орки ужасно упрямый народ, и никогда не оставляют обиду неотомщенной, и поэтому скорее всего они будут их преследовать, так что надо поторопиться.

Но легко сказать, куда труднее это сделать. Тропа была узкой и извилистой, по такой-то не больно разбежишься. Острые камни, большие и мелкие, которыми тропа было просто усыпана, сильно замедляли ход. Прошло много времени, а ребята преодолели только половину склона горы, и когда Вадик посмотрел вниз, то увидел там подозрительное движение.

– Эй, смотрите! – крикнул он и показал на оркову лощину.

Лощина вся всколыхалась, словно началась буря, хотя не было даже легкого ветерка. Кустарники ходили волнами, кривые деревья бешено раскачивались.

– Это орки оплакивают своего вождя, – мрачно сказал Крис. – И думают, как бы отомстить за него.

– Вот гады, – пробормотал Вадик. – Чего не сидят на месте? Ведь мы же их победили.

– Быстрее, – сказал Женя. – Нам надо успеть преодолеть перевал до наступления темноты. Скоро вечер.

И они, как могли, увеличили скорость. Но ненамного, и когда оказались на вершине, то было уже темно. В подземелье наступила ночь. А здесь она в два раза длиннее, чем на поверхности.

Тут же внизу в лощине замелькали крошечные огоньки.

– Это орки, – сказал Женя. – Они смотрят на нас. Это их глаза.

А огоньки стали скапливаться в одном месте, на самом краю лощины, затем вдруг хлынули на горную тропу и стали медленно подниматься по ней.

– Они все-таки решили преследовать нас, – произнесла Катя.

Надо было уносить ноги. К счастью они уже добрались до вершины. Последний раз оглянулись на орков.

– Я задержу их, – сказал Женя. Он достал Меч и коснулся его лезвием тропы. Меч вспыхнул и вспышка слетела с него на тропу и поползла вниз, как быстрая змейка. – Все теперь тропа на время закрыта.

Он сделал это вовремя, потому что орки быстрые и ловкие, к тому же обладающие совершенно нечувствительными ступнями ног, преодолели почти половину пути.

А отважная четверка стала спускаться вниз. Было темно, и это было нелегко. Но шум, доносившийся с той стороны горы, подстегивал их лучше любого кнута.

Женя держал Меч обнаженным, и тот освещал им дорогу, распространяя свет на несколько десятков метров. Как стрелка компаса, он верно давал направление, и они всегда знали, куда идут. Они были уже в самом низу, когда увидели на вершине горы, с которой спустились знакомые огоньки.

– Орки! – закричал Вадик.

Но вот склон кончился, и они снова были на ровном месте. Впереди однако черными исполинами высились новые горы.

– Мы опять должны подниматься? – простонала Катя.

– Нет, – упокоил сестру Женя. – Мы будем ехать ущельями. По коням!

Наконец-то они снова могли сесть в седла. И хотя орки были уже совсем близко, теперь они не были так опасны, потому что кошки были быстрее. И они ничуть не хуже орков видели в темноте. Их желтые светящиеся глаза не нуждались в Мече и сами безошибочно находили дорогу. Вот земля снова стала покрытой мхом и травой, животные сразу перешли на бег и понеслись вперед.

Орки остались позади, но преследования не прекратили. Многочисленные злобные огоньки уже спустились с горы и затерялись на земле среди высокой травы, скал и камней.

Отряд мчался вперед. Дети крепко держались в седлах и пристально всматривались в темноту. Но только Женя все прекрасно видел, потому что единственный среди них обладал ночным зрением. Остальные же были словно слепые. Когда Вадик об этом узнал, то справедливо возмутился:

– Послушай, Константинов, – воскликнул он, подогнав своего тигра к Жениному льву, – это же нечестно!

– Что нечестно?

– Что мы ничего не видим. Красоты подземного мира нам недоступны. Сделай и нам ночное зрение.

Катя и Крис поддержали Вадика.

– Очень неудобно ничего не видеть. Словно сидим в мешке.

Женя задумался:

– Но каким образом я это сделаю?

– Это тебе виднее. Ты ведь волшебник.

– Придумал! Остановитесь все ненадолго и подойдите ко мне. Когда его слова были выполнены, Женя просто-напросто коснулся острием Меча глаз каждого из друзей и произнес:

– Пусть ваше зрение будет таким же острым, как этот клинок.

– Вот это да! – воскликнул Вадик, когда протер глаза и обнаружил, что может все увидеть на расстояние в сотню шагов. – Честное слово, вижу. Свою руку вижу, а только что не видел. Класс!

Катя и Крис не стали так бурно выражать свой восторг по поводу ночного зрения, потому что это было несолидно рядом с пятиклассниками.

Дальше дорога для всех сразу стала интереснее. Еще бы! Куда интереснее путешествовать, когда все видишь, что делается вокруг.

Они проехали полчаса, огибая одну за другой высокие горы, и сожалея о том, что не могут летать, потому что по прямой они бы давно уже были бы на месте. Но летать ни они, ни их животные не могли, и поэтому приходилось мириться с подобным положением вещей.

И вот дорога привела их в узкое ущелье, которое опускалось вниз между двух отвесных гор. Женя остановил льва.

– Там опасность, – пробормотал он. – Вот только не пойму, какая. Чувствую движение, но не могу уловить его сущность.

– Может, пойдем в обход? – спросила Катя.

– В обход нельзя. Там опасностей еще больше. Бездонные пропасти, камнепады, ловушки орков и хищные звери, – ответил Женя.

– Мы можем пройти только тут.

– Может, дождемся утра?

Женя покачал головой:

– Невозможно. У нас нет времени. Антессер в любую минуту может заподозрить неладное, и тогда он убьет Машу.

– Ты уверен?

– Абсолютно. Злодеев не так трудно понять. В сущности, они примитивны, как членистоногие.

– Да, останавливаться нам никак нельзя, – сказал Крис. – Слышите?

Они прислушались к ночной тишине и услышали вдалеке низкий раскатистый гул.

– Орки не забыли про нас.

– Биться ночью с орками, дело безнадежное, – сказал Женя. – Так что идем вперед.

И он хлопнул своего льва пятками по бокам. Словно пришпорил лошадь.

И они стали спускаться в ущелье. Спуск был плавным и не слишком глубоким. С двух сторон нависали изломанные склоны гор, в них зияли глубокие трещины, дыры и рытвины. Если бы они ехали на лошадях, то те давно бы переломали себе ноги. Но кошкам все это было ни почем. Они шли быстро и в то же время осторожно. Чувствовали все неровности, и вовремя их обходили или перепрыгивали.

И вдруг лев, который шел вперед, остановился и прислушался. За ним встали и все остальные. Наступила гнетущая тишина. Хищники вдруг стали пятиться, прижали к голове уши и зашипели, как самые обыкновенные кошки.

– Что такое? – крикнула Катя. – Чего они боятся?

– Никак не могу понять. Они боятся. Что-то вокруг нас двигается, но я не могу увидеть, что именно. Будьте осторожны!

Женя пытался справиться со львом, но тот вдруг перестал его слушаться и жалобно мяукнул. Да-да, большой, огромный африканский лев, мяукнул как кошка, которую ругает хозяйка за украденную со стола сосиску.

– Что же это такое? – спросила сам себя Женя.

Он спрыгнул с седла и встал рядом со львом. И тут он услыхал тихое шуршание. Хотел пойти назад, но вместо этого вдруг прошел вперед несколько шагов.

– Женя, что ты делаешь?

Когда Катя увидела это, она спрыгнула с пантеры и побежала к брату. Крис тоже оказался рядом с ней. Пеший и с обнаженным мечом.

Дальше все произошло так стремительно, что никто ничего толком не успел понять.

Вдруг что-то белое и длинное просвистело в воздухе, и огромная белая змея вдруг обвила Женя в могучие кольца и подняла в воздух. Огромная пасть с острыми зубами вдруг разинулась, так широко, словно змея хотела разорвать себя пополам. Маленькие равнодушные глазки уставились на мальчика, а тот совершенно забыв, что он могучий волшебник, закричал: «Мама!» и в ужасе закрыл глаза.

Катя тоже закричала, как безумная. Свистнул в ее руке меч Такеда Уэсиба, и отрубленная голова змеи с гулким стуком слетела на землю и укатилась в расщелину.

Но змеиные кольца продолжали сжиматься вокруг мальчика. Крис уже рубил их своим мечом, Катя тоже стала делать тоже самое, и они сразу ослабли. Только бешено бился по земле хвост, и больно бил их по ногам. Катя даже один раз упала. Но подбежавший Вадик ловко и метко пригвоздил хвост к земле трезубцем, который добыл в бою с орками.

Конец ознакомительного фрагмента.

Оглавление

Из серии: Страна Остановленного времени

* * *

Приведённый ознакомительный фрагмент книги Последняя битва (Д. Ю. Суслин) предоставлен нашим книжным партнёром — компанией ЛитРес.

Купить и скачать полную версию книги в форматах FB2, ePub, MOBI, TXT, HTML, RTF и других

а б в г д е ё ж з и й к л м н о п р с т у ф х ц ч ш щ э ю я