Нечисть в академии магов

Мелина Боярова, 2020

Если вас угораздило стать нечистью, не дружите с ведьмами и держитесь подальше от боевых магов. Ведьмы напророчат в мужья самого сильного и одаренного мага, который, того и гляди, откроет охоту на нечисть. И вот как теперь устроить собственное счастье и при этом остаться в живых?

Оглавление

  • ***

* * *

Приведённый ознакомительный фрагмент книги Нечисть в академии магов предоставлен нашим книжным партнёром — компанией ЛитРес.

Купить и скачать полную версию книги в форматах FB2, ePub, MOBI, TXT, HTML, RTF и других

ПРОЛОГ

— Ненавижу магов! — процедила сквозь зубы и зажмурилась, чтобы ненароком не выдать свечение в глазах.

Нет, разве это нормально? Вместо того, чтобы веселиться и танцевать с очередным поклонником, сижу в фонтане. Вот, прямо как есть, в бальном платье, туфельках и с растрепавшейся прической, на которую угробила четыре часа.

Внутри кипела такая злость, что хотелось крушить, рвать врагов когтями и… бить посуду. Да, пожалуй, пару сервизов переколотила бы. Мало того, что загубили удачный эксперимент, так еще и охоту открыли. Гоняются неизвестно за кем по всему саду, а стриг разгуливает на свободе. Эти недоумки умудрились его упустить!

— Ней! Нейдан, — предприняла сотую попытку достучаться до брата. Обычно он не закрывался от мысленного общения, но сегодня допекли. И меня тоже, в этом ведьмака понимаю. Два с половиной часа стоять и улыбаться незнакомым людям, и при этом улавливать настоящие мысли — не каждый выдержит. Мне и пяти минут хватило, чтобы возникло желание убивать. Но я утешала себя тем, что доберусь до каждого, кто посмел пожелать моей сестренке, цитирую, «гореть на костре, подурнеть, покрыться язвами, окосеть» и так далее. Память у меня хорошая, каждого императорского прихвостня взяла на заметку. Да и подарочки верну дарителям сторицей. Аукнутся им еще проклятые вещицы, книга с отравленными страницами и сонный убийца. Держитесь, смертнички! У меня как раз освободилось место духа-помощника. — Ну, где же носит несносного ведьмака? Мне тут до утра сидеть, что ли?

Звук в воде получался глухим, изо рта вырывался воздух и пузырьками устремился наверх. Не ожидала, что среди магов найдется кто-то внимательный. Тем не менее, над поверхностью возникло мужское лицо.

— Эй, маг, я тебя запомнила! — пробурчала мысленно и рывком задрала подол, укрывая голову. Темные волосы могли выдать. Туфельки я предварительно сняла и задвинула за спину. Белья под платьем не предполагалось, так что будь на месте мага такая же нечисть, ему бы открылось пикантное зрелище. Я имею в виду рыбий хвост. Особенность у навок такая, хвост в воде отращивать. И наряд мой редкости необычайной, из чешуек и магии созданный. В нем я выглядела как королева, и не важно, где при этом находилась, в фонтане, на балу или в пылу сражения. Просто в воде у ткани проявлялась замечательная особенность менять цвет, подстраиваясь под окружающую среду. Вот и сейчас, единственное, что разглядел незнакомый маг, сверкнувшие чешуйки и тень, мелькнувшую на дне. Ну, а что удивительного? В фонтане императора водились золотые рыбки, они и кружили неподалеку.

— Обыскать! Проверить каждый куст. Взять живым, ОНО где-то здесь прячется.

Мда, я — Оно, — горестно вздохнула и настроилась на длительное ожидание. Надеюсь, у магов не хватит ума проверять фонтан. Он не такой уж и глубокий, в полтора моих роста, дно прозрачное, спрятаться негде. Мне в нем, похоже, долго сидеть придется.

Чтобы отвлечься от кровожадных мыслей, погрузилась в воспоминания. За последние два дня столько событий произошло, что не мешало бы разложить их по полочкам. В свете того, с кем довелось схлестнуться, в столице объявился стриг — разновидность разумной нежити. Жуткой, опасной и, практически, не убиваемой. Стрига часто путали с нечистью, потому что тот умело маскировался и не оставлял следов. Никто и не задавался вопросом, есть ли разница, нежить порезвилась с жертвой или же приложила острые коготки нечисть. Теперь понятно, почему стриг выбрал меня мишенью. Вражда между нашими видами не утихала столетьями, а тут такой шанс стрясти клятву подчинения и призвать на вечную службу. Ну а когда затея не удалась, решил подставить и свалить вину за преступления на меня. Ну уж нет, драгоценный «недоброжелатель», я так просто не сдамся. Надо будет, найду и выведу на чистую воду. Надеюсь, маги тебя хорошо поджарили, и ты надолго забился в нору зализывать раны. Зато я получила бесценный опыт в борьбе с нежитью и подчинении разумных.

ГЛАВА 1

— Эй, красотка! — два дня назад на улочках Бхирта дорогу перегородили трое мордоворотов, — опасно гулять в этом районе одной. — Морды осклабились, когда разглядели, кто попался им на пути. — Глянь, Сур, и вправду, красотка! А не составишь ли компанию одиноким путникам? — мужчины обступили с трех сторон, не оставляя шанса на спасение.

Наивные, — по моим губам скользнула довольная усмешка, — вы-то мне и нужны!

— Какие замечательный экземпляры! — такая радость при встрече насторожила бы здравомыслящего человека. Но, судя по перегару, прожигатели жизни уже успели налиться пойлом в забегаловке за пару кварталов отсюда, и все их желания сводились к хорошему развлечению в виде драки или богатой поживы, которую можно отобрать у припозднившихся путников. В моем случае, вечер обещал быть прибыльным и приятным. В мыслях разбойники уже предвкушали, что сделают с так удачно попавшейся в руки девчонкой. — Мда, — протянула задумчиво, когда покопалась в головах преступников, — никакой фантазии. Приличную девушку, да в грязную подворотню тащить? Ай-яй-яй! — погрозила пальчиком, — как не стыдно!

На секундочку выпустила навью сущность. Хватило десяти ударов сердца, чтобы подчинить разумных. Три туши застыли изваяниями, не понимая, что происходит. До скудных умов не доходило, как можно в одночасье из хищника превратиться в жертву. Рыться в прошлом отморозков было противно. Ничего хорошего в жизни не сделали, только грабили и пропивали награбленное. Дешевое пойло и продажные женщины — все, что их интересовало. Имелись на счету троицы и загубленные души, а значит, жалеть таких не стоило. Был у меня такой пунктик: никакой пощады убийцам. Улицы Бхирта станут только чище. Те же, кто еще не запачкал руки кровью, отделывались внушением и становлением на путь исправления.

Из памяти разбойничков я быстро выудила нужную информацию. Это же не маги, у которых стояла защита от ментального вмешательства. У Сура, главаря банды, имелась нора в бедняцком квартале, примыкающем к кварталу магов. Место тихое, соседи «слепые и глухие» к тому, что происходило за стенкой, а главное — неподалеку расположен спуск в подземелье. Надо сказать, под столицей империи простирался лабиринт из ходов и тоннелей. Я уже обустроила себе укромное место из бывшего тайника уничтоженной ранее банды. Там я проводила опыты и занималась изысканиями. Однако тащить эти туши под землю посчитала неправильным, тем более, что сами тела скоро станут не нужными. А вот логово разбойников еще пригодится.

Задание магистра Ардли — выучить заклинание, удерживающее душу в теле, натолкнуло на мысль, что можно заставить духов служить себе. Невидимые помощники подходили на роль надежных источников информации. Подослал такого к врагу, и всегда будешь в курсе его замыслов. Опытные маги, конечно, почувствуют шпиона и примут меры, но и тут найдется лазейка. Свободный доступ в библиотеку открывал неограниченные возможности перед знающим магиусом. Времени на изучение литературы у меня было предостаточно. В тайных покоях Гедеры Лейдер, жены основателя академии, время текло в разы медленнее. Мы с сестренкой недавно обнаружили это место, но сразу оценили, какие возможности оно дает. За сутки там можно запросто выучить уроки, подготовить доклад, отработать практические навыки и даже выспаться, а снаружи пройдет всего лишь один час. Здорово, правда? Пожалуй, испытания по некоторым предметам следовало пройти досрочно. Думаю, магистр Ардли зачтет привязанного духа как экзаменационную работу за первый цикл.

Компания из приличной девушки и трех мужчин выглядела странно. Я чувствовала на себе внимательные взгляды и усмехалась, когда ловила отголоски зависти к чужой добыче. Знали бы, что жертва и охотники давно поменялись местами, поостереглись бы так громко думать. Впрочем, с представителями особенно «ярких» мыслей, я встречусь позднее. Очень уж нехорошие желания бродили в головах «случайных» прохожих. По ночам «случайные» люди тут не ходят. Значит, такие же ловцы удачи, как и мои подопытные.

Ну, вот и заметно покосившийся дом с решетками на оконных проемах, который увидела в воспоминаниях Сура. На дверях замок. Сорвать такой не проблема. Но зачем, когда хозяева любезно пригласили в гости?

— Открой! — приказала разбойнику.

Сур выудил из-за пазухи ключ, вставил его в замочную скважину, провернул и распахнул двери. Изнутри жилище соответствовало ожиданиям: обшарпанные стены, старая мебель, на кухне остатки недавнего пиршества, под ногами катаются пустые бутыли.

— Свинарник! Даже приличной пентаграммы не начертишь, сплошная грязь! — я брезгливо поморщилась, тяжело вздохнула. Прежде, чем приступать к работе, придется навести порядок. — Так, Дром! Собрал объедки и сложил в том углу. Ты! — ткнула пальцем во второго, — ищешь веник и выметаешь мусор. А ты, Сур, берешь ведро, тряпку и тщательно моешь пол.

За полчаса разбойнички навели такой порядок, которого этот дом и не видал никогда. Затем наступил мой черед. Кусочком мела, припасенным для такого случая, принялась вычерчивать пентаграмму и расставлять необходимые атрибуты некромантского ритуала. Подопытные в это время покорно стояли у стеночки и дожидались своего часа.

Но вот, приготовления завершены, настала пора основного действия — обработка материала. Для этого приказала мужчинам раздеться до исподнего и принялась чертить на их телах знаки. К немытым типам прикасаться противно, и не знаешь, что лучше, с трупом дело иметь или с живыми людьми работать. Кропотливый это труд, между прочим, высокохудожественный. Жаль оценить некому. Я подавила эмоции у разбойников, а то возомнили о себе невесть что. Ничего, во время ритуала будут чувствовать и осознавать происходящее, успеют насладиться процессом.

Подготовка тел в точности повторяла ритуал создания послушного зомби. Я бы, может, и не отказалась от исполнительных помощников. Вот только где прикажете содержать таких? Не тащить же в академию? Можно, конечно, спрятать в лабиринтах. Провести в убежище, кормить и обновлять заклинание сохранения плоти, да мороки много. Во всяком случае, сначала гляну, что получится из затеи с духами, а потом уже и решу. Собственно, с первым разбойничком вышла осечка. Как только вернула жертве способность мыслить, и тот осознал, где он и что происходит, не выдержало сердце. Еле успела перехватить поток энергии и устроить пиршество навьей сущности. Она с жадностью поглотила изысканное лакомство, на миг даже показалось, что внутри кто-то утробно заурчал. Ага, я такая, кровожадная.

Второй разбойник продержался ненамного дольше. Удивительно, что люди, привыкшие измываться над слабыми и причинять боль, сами ее терпеть не умели. Дром вошел в число тех, кто пополнил резерв. Не пропадать же добру? Последним в пентаграмму пошел Сур. Хоть и пропащая личность, а человек волевой… был. На этот раз я схитрила и внушила подопытному, что смысл его существования в безропотном служении. Ритуал прошел как по маслу. Жертва получила порцию мучений и сопротивлялась до последнего, чтобы доставить мне удовольствие. Сомнительное удовольствие на самом деле. Я не испытывала эмоций от вида чужих страданий. Удовлетворение приходило лишь по факту, что мерзавец получил заслуженное наказание. Тем не менее, хоть с этим получилось и не нужно искать новых подопытных. Однако первая же фраза заточенного в полудрагоценный камень духа повергла меня в шок.

— О, любовь моя! — привидение материализовалось в виде половины человеческого тела. Сур и при жизни не блистал красотой. Сбитый на сторону нос, массивные надбровные дуги, гнилые редкие зубы и не чесанные космы. Ритуал же добавил уродливых шрамов и рисунков некролуун, которые на бледной коже привидения светились мертвенно-синим цветом. — Ты и я! Навеки твой, сольемся же в экстазе наслаждения, судьба моя, — дух раскинул руки и вознамерился обнять предмет страсти. Однако в силу нематериальности, просто прошел сквозь меня.

— Брр! — скривилась от отвращения. Мало приятного, когда через тебя проходит потусторонняя субстанция. Вдобавок, кусок эктоплазмы умудрился проскользнуть в вырез платья и выражение лица при этом у духа было таким, что сразу же захотелось его упокоить. — Сгинь! — рявкнула я, и Сур послушно исчез в кристалле лазурита, установленном в ключевой точке пентаграммы. — И откуда столько пафоса взялось? Пьянь кабацкая, а тут, чуть не стихами заговорил.

Подчинился дух моментально, и это порадовало. Однако чуткий слух уловил невнятное бормотание, в котором перечислялись мои прелести и то, чем по мнению духа, следовало бы заняться двум людям. Я бы напомнила, что никого из нас уже на назовешь человеком, но посчитала перепалку с разбойничьей душой ниже своего достоинства. Все же бракованный экземпляр получился.

Где достать адекватного духа? Императорский бал послезавтра, Золана с Нейданом утром возвращаются. При них заниматься опытами не хотелось, все-таки сестренка — ведьмочка и не переносит насилия над живыми существами. А в запретной магии каких только ритуалов нет, — нашла в библиотечных запасниках одну книжицу, старый дневник одного мастера, так дальше первой страницы листать не стала. Автор подробно описывал, как изготовить переплет из кожи человека и привязать книгу к себе.

Сура я не развоплотила, все-таки первый эксперимент такого рода. Неизвестно, кто попадется в следующий раз и выйдет ли из него толк. Определенно, придется вновь проштудировать учебник, что-то я упустила. В трудах магистра эн Далиуса не упоминалось, что привидение воспылает чувствами к хозяину. Правда, тот и не внушал ничего жертве. Ладно, упокоить духа всегда успею. Посмотрим, что из этого получится.

Вот только толкового шпиона у меня по-прежнему нет. Рискнуть и прихватить на императорский бал влюбленного духа? — определюсь позже и в другом месте. Сейчас же следовало прибрать за собой, а то еще откроют охоту. После того, как его величество Нтор третий издал указ о возрождении факультета запретных знаний, власти стали рьяно искать начинающих некромантов. За них причиталась премия. А какой же стражник откажется от денег? Волокли несчастных пачками, за последнюю неделю выловили семнадцать копателей могил. Из них только одна толковая девчонка, которую зачислили на первый цикл академии. Остальные оказались разного рода чудиками и преступными элементами.

Путь в академию лежал через подземный лабиринт. Но прежде, я затерла рисунок пентаграммы и собрала огарки свечей, слишком уж специфичные следы оставались после их применения. Надеюсь, огонь все скроет. Тела разбойничков положила на лежаки, расплескала остатки пойла по полу и стенам, подожгла дом. Деревянное строение занялось быстро. Пламя минут за десять поглотило разбойничью берлогу вместе с его бывшими обитателями. Еще через пять минут, примчались соседи и принялись тушить пожар, чтобы не перекинулся на другие дома.

Лишнего вреда я причинять не собиралась, а потому сразу, пока не набежали свидетели, собрала влагу из воздуха и направила на соседние стены, крыши и забор. Отсыревшая древесина еще неделю будет отдавать влагу и не позволит пожару распространиться. Убедившись, что следы ритуала уничтожены, ушла подземным ходом. Добралась до убежища, где оставила часть вещей и переоделась в академическую униформу. Пришла мысль задержаться и провести ряд опытов, но я отогнала ее подальше. Рано утром предстояла разминка у магистра Бравоса и домашнее задание по магочислам не выполнено. А потому восстановила охранный контур и припустила бегом до старого русла подводной реки. Пару минут, чтобы открыть водную тропу, и вот я уже в озере на территории академии.

Еще на выходе я активировала амулет отвода глаз. Вода забурлила воронкой омута, закружилась, убывая, будто кто-то выдернул пробку на дне, и с тихим плеском выпустила меня на берег, а после сомкнулась, как ни в чем ни бывало. Только разошедшиеся круги напоминали, что недавно здесь бурлил водоворот. Никем не замеченная, добралась до домика, который делила на двоих с сестрой, и проскользнула внутрь. Приняла горячий душ, привела себя в порядок и снова переоделась, на этот раз в форму для тренировок. Скоро вернется Золана с женихом, а пока можно заняться домашними заданиями. Терпеть не могла магочисла, но, как ни крути, они требовались для расчетов и пренебрегать ими не стоило. Спасибо сестренке, хранительнице знаний технологического мира. От меня у Золаны секретов не было, особенно в ту пору, когда ее разум не имел защиты. А потому нахваталась много чего полезного.

Эх, упросить бы ее открыть новые знания! — об этом можно только мечтать. Слишком уж задело ведьмочку, что я без труда читала мысли, а она — нет. Но я же не виновата, что нечисти доступно такое умение! Теперь же придется раскрывать Золане замысел по ловушке для духов и самого духа показывать. Давать Суру самостоятельность недальновидно, от лазурита за километр несло запретной магией.

Как незаметно оставить такую безделушку во дворце? Наложить некролууны скрыта? А, может, совместить с амулетом для отвода глаз? — посмотрела на свой браслет с витиеватым рисунком, вздохнула, — слишком громоздко получалось. Украшение сразу привлечет к себе внимание. Случайный взгляд амулет отведет, но, если искать специально… нет, магов тайной канцелярии этим не обманешь.

— Грр, — отложила камень с духом в сторону, — без помощи не обойтись. Ну, и ладно!

Спать не хотелось, для отдыха и восстановления нечисти требовалось от двух до четыре часов. Но только в том случае, если расходовалась энергия. Сегодня же за счет разбойничков ее запас пополнился, так что нужно было себя чем-то занять. Я бы с удовольствием покопалась в библиотеке академии, но по ночам та не работала. Собственно, по этой же причине не попаду в покои Гедеры Лейдер, родной тетки моей сестры. Тайный вход открывался на минус первом этаже центральной башни, вход по ночам туда был закрыт, а порталом, который сестренка установила в нашем домике, не могла воспользоваться из-за большого расхода жизненной силы. Это Золана с легкостью наполняла магические тэры пентаграммы энергией, а мне даже толики жалко потратить. Потерплю до утра.

Чтобы себя занять, распотрошила магический почтовый ящик, писем там накопилась внушительная стопка.

Так-с, что тут у нас? — послания с императорским вензелем отложила, прочту в последнюю очередь. — О, записка от Норка! — верный поклонник каждое утро неизменно ожидал на крылечке, чтобы сопроводить на разминку, а потом и на завтрак.

— «Прекрасная Лелана, прошу подарить один танец на императорском балу», — прочитала вслух, — почему бы и нет? Можно и не один, если это заставит наследника нервничать, — усмехнулась, припоминая список танцев.

Как дебютантке, которую впервые представят ко двору, мне прислали документ, куда заблаговременно вносились партнеры. После одобрения старшего родственника, бумага отправлялась распорядителю, и уже он извещал соискателей об ответе. Ничуть не удивилась, когда обнаружила еще десяток таких предложений. Тот же Нейдан закрепил за собой два танца, потому что не дело ангажировать одну партнершу. Ага, особенно, если она — виновница торжества.

Ну, что же, парни! — Я выбрала записки с наиболее знатными имперскими фамилиями. — Считайте, вам повезло!

За окном уже начинало светлеть, когда я внесла в список последнего кандидата и разослала письма-оповещения по академической почте. Для Нтора эр Агирру не оставила даже шанса. В пустующие графы нарочно вписала потенциальных врагов. Глава тайной канцелярии Данкар эн Роваль, и наставник принца Догмар эн Занц оказались в их числе. Первый хоть и не навредил бы, его сдерживала клятва, принесенная роду эр Агирру, но в силу профессии совал нос, куда не следовало. Зато за лордом Занцем вырос солидный долг. Это по его приказу казнили трех наставниц молодых ведьмочек в школе-приюте. Подобраться к магу оказалось непросто, и этот праздник отличный повод свести личное знакомство с убийцей. Принца же я приберегла на десерт, смаковать который буду долго и со вкусом, наслаждаясь каждой минутой его страданий. Причудой богов Нтор оказался кровным родственником Золаны. Значит, на него распространялась клятва, которой поклялась защищать Верховную и потомков ее. Однако нечисть всегда держит Слово, а, значит, наследник обречен. Уничтожить противника можно и не прибегая к насилию. Для начала разобью ему сердце, принц уже заглотил наживку.

ГЛАВА 2

За полчаса до начала утренней тренировки прибыла сестра с женихом. С недавних пор он поселился в нашем домике, благо тот рассчитан на четверых. Маг и ведьмак, магиус академии, с которым училась на боевом факультете, Нейдан приходился мне сводным братом по отцу, так что никаких проблем такое соседство не доставляло. Ну, разве что самую малость.

— Леланка, я так соскучилась! — сестренка повисла у меня на шее, — ну, как ты тут? Что нового?

Пока мы обнимались, фамильяр Золаны Рэн, изрядно подросший рыжий котенок, мягко спружинил на пол и отправился проверять владения. Путешествовал зверек у Золаны за пазухой, а при встрече предпочитал держаться на расстоянии. Неудивительно, ведь он под завязку наполнен энергией, которая необходима мне как воздух. И делиться мелкий проказник не спешил.

Пользуясь моментом, я пиявкой присосалась к источнику живительной энергии. Да, этим источником служила любимая сестра, Верховная ведьма, между прочим. Золана и не замечала, что я тяну из нее силу, тем более, что никакого вреда или дискомфорта при этом не испытывала. Это же не ее магический резерв, а природная энергия жизни, что буквально разлита в воздухе. Бери — не хочу! В этом и заключалась главная особенность ведьмочек: они способны пропускать через себя громадное количество той энергии. Недаром маги три сотни лет держали моих соотечественниц в качестве дармового источника.

— Признавайся, Ланка, чего натворить успела за наше отсутствие? — брат всегда такой, подозревает во всех грехах. Небезосновательно, конечно, но кто ж ему признается?

— Нейдан, я как прилежная ученица постигала запретную магию под руководством магистра Ардли, — состроила невинную рожицу и позволила себя обнять. Не каждому мужчине выпадала такая честь, но братец — исключение.

Ведьмак смерил меня оценивающим взглядом, будто мог прочитать мысли или увидеть насквозь, хмыкнул.

— Опять по столице погань ночную гоняла?

Ничего-то от него не скроешь, — я тяжело вздохнула, потупила глазки.

— Так, разбойничков постращала немного, — шаркнула ножкой, показывая, что я белая и пушистая. Иногда, так точно. Вот, как сейчас.

— Ну-ну, — еще один скептический хмык. Нейдан повел носом, принюхался, — а почему запретной магией несет?

Вот, зараза! — мысленно отвесила братцу смачного пинка. В прошлом, когда я была ведьмочкой, наш отец провел ритуал, в результате которого мои способности перешли к брату. Не полностью, конечно, иначе я бы давно отправилась к хранителям. Нейдан и не дал завершится злодеянию, сообразив, что этим меня убьет. Тем не менее ведьмачьи способности у него прижились, как-никак — родная кровь. А тут еще Золана появилась. Ее любовь и постоянный обмен с женихом живительной энергией увеличили способности брата в разы. Хотя и жених Нейдан только для имперцев. По элийским законам Золана и Нейдан стали мужем и женой, причем соединились они нерушимым союзом, подкрепленным кровной клятвой. Так что Нейдан самый сильный маг в академии. Не ошибусь, если скажу, что уровень его дара приблизился к единичке. Из таких получаются архимаги или даже повелители стихий. И это на первом цикле обучения! А что будет, когда Нейдан освоит полный курс из двенадцати циклов? — Брр, хорошо, что мы на одной стороне. Такой маг запросто мог бы меня уничтожить. Однако Нейдан крупно задолжал мне, так что не тронет. Это с моей помощью братец выжил после стычки с гвардейцами императора, а после стал его зятем.

— Да, — напустила беззаботный вид, — ничего такого и не было. Подумаешь, практическая работа в полевых условиях.

— Дай-ка глянуть на эту работу, — ведьмак безошибочно ткнул пальцем в карман, где лежал кристалл лазурита.

— Держи, — фыркнула, состроив злую рожицу, — только не взду…

— О, моя любовь! Наконец-то! — конечно же, братец выпустил духа и тот сразу же кинулся ко мне. Облетел по кругу, пожирая влюбленным взглядом и издавая протяжные стоны, — любимая, тебе так идет эта форма. Мм, какая же у тебя упругая за…

— Молчать! — рявкнула я, прерывая словесное безобразие. Под насмешливым взглядом старшего брата стушевалась, почувствовала себя неумехой.

Я, неумеха? Да как он смеет! — это навья сущность взбунтовалась. Золана говорила, что в такие моменты мои глаза полыхают синим пламенем. У меня же взгляд застилался пеленой и накатывала такая ярость, что хотелось крушить и рвать обидчиков в клочья. После таких вспышек приходилось прятать трупы, и лишь этим двоим последствия не страшны. Не смогу я поднять на них руку, крепко держит кровная клятва.

— Остынь, — поток холодного воздуха едва не сбил с ног. Я отшатнулась и мягко опустилась на диван, хорошо, тот в двух шагах оказался. Дух сразу же принялся причитать.

— О, прекраснейшая! Что случилось? Этот презренный посмел тебя навредить? Ух, я ему покажу, — погрозил кулачищем ведьмаку, — спать не дам, каждую ночь приходить буду.

— Кто там пищит? — Нейдан изумленно выгнул бровь, сделал небрежный жест, будто бы отряхнул невидимую грязь. Сура же мощным воздушным потоком вымело из комнаты. Откуда-то из глубины дома донеслась отборная брань. Я покраснела, некоторых выражений не знала, хотя в забегаловках и трактирах, куда заглядывала в поисках приключений, чего только не наслушалась.

Брат шумно втянул воздух. Судя по виду, собирался прочитать лекцию на тему экспериментов. Но тут дверной звонок разразился переливчатой трелью. Наверняка, Норк пожаловал. Но обычно он дожидался на крылечке, а тут…

— Мы опоздали! — раздался сдвоенный вопль. Нейдан кинулся к себе, чтобы переодеться, а я призвала Сура и отправила его в камень. Вихрем поднялась в комнату и кинула лазурит в шкатулку с драгоценностями. Когда спустилась, братец ехидно поинтересовался, где меня носит.

Ух, временами так и хочется поцарапать его наглую ро… лицо. А коготочки у меня такие, что железо сминают.

Опоздали мы всем составом, так что магистр Бравос наказал десятью кругами бега и двойной полосой препятствий. Для меня физические нагрузки не представляли сложности, парни тоже выносливые, справились. А вот сестренке тяжело пришлось, еле доползла до финиша, теперь сутки будет восстанавливать силы. Не представляю, чтобы Золана делала, если бы не обнаружила временную аномалию в покоях Гедеры Лейдер? Умная была ведьма, сильная, настоящая Верховная. Золане, чтобы достичь ее уровня потребуются годы непрерывной учебы.

— Увидимся, — попрощалась со сладкой парочкой. До начала занятий оставался час. Я успевала принять душ, переодеться и позавтракать. — Вам занимать места в столовой?

— Нет, — ответил за двоих Нейдан, — встретимся на лекциях. Пусть Норк составит тебе компанию.

— С-спасибо, — отвесила шутливый поклон, оценив широкий жест ведьмака.

Когда-то нашего отца осудили за предательство и отправили в ссылку. Ормутов вычеркнули из списка аристократических родов, лишили имущества. И вот, спустя двадцать пять лет, император восстановил брату титул и вернул во владения земли герцогства с замком и деревеньками, а также особняк в столице. Щедро с его стороны. Подозреваю, дело в магическом даре потомка опального герцога. В свете того, что бхиртцы уничтожили Рэллорнский лес, нарушили природное равновесие в Элире, из-за чего резко снизился магический фон, империя ощутила острую нехватку сильных магов. И вот, пожалуйста, благородные фамилии пополнились еще одним семейством с древними корнями и родословной, которое ведет начало из первой десятки магов. Нейдан принял императорский подарок. Как не принять, если в невестах"дочка"Нтора третьего? Ну и от щедрот ведьмачьей души брат признал меня и Игмара родственниками и принял в род. Так что теперь я герцогиня Ормут. Младшему же предстояло с гордостью носить имя Ормутов и продолжить династию, потому что после официальной свадьбы с Золаной Нейдан войдет в императорский род эр Агирру на правах принца-консорта. До совершеннолетия Игмара Нейдан будет опекуном и фактическим главой, управляющим деньгами и имуществом. Если честно, в семейные дела я не вникала. Зачем, если не собиралась уподобляться благородным матронам, изнывающим от безделья и посещающим скучные приемы и чаепития? Однако титул накладывал обязательства и приносил больше вреда, чем пользы. Ну, вот какое Нейдан имел право указывать, с кем мне общаться, а с кем нет? Оказывается, полное и безоговорочное. Своей волей он запретил Нтору четвертому ухаживания и общение со мной. Семейные отношения с наследником не сложились.

Ха! Братец тоже не прочь отвинтить принцу голову. Это ведь Нтор четвертый спалил Рэллорнский лес, и он виновен, что прежняя Золана, тело которой заняла душа из другого мира, погибла. Нейдан и нашел полумертвую сестренку после пожара в пустошах. Собственными глазами видел, в каком состоянии была несчастная, и приложил все силы, чтобы сохранить ей жизнь. Однако Золана простила родственника, и в чем-то я ее понимала. Не будь того случая, Лиза Чернова умерла бы в своем мире и никогда бы не попала в Элир. Не пожелай принц раньше времени забрать элийку в столицу, не случились бы те перемены, что изменили положение ведьм. Ведь Нтор четвертый расторг договор, заключенный между ведьмами и магами, так что теперь элийки, прятавшиеся по уголкам империи, возвращались в родные места. Однако у меня остался неоплаченный счет к родственничку. Одновременно с клятвой служения Золане, я дала Слово, что покараю врагов сестры. Нечисть не прощает оскорблений, не забывает обид и всегда выполняет обещания. Причудой богов Нтор четвертый считался потомком Золаны. Та, первая Золана родилась два века назад. Ее отец сам Нтор Завоеватель, который и не подозревал о рождении дочери. Верховная ведьма Гедера с младенцем на руках растворилась на просторах империи, исчезла на целых двести лет. Кроме меня, Нейдана и Золаны никто не знал об истинном происхождении ведьмочки и о том месте, где она провела эти годы. В избушке посреди девственного леса, единственный вход в который находился на территории академии Лейдера. Время там текло по-другому. Если в Элире минуло два столетия, то с той стороны прошло два года. Пятнадцать лет назад Гедера вернулась в Элир и подбросила двухлетнюю кроху на порог школы-приюта, где та воспитывалась и росла под присмотром наставниц, пока за ней не явился принц.

Я много думала над тем, как уничтожить врага и при этом не нарушить Слова, что крепче клятвы. Разбить сердце, влюбить в себя и заставить страдать? Легко — на войне все средства хороши. Только навью сущность не удовлетворить человеческими страданиями. Я рассчитывала на лазейку, которую оставила, повинуясь звериному чутью. Служить и защищать обязалась лишь достойных потомков Золаны, а Нтора я таковым не считала. Интуиция подсказывала, если ошибусь и уничтожу врага, то сама проживу не дольше удара человеческого сердца. А разменивать вечную нежизнь на жизнь избалованного отпрыска эр Агирру я не собиралась.

С некоторых пор в столовую для простолюдинов повадились захаживать благородные ученики. Если быть точнее, с тех самых, когда увидела, чем местный повар кормит ребятишек, и провела разъяснительную беседу. Сегодня вотчину господина Шайрона не узнать: новые скатерти на столах, чистая посуда и умопомрачительный запах, на который слетаются голодные магиусы. Группа будущих боевых магов с первого цикла присутствовала в полном составе. В отсутствии Нейдана Норк был за старшего, и дело не в том, что он благородного происхождения и у его семьи полно денег. Лидером признавался тот магиус, у кого выше магический потенциал. В семьях аристократов априори рождались сильные маги, тогда как среди простолюдинов это редкость.

Еще с порога разглядела три свободных места за столом, ну и белозубую улыбку поклонника, конечно. Поварята в столовой работали споро, так что у раздачи задержалась минут на пять, после чего с полным подносом еды подошла к столу. Норк подскочил, перехватил тяжесть из рук и пододвинул стул.

— Леди Лелана, присаживайтесь, пожалуйста.

С одной стороны, приятно, когда за тобой ухаживают. С другой… зачем оно мне?

— Благодарю, — кивнула, позволив уголкам губ дрогнуть в улыбке, и грациозно опустилась на стул. Пусть в местах, где я выросла, не знали этикета и манер, но достойно преподать себя умела каждая ведьма. О нечисти и не говорю, феноменальная память позволяла мгновенно усвоить любые знания и контролировать каждое движение.

— А этот зачем сюда явился? — процедил Норк, уставившись на входную дверь.

Наследничек пожаловал, — я проследила за взглядом парня и удовлетворенно хмыкнула. — Быстро же ему донесли, что брата нет в столовой, иначе не посмел бы нарушить запрет. Да уж, условностей среди аристократической братии хоть отбавляй. К правилам я относилась спустя рукава, соблюдала необходимый минимум, чтобы не привлекать излишнего внимания. Только внимания этого хватало с избытком. Помнится, при поступлении кастелянша повелась на наш деревенский вид и выдала поношенную униформу, да еще не соответствующую нашим с Золаной основным факультетам. Сестре досталась светло-зеленая выцветшая форма травницы, а мне невзрачная серость будущего алхимика. Однако и в той униформе я постоянно ловила на себе нескромные мужские взгляды. А уж когда сменила крестьянскую фамилию Эллар на звучное эн Ормут, отбоя от поклонников не стало. — А как мне шла бордово-красная униформа магиуса боевого факультета! Один факт ношения таковой говорил о наличии высокого магического потенциала. Гм, что-то я отвлеклась. Чего же понадобилось высочеству?

— Приятного аппетита, — прозвучало для всех, а смотрел при этом принц только на меня. — Вижу у вас есть свободные места. Не против, если присоединюсь к вашей компании?

— Против, конечно, — возмутилась такой наглости, — но ты ведь не уйдешь?

Милая улыбка на лице наследника, наверное, покорила не одно женское сердце. Вон, наши девчонки поплыли уже, и на меня смотрят осуждающе. Как же, это сам Нтор четвертый, наследный принц империи!

— Верно, — парень присел рядом и кивнул блондинчику из свиты, чтобы занял второй стул. Еще один прихлебатель метнулся к раздаче, куда его пропустили без очереди, и через пару минут принес принцу завтрак.

Ну, на кого-то присутствие будущего императора, может, и произвело впечатление. Я приняла этот факт, как неизбежное зло, и продолжила поглощать булочки с яблочным повидлом, игнорируя родовитого соседа. Под боком уже сидел один поклонник, и у нас даже общие темы для разговоров нашлись.

— Норк, как насчет того, чтобы отработать связку щит-атака после теоретических пар?

— Думаешь, выиграть в сегодняшнем поединке на практике? — граф чуть не расцвел от такого внимания. Зато справа кто-то громко заскрипел зубами, что бальзамом пролилось на мерно бьющееся сердечко. Ночная вылазка плюс подпитка живительной энергией от Золаны помогали выглядеть и чувствовать себя полноценным человеком. — Мне кажется, Нейдан стал еще сильнее. Когда он умудряется отрабатывать заклинания, если ни разу не посетил полигон? С его-то мощью никаких щитов не надо, задавит голой силой.

— Победу приносит не сила, а умение. Есть у меня одна идея… — заговорщически подмигнула парню.

— Леди Ормут, я бы мог помочь, — Нтор настырно влез в разговор. — Имеются некоторые тонкости в создании щитов, о которых магиусам первого цикла не рассказывают. А еще могу провести вас на полигон для старших циклов. Поверьте, разница с новичками существенная.

Мой напарник откровенно скис. Мало того, что с принцем соперничать нелегко, так и предложение тот сделал такое, от которого ни один магиус не откажется. Но он же не знал, что эти знаки внимания даром не нужны.

— Пожалуй, я соглашусь, — поморщилась, всем видом показывая, что не очень-то и хотелось, — но с одним условием.

— Согласен! — выпалил Нтор, будто опасался, что передумаю.

— Что, и даже не спросишь об условии? — повела бровью.

— Я согласен на любое. Нет ничего такого, чего бы я не выполнил, — опрометчиво заявил наследник. Ага, наивный, размечтался.

— Ну, раз ограничений нет, то я бы хотела, чтобы ты позанимался со всей нашей группой, — озвучила желание, мило улыбнулась и захлопала глазками.

Магиусы и так ловили каждое слово в нашем разговоре, а тут, кажется, дышать перестали. Это же ведь какие перспективы! А возможности? Не говоря о том, что сам принц вызвался подтянуть отстающих по практическому применению щитов. Среди нашей группы часть ребят выходцы из народа. Для них сидеть за одним столом с принцем уже великая честь, о которой будут детям рассказывать. Это Нейдан вырос среди крестьян, а потому быстро нашел взаимопонимание с каждым магиусом боевого факультета первого цикла. Тот же Норк держался сам по себе, и только когда император признал за братом титул, снизошел до общения, а потом и до дружбы. В общем, за столом воцарилась гробовая тишина. Соседние столики тоже притихли. Не каждый день в столовую для простолюдинов захаживал наследный принц, вот и ловили каждое слово.

— Кхм, — Нтор злобно сверкнул глазищами. Я на минуточку усомнилась, а человек ли он? Это привилегия нечисти менять яркость радужки. Но нет, показалось. Предположу, императорский сынок мысленно ругал себя за поспешность. Если бы выслушал условие, можно было и поторговаться. А тут сразу объявил, что согласен. Отступать поздно, слово сказано.

Ну-ну, это еще цветочки! И до ягодок скоро доберемся.

— Хорошо, — выдавил из себя Нтор, — но без твоего участия тренировок не будет. Что касается группы, с ними занятия начнутся со следующей декады. Необходимо согласовать в деканате время, на которое понадобится полигон. У старших циклов плотное расписание, сама понимаешь, непросто будет вклиниться. А еще получить разрешение у старшего Ормута, — последнее парень произнес тихо, чтобы никто другой не услышал.

— Да хоть через месяц, — фыркнула я, — либо вместе занимаемся, либо никак.

Наследник побледнел, стиснул зубы, по лицу желваки заходили. Очевидно же, не привык к отказам и откровенному пренебрежению. Хотя то, что он предлагал, для магиусов первого цикла немыслимо. У нас же больше теория шла, упор на защиту делался, движения отрабатывались до автоматизма. В идеале, та должна срабатывать раньше, чем в мозг поступал сигнал об опасности. Это развивало магическое чутье, заставляло постоянно отслеживать окружающую обстановку, чтобы в любой момент быть готовым отразить нападение. Да, будни у боевых магов — не мед, но такие вот навыки гарантированно спасали жизни.

Я обвела взглядом ребят из группы и поняла, если принц пойдет на попятную, этого никто не поймет. Собственно, выполнение обязательства возможно растянуть до бесконечности, оправдывая это тем, что занятия на полигонах расписаны на год вперед, что деканы или ректор не разрешат тратить ресурсы и время на первогодок, тогда как старшим курсам положено нарабатывать боевые навыки. Просить о таком мог лишь наследник империи, которому руководство академии не посмело бы отказать.

— Леди Лелана, — первым не выдержал Норк. Благородные могли арендовать полигон, но в том-то и дело, что необходимость измерялась не деньгами, а целесообразностью. — Его высочество в самом деле не сможет сегодня принять группу на полигоне. Там заранее оговаривается количество участников и рассчитывается мощность атакующих заклинаний и энергия для защиты периметра.

Мда, этот момент я упустила. Особые полигоны потому и ценились, что там отрабатывались реальные навыки боя с применением заклинаний и выплеском магической силы. Соответственно, если планировалось занятие у группы, на внешний щит полигона подавалось одно количество энергии, если индивидуальные тренировки — другое.

— Хорошо, — не стала накалять обстановку, — сегодня мы потренируемся вместе с напарником.

А что? В пару с Норком магистр Бравос поставил нас с первого занятия. Мы сработались уже, изучили сильные и слабые стороны друг друга. Эмм, то есть я изучила. Норк узнал только ту малость, что я показала. Не раскрывать же, кто я на самом деле?

Принц вспыхнул, залился румянцем. Соперника он точно не собирался терпеть. Однако наткнулся на мой насмешливый взгляд и сдулся. Какой смысл тренировать навыки без напарника? Это его высочество обучали индивидуально, поди еще поищи достойного соперника. А из остальных магов уже с первого цикла формировали боевые двойки или тройки. Сработавшиеся команды действовали намного эффективнее одиночек.

— Согласен, но с одним условием, — Нтор вымученно улыбнулся. Похоже, учился на ходу, — леди Лелана, вы подарите мне танец на завтрашнем балу?

Вот оно! А я-то думала, когда уже дойдет до ответных условий.

— Да я бы с радостью, ваше высочество, — ага, глазками захлопала — сама невинность. — Но в книге танцев уже не осталось места. Если только кто-то из партнеров передумает… — толстый такой намек, что некоторых аристократов желательно пододвинуть. Но я ведь сознательно отдала предпочтение претендентам, которые находились в конфронтации с семьей эр Агирру. Нет, открытых противостояний там не было. Кто осмелится выступить против императора? За предательство полагалась немедленное лишение титула и имущества. В особо тяжелых случаях — смертная казнь. Однако многие семьи выразили желание освежить кровь за счет рода Ормутов. Нейдан устал уже отбиваться от предложений брачных союзов. Желающих не пугала даже моя расположенность к запретной магии.

— Насколько я понял, — Нтор мгновенно оценил ситуацию, — если кто-то из списка откажется от танца, то вы отдадите право мне?

— Верно, ваше высочество! Вы правильно поняли, — это именно то, чего я хотела… сказать.

ГЛАВА 3

Занятия до обеденного перерыва пролетели как один миг. Мне нравилось учиться и постигать новое, потому что каждый день на шажочек приближал к заветной цели. Маги испокон веков истребляли нечисть, изобрели сотни способов охоты, классифицировали нас по видам и разработали методики уничтожения. Не так давно я осознала собственное предназначение: противостояние имперцам и сохранение нечисти, как вида. Ну, что плохого в том, когда лесовик следит за лесом? Это ведь урожай ягод по осени, орехи, грибы, целебные травы — польза людям. Больные деревца пометит для вырубки, короткую дорогу подскажет, если с уважением к хозяину лесному обратиться. Охотника на зверя выведет, а врага — наоборот, плутать заставит и кругами ходить. Озерницы за водными владениями следят, чтобы чистая водица текла, берега не заиливались и не засорялись. Ну а то, что мужчин на погибель ведут, не от злобы это, а потому как устроены таким образом. Знающие люди никогда не сунутся ночью в то место, где озерница поселилась. Молва быстро расходится, если вдруг какая девушка из-за любви несчастной утопилась. Кто как не мужчина виной ее горю, раз жизнь стала не мила? А болотницы да топлянки? Тех насильно лишили жизни, спрятали следы преступления в зыбкой топи. Бедняжки зачастую не знали, кто виновен в их смерти, а потому уничтожали любого, кому не повезло столкнуться с ними. В былые времена из нечисти только лесовики да домовые водились, редко где озерница или навка хозяйничала. Навки только из ведьмочек получались и не бывало такого, чтобы почившую ведьму провожали в последний путь без обряда. Однако с приходом имперцев ситуация в корне изменилась. Они вырубали леса, уничтожали лесных обитателей, несли горе в семьи элийцев и безжалостно истребляли тех, кто оказывал сопротивление.

— Лелана, что случилось?

Я очнулась от нахлынувших мыслей и поняла, что едва себя не выдала. Если бы не сестренка, накрывшая ладошкой мои отросшие когти, тут бы меня и поджарили. Совершенно не заметила, как пришло время обеда, и я снова оказалась в столовой, только на этот раз в компании Нейдана, Золаны и боевых магов первого цикла обучения.

— Все в порядке, задумалась, — столкнулась с внимательным взглядом Норка, машинально улыбнулась. Знаю, улыбка действовала на парня безотказно.

В это время в голове картинка за картинкой отматывались моменты нашего общения. На лекциях я была спокойна, даже отвечала у доски. За завтраком — ничего особенного не произошло, я вполне себя контролировала. Так, почему вдруг ударилась в воспоминания? Что послужило причиной?

— Ты побледнела и сидела неподвижно, уставившись в одну точку. Что-то плохое вспомнилось? — Золана стиснула мою ладонь, а я машинально потянула из сестренки живительную энергию.

Ведьма права, — осознала я и вздрогнула от внезапно посетившей догадки. Заозиралась, выискивая причину нервного состояния. — До того момента, как пришла в столовую, чувствовала себя замечательно. Того заряда бодрости, что получила ночью, хватило бы на неделю. И объяснение резкой потери резерва только одно — меня его лишили. Такое под силу только другой сильной нечисти или…

— Надо поговорить. Срочно!

— Что? — братец вопросительно уставился на меня, — это не потерпит до вечера?

— Леди Лелана, через полчаса занятие на полигоне. Вы же не передумали? — всполошился Норк.

— Нет, все в силе. Я приду, только… — резко убрала руки под стол, потому что на них опять показались когти. Глаза на всякий случай тоже опустила, чтобы не выдать себя свечением. — Золана, ты не проводишь до комнаты? Кажется… я съела что-то несвежее.

Теперь занервничал и Нейдан. При желании я могла камни переварить и жалоба на расстройство желудка — так себе оправдание для того, кто знал правду. А мне становилось только хуже. Та энергия, что подруга вливала от души, будто в пропасть уходила. Помнится, так плохо себя чувствовала, когда впервые переступила порог академии. Но потом недомогание прошло, и я благополучно забыла об этом. Вернее, предпочла забыть, потому что у нечисти феноменальная память.

«Немедленно уведи меня отсюда, я теряю контроль!» — паническим воплем обрушилась на брата. Тот обычно закрывался для мысленного общения, как и сестра, которой еще в младенчестве установили мощную защиту. Но не кричать же на всю столовую, что я вот-вот кинусь на ближайшего соседа?

Как ни странно, Нейдан меня услышал. Вздрогнул, правда. С трудом проглотил пищу, которую незадолго до этого отправил в рот. После решительно отодвинул поднос с едой в сторону, попросил парня из нашей группы убрать посуду. Ведьмак помог мне подняться, приобнял и под молчаливыми взглядами одногруппников вывел из столовой. Золана шла рядом, загораживала собой от любопытных. Я же едва передвигалась, потому что сдерживала инстинкты из последних сил.

Как только мы оказалась за дверью, брат подхватил меня на руки и бегом помчался к нашему домику. На свежем воздухе стало легче, да и магиусы встречались реже, меньше провоцировали навью сущность. Сестренка не отставала, бежала следом. Вот магистр Бравос порадовался бы нашей незапланированной тренировке! Наконец, наш дом, лестница на второй этаж, которую Нейдан преодолел в три прыжка. Пентаграмму портального перехода Золана активировала за считанные секунды. В другой раз я бы ее похвалила — растет мастерство. Но сейчас было не до этого. В тайные покои Гедеры Лейдер я попала полностью преображенная. Нейдан только и успел, что откинуть меня в одну сторону, а сам сиганул в другую. Мои коготочки задели его грудь по косой, и униформа разлетелась на лоскуты. На мускулистой груди брата заалели ровные царапины.

Древние, только не это! — успело промелькнуть в затуманенном мозгу, как меня скрутила дикая боль и я закричала.

Студеная кровь нечисти вымораживала изнутри. С недавних пор я легко переносила колебания температуры, но сейчас меня колотило крупной дрожью. Могильный холод проник под кожу, синяя кровь застывала, превращалась в кристаллы и причиняла нестерпимую боль. Так действовала клятва, которую ненароком нарушила. Будь я человеком, красная кровь вскипела бы за считанные секунды и сварила заживо. У нечисти — наоборот, она застывала кристалликами льда.

Судорога свела мышцы рук и ног, конечности синели на глазах. Когда могильный холод сделает из меня ледышку, достаточно будет одного удара, чтобы рассыпалась на тысячи осколков и перестала существовать.

На губы упали горячие капли. Это Нейдан сжалился и поделился горячей человеческой кровью. Драгоценная влага шипящими каплями просочилась внутрь, мгновенно впиталась в иссушенные поры. Минуту-две ничего не происходило, а потом по телу прошлась первая волна жара. Следом еще и еще. Постепенно я оттаивала и приходила в себя. Дольше всего чувствительность возвращалась к пальцам, и сопровождалось это не самыми приятными ощущениями колющих иголок. Но я мужественно терпела, лишь из глаз одна за одной скатывались слезинки.

Признаться, до последнего не верила, что сводный брат не воспользуется моей слабостью, чтобы расправиться или подчинить. Прежняя Лелана, выросшая на его глазах, погибла месяц назад. Я же далеко не та девушка, которую он знал и любил. Тем удивительнее было искреннее участие и желание помочь. Ней не такой черствый, каким казался на первый взгляд. Я даже не возмутилась, что ведьмак, пользуясь моментом, собирал в пустой фиал мои слезы.

Мы, навки, редко плачем. Если доведется ненароком убить невинную душу, скорбим по утрате и не сдерживаем горя, что охватывает от осознания содеянного. Навьей сущности нет разницы, чью жизнь забирать, будь то ребенок, невинная девушка или разбойник, на счету которого не одна загубленная жизнь. В естественной среде обитания такое редко происходило. Голодная нечисть теряла контроль рядом с источником живительной энергии и нападала. Но едва мы осознавали, что натворили, то не сдерживали горя и искреннего раскаяния. Только в этом случае навья слеза приобретала живительные свойства, способные продлить жизнь человеку или обратить погибшую ведьмочку в навку. Однако и обычные слезы нечисти — редкий ингредиент в алхимии и зельеварении. Как магиус я прекрасно знала их ценность и стоимость. Нас не заставишь плакать без причины, бесполезно пытать, мы же неживые. Навьи слезы — это отчаянный крик загубленной души, страдающей по утраченной жизни и не способной выразить боль потери как-то иначе.

— Прости, — просипела скрипучим голосом, — я не хотела причинять вреда.

— Знаю, иначе не стал бы спасать, — ответил ведьмак. — А теперь говори, что произошло? Почему твой источник пуст? С чего вдруг решила покончить нежизнь самоубийством?

— Каким еще самоубийством? — взбунтовалась мгновенно, — не хотела я ничего такого.

— Тогда, что случилось? Отвечай, Лелана! Ты понимаешь, чем рискуешь? Если кто-нибудь из магиусов пострадает, я тебя уничтожу! — резким тоном заявил Нейдан. Золана всхлипнула, зажала рот рукой, испугано вытаращилась на жениха. — Прости, дорогая, но я буду вынужден так поступить. Ты же понимаешь, моя сестра и эта… навка — совершенно разные личности. Пусть она говорит, думает, ведет себя, как человек, но никогда уже им не станет. Никогда! Я признал ее сестрой, принял в род, чтобы присматривать и не доводить до крайностей.

— Но все же было нормально, Лелана не давала повода усомниться в ее… человечности, — возразила ведьмочка, вставая на мою защиту. — Не нужно начинать с угроз, выслушаем сначала. Быть может, найдется убедительное объяснение?

Две пары глаз вопросительно уставились на меня. Собственно, я не рассчитывала, что Нейдан примет нечисть как родную, но… обидно. Я-то обрадовалась поначалу: признал брат. Значит, небезразлична ему. Мы же одна семья. А на деле…

— Я думаю, в академии завелась другая нечисть. Сильная, раз уж сумела за один присест лишить меня всей живительной силы, — выдала свою версию. — Золана, вспомни наш первый день, — обратилась к сестре, потому что ведьмак не поверил мне, по глазам поняла. — Я сразу почувствовала недомогание. Однако на испытаниях удалось частично восстановить резерв, и самочувствие пришло в норму.

— Да, я помню, — подтвердила Золана. — Но… разве такое возможно?

— Почему нет? — хмыкнул Нейдан, — у Леланы же получилось? И… Лелана, а почему именно нечисть? Уверена? С чего такие выводы?

— Не знаю, я ведь тоже поглощаю энергию, потому и подумала, что это кто-то, подобный мне.

— А ты что же, умеешь лишать силы человека, даже не прикоснувшись к нему? — съехидничал братец, — или я чего-то не знаю?

— Нет, но… кто еще это может быть?

— Колдуны, например. Те же маги или некроманты. Последние как раз находились в столовой. Вы все учитесь на первом цикле. Некоторые из них не питают к нашей семье добрых чувств, и могли лишить силы из желания напакостить. После обеда начинаются практические занятия, на которых без резерва делать нечего. Отличный способ посадить магиуса в лужу, особенно, если опустошать источник регулярно.

— Думаешь, это семейка Роваль? — посерьезнела Золана. Не так давно сначала молодая графиня швырнула в сестру проклятием, а потом ее отец напал. Все обошлось, но аристократы лишний раз убедились, что с присягой императорской семье не шутят. Смертельно опасное занятие.

— Я видела Глеру в обед, и ее подружку баронессу — тоже. — С недавних пор вход в высшее общество для девушек закрылся. Им пришлось питаться в столовой для простолюдинов, потому что благородные отпрыски открыто указали на дверь. Раньше никто бы и не помыслил унизить дочь главы тайной канцелярии, но граф чудом сохранил должность, и теперь с усердием доказывал, что достоин монаршего доверия. На Глеранику же обрушились последствия императорской немилости, поэтому у леди эн Роваль серьезный повод ненавидеть Золану. Ну и меня заодно, потому что перешла дорогу в борьбе за сердце Нтора четвертого.

— Не думаю, что у графиньки хватило бы сил проделать такое на глазах у магиусов, — возразил Нейдан, — ну и, уж извините, не верю, что сама додумалась до такой изощренной мести. Если вскроется, что леди Роваль причастна к этому, вся семья надолго попадет в опалу.

— Но кто тогда? — в свете новых обстоятельств внутри бурлила дикая ненависть и желание отомстить. Навья сущность трепетно относилась к добыче, а уж поглощенную живительную силу почитала как изысканный деликатес. А тут кто-то покусился на святое? Порвать воришку на клочки! Вдобавок, жутко бесила собственная слабость и потеря сил.

Да я едва не погибла! И все почему? Из-за чьей-то злой шутки? — глаза застила мутная пелена, в животе что-то беззвучно скулило от сосущей пустоты и чувства голода. Обоняние раздражали два сгустка энергии поблизости. Казалось, протяни руку и возьми. Но нет, тот ужас, который пережила недавно, ледяным крошевом морозил кожу и вынуждал затаиться. Пусть желудок ссохся и превратился в тугой комок, путь жилы ломили от отсутствия живительной энергии, а сердце пропускало один-два удара в минуту. Но лучше так, чем состояние ледяной глыбы и угроза полного исчезновения.

— Лелана, успокойся! — сестренка, как маленькую погладила по голове. Меня укутали пуховым одеялом, а в руки всучили кружку с горячим напитком. Я вдохнула ароматный парок, вздымающийся над поверхностью. Ромашка, липовый цвет, сон-чай, листья смородины, сушеная клюква, облепиха, мед — питательный, успокаивающий настой. Вряд ли поможет, но отказываться не собиралась. То тепло, что распространялось от кружки, приносило облегчение замерзшим пальцам. Сделала маленький глоточек, посмаковала травяной вкус с ягодной кислинкой, проглотила.

— Как хорошо! — зажмурилась от удовольствия. Отхлебнула глоток побольше, и, пока горячая жидкость путешествовала по пищеводу и лечебным бальзамом падала в желудок, наслаждалась каждым мгновением. — Мне нужно еще! — сама не заметила, как кружка опустела, а на смену теплу вернулся холод.

— Нейдан, нужно отнести ее в подземелье, — как в тумане расслышала голос Золаны. Затем меня подняли на руки вместе с одеялом и куда-то понесли.

Куда? Зачем? Навалилась апатия. Все равно, что со мной будет. От брата веяло силой, той самой вожделенной, притягательной, но я не смела отщипнуть даже маленького кусочка, чтобы не сработала клятва. А потом словно ветер в лицо навстречу хлынула невероятная волна энергии. Мы попали туда, где магическая сила парила в воздухе. От невероятной концентрации маны сразу закружилась голова. В нос ударили ароматы родного леса. Здесь пахло домом: свежей листвой, влажной, будто после дождя, землей, древесной смолой. Стало так хорошо, что захотелось остаться тут навсегда.

Меня усадили на землю у подножия большого дерева. Оно запомнилось из прошлой жизни: родное, любящее, всепрощающее и бесконечно мудрое.

— Рэллорн, — обхватила руками ствол, прижалась щекой к шершавой коре. Будучи ведьмочкой, я и дня не могла прожить без леса, у нечисти эта потребность тоже никуда не исчезла. Я слегка опьянела от резкого притока силы. Глупые мысли исчезли, голод тоже отступил, веки сами налились тяжестью, и я заснула крепким здоровым сном.

Прошло два или три часа, когда открыла глаза и поняла, что чувствую себя замечательно. С удивлением обнаружила себя посреди рощицы молоденьких деревьев, выросших посреди гигантской пещеры, дно которой усыпано диковинными кристаллами. Да, я помнила об этом месте и поклялась свято хранить его тайну. Подземелье раскинулось под нашей академией, и внутри было намного больше, чем снаружи. Маг-основатель академии создал это место также, как и тайные покои любимой супруги Гедеры, как неприступную стену вокруг поместья и каменную беседку, служащую проходом в дикий лес. Под землей магистр оборудовал лабораторию, в которой выращивал искусственные кристаллы-накопители. Это их причудливые формы радовали взгляд и манили волшебным серебристым светом. Они похожи на колонию живых кораллов, обитающих в морских глубинах. Кристаллы Лейдера ценны тем, что концентрировали в себе магическую ману и служили идеальными накопителями. За три сотни лет существования горстка полуживых камней разрослась и заняла свободное пространство громадной пещеры. Магической энергией здесь пропитались стены, земля и сам воздух. Лучшего места, чтобы возродить Священное дерево элийского народа, мы и представить не могли. Рэллорн научился питаться магической силой, как ранее поглощал и накапливал живительную энергию мира, и так же щедро делился ею с любимыми детьми элийцами. Месяц назад Золана принесла в пещеру крохотный росточек, едва проклюнувшийся из семечка, а сегодня это уже полноценное дерево с крепким стволом и могучей кроной. Конечно, до размеров погибшего родителя молодому Рэллорну еще расти и расти. Но уже сейчас дерево обладало огромной силой, в чем лично убедилась, восстановившись за пару часов.

Обратный путь до покоев Гедеры проделала самостоятельно. Нейдан и Золана корпели над домашними заданиями, на столе выросла гора из учебников. При моем появлении оба отвлеклись и принялись разглядывать, вероятно, выискивая признаки голодной нечисти.

— Как себя чувствуешь? — участливо поинтересовалась сестренка.

— Лучше не бывает, — нервно улыбнулась. Под пристальным взглядом ведьмака стало как-то не по себе. В такие минуты я невольно сравнивала Нейдана с нашим отцом, и подспудный страх выползал наружу. Бояться брата с недавних пор вошло в привычку. И, хотя я видела, каким нежным и любящим он становился с Золаной, с врагами вел себя жестко. — Спасибо за помощь, — как ни крути, а Ней спас от разоблачения. Пусть не считает нечисть неблагодарной.

— Что думаешь делать? — брат сухо кивнул, зеленые глаза потеплели.

— Найти эту заразу и уничтожить! — этого желала всеми фибрами навьей сущности и прощать воришку не собиралась.

— И только? — хмыкнул Нейдан, — между прочим, мы с Золаной тоже находились в столовой и ничего не почувствовали. Ни-че-го! Ты ведь и сама не поняла, кто это? Как тогда уничтожать собираешься? Уверена, что маги первыми не изжарят тебя? Этому, как его… пусть будет недоброжелателем, достаточно снова лишить тебя силы, и ты кинешься на первого попавшего магиуса.

— Ней, пожалуйста, — шикнула Золана на жениха, — мы же договаривались.

— Да не угрожаю я! Просто пытаюсь донести, сколько опасностей таится за пределами этой комнаты. И для нее самой, и для окружающих!

— Спасибо, — улыбнулась сестренке и тут же, посерьезнев, обратилась к ведьмаку. — Я это прекрасно понимаю, но и сидеть в четырех стенах — не выход. С минуты на минуту начнется тренировка, завтра — бал в императорском дворце. Ты ведь собирался представить нас с братом ко двору? О помолвке, наверное, объявишь? Жаль, что придется пропустить такое событие.

Я действительно готова была отказаться от праздника, чтобы не подвергать риску Золану и братьев. Кстати, младший…

— А Игмар уже прибыл в столицу? Могу я хотя бы повидаться с ним?

— Завтра и увидитесь, — невозмутимо ответил Нейдан, после хитро усмехнулся и добавил, — на императорском балу.

— Но как?

— А кто из нас будущий артефактор? Времени полно, неужели не придумаем, как защититься от недоброжелателя? — братец подошел, щелкнул по моей отвисшей челюсти, подмигнул. — Действительно решила, что я позволю обидеть мою маленькую сестренку?

На глаза навернулись слезы. Сейчас Ней был тем старшим братом, которого обожала с детства и ради которого добровольно пожертвовала ведьминской силой. А еще я поверила, что мы обязательно найдем выход и поймаем этого недоброжелателя.

ГЛАВА 4

Двадцать минут до начала тренировки в покоях Гедеры вылились в восемь часов, из которых три я потратила на сон и восстановление. За оставшиеся пять общими усилиями мы создали амулет, поддерживающий постоянный личный щит, и вживили в мое тело еще один накопитель. Раньше в такой серьезной защите не нуждалась. Я сама по себе грозное оружие. Нужно сильно постараться, чтобы нанести ощутимый вред. Слабенькие заклинания — на один клык. Моя нежная кожа на деле крепкая и эластичная. Пробить можно когтями, как у меня, либо заклинаниями высшего порядка, либо оружием, выкованным из особого сплава и заговоренным на уничтожение нечисти. Собственно, такое оружие могли себе позволить только обеспеченные маги. Кинжалы и мечи ковались в кузницах, открытых при храме Бахура, покровителя бхиртцев, а жрецы-мастера надежно хранили секреты от обывателей. Мне повезло, что в академии введено ограничение на использование такого оружия. Занятия, поединки и дуэли проводились обычными мечами, которые не наносили фатальных ран.

Прежде чем активировать амулет, я полюбовалась на него, покрутила в руках, повздыхала. Такая работа пошла бы зачетом по первому циклу артефакторики. Да что там! Второй и третий тоже зачли бы, и заочно присвоили звание мастера-мага.

Усилиями Золаны внешняя поверхность браслета изобиловала ведьминскими луунами второго уровня. За основу мы взяли украшение, найденное в сокровищнице Лейдера. Я уже говорила, что сестренке досталось имущество Тониона Лейдера? Наряду с подземельем, в котором магистр выращивал искусственны кристаллы, ведьмочка стала владелицей академии и всего, что расположено на ее территории. Для Золаны главным богатством, конечно же, стала колония кристаллов и уникальные знания, собранные Верховной ведьмой Гедерой. Но и задача у ведьмочки стояла непростая — сохранить Священный лес и возродить истребленный имперцами элийский народ. Молодой Рэллорн нашел новый дом в подземельях магической академии, а сама Золана активно обустраивала Элийское герцогство. Это территория бывшей Элии, которую император Нтор третий великодушно подарил новообретенной дочери. Так что золотом и драгоценными безделушками нас не удивишь. Я бы и сама каких угодно украшений достала, дайте только до ближайшей реки добраться. Но покинуть покои Гедеры не могла, так что придирчиво выбирала заготовку из того, что оказалось под рукой.

Ведьминские лууны, которые вырезала и напитывала силой Золана, предназначались для защиты живого существа. По расчетам, эти заклинания сберегут запасы живительной энергии, что позволит и дальше выдавать себя за человека. Второй слой — защита меня как нечисти, теоретически неживого существа. Некроллуны высшего порядка я самостоятельно нанесла на кусок кожи. Расходным материалом для этого послужило собственное тело. Родственнички дружно скривились, когда озвучила, что мне потребуется для работы. Золана, так чуть с обедом не рассталась. Пришлось уединиться в ванной комнате и предварительную подготовку проделать без лишних глаз.

Вот где сказывалась разница между нечистью и живыми людьми! Не каждый отважится отрезать от себя кусочек или же сцедить пару капель крови. Да, неприятно и выглядит отвратительно. Но это же ненадолго! Поврежденный участок восстановился за пару минут.

Ну и третий этап, на который ушла львиная доля времени и терпения, — привычная имперцам магия и теры. С их помощью мы с Нейданом соединили враждебные друг другу два слоя и замаскировали под стандартный физический щит. Теперь даже искушенный наблюдатель увидит лишь хорошую поделку магиуса первого цикла.

А братец у меня, оказывается, параноик. Помимо черного адаманта, который я использовала в качестве магического источника, заставил вживить в тело кристалл Лейдера. Мы испортили с десяток камней, пока удалось разместить на гранях простенькие некролууны скрыта. В магическом зрении кристалл, наполненный маной, выглядел как живой источник. Только очень дотошному магу под силу уловить разницу между природным и искусственным. А если таких источников было бы два? Это ненужное внимание и подозрения. Объяснить, что носишь с собой накопитель, легко, но предъявить такой для проверки проблематично.

— Лелана, будь осторожней, — напутствовала Золана перед тренировкой, — не стравливай Норка с принцем, парень этого не заслужил. Его вина лишь в том, что ты ему нравишься. Подумай, может, граф и есть тот самый, сильный и одаренный?

— Пфф! — отмахнулась от ведьмочки. С влюбленными всегда так, желают осчастливить всех и сразу. Напророчила мне мага в женихи, теперь вот выискивает его в каждом знакомом.

Сестренка у меня вспыльчивая, под стать Нейдану. Недаром у нее так сильна магия огня. Я потому и сдерживаюсь в общении с этой парочкой, что не хочу получить еще одно судьбоносное проклятие. Даже интересно, каким мой суженый будет? Смогу ли ему довериться? И как это сделать, если маги сначала заклинанием приголубят, а потом уже разговаривать будут? Да и будут ли?

Между прочим, ведьмака Золана тоже прокляла строптивой невестой, которая из него душу вынет. Промахнулась ведьмочка, Нейдан в нее же и влюбился. Он действительно чуть душу не отдал, пока она не призналась, что тоже любит. Сейчас эту парочку друг от друга оторвать невозможно.

Эх, а мне кто достанется? — что-то я размечталась, — может, правда, присмотреться к Норку? Род у него древний, талантами Бахур не обидел, умный и способный. После Нейдана второй по силе магиус на первом цикле.

— Привет! Хорошо выглядишь, — только подумала о парне, как он появился. — К занятию готова?

— Виделись, — в ответ пожала плечами. — Пока не начнем, не узнаю, а так… всегда готова.

Принц появился в последнюю минуту назначенного времени и не один, а в компании блондинчика.

— Это Реймонд, — наследник кивком указал на парня, — стихийник. Воздух и земля. Лелана — вода, Норк — огонь, — по очереди назвал нас и зачем-то стихии, в которых каждый был силен. Впрочем, следующие слова принца пояснили, для чего это понадобилось. — Я специально позвал Рейма, чтобы на примере показать, почему самым эффективным считается универсальный щит. С атакующими заклинаниями знакомы? — этот вопрос нам с Норком. На деле, мы еще не изучали эту тему. Но кто из боевых магов отказал бы себе в удовольствии применить что-нибудь убойное? Лично я уже проштудировала учебник за второй и третий цикл, а потому уверенно кивнула.

— Найдется парочка, — хищно улыбнулся Норк.

Ага, он тоже из тех, кому не терпится попробовать себя в деле.

— Тогда начнем мы с Реймом, а вы посмотрите, что и как, — Нтор поиграл плечами, разминаясь, потянулся, хрустнул пальцами.

Дальше я едва уследила за действиями магов. Вокруг наследника замерцал мыльный пузырь, а из рук Реймонда сорвались зигзагообразные молнии. С шумным треском разряды ударили в пленку пузыря, отчего тот полностью проявился в поле зрения, а потом брызгами осыпались на пол. Едва последние искорки впитались в песок, устилавший полигон, как этот же самый песок вздыбился жгутами и впился в поверхность нового пузыря, созданного взамен разрушенного. Острые клинья, сформированные из тысяч песчинок, могли бы проткнуть человека насквозь, а вместо этого ввинчивались в защиту принца. На секундочку представила, как такие спирали проникают в тело, и содрогнулась. Мерзко и неприятно. Отличный отвлекающий маневр. Атака Рейма не ограничилась молниями и песчаными жгутами. Затрудняя противнику видимость, мощные торнадо образовали вокруг принца пылевой кокон. В Нтора полетели камни, песок под ногами разошелся и сомкнулся с чавкающим звуком, лишив соперника подвижности. Казалось, ситуация безнадежная. Каким бы универсальным ни был щит, но против такой мощи сложно что-либо противопоставить. Но нет, оказывается, Нтор еще и не начинал сопротивляться. Выпущенная огненная волна расплавила и высушила в пыль камни. Песчаные жгуты закалились до состояния стекла и рассыпались осколками, стоило по ним ударить. Избавившись от раздражающих факторов, наследник атаковал Рейма. Огненный пульсар сбил блондинчика с ног. Его щит полыхнул, истончаясь до прозрачности, но удержался. От следующего удара Рейм уклонился, резво откатившись в сторону. Тотчас парень вскочил на ноги и воздушным кулаком ударил противника наотмашь. Любого снесло бы прочь, но ноги Нтора по колено увязли в ловушке, а потому он только опрокинулся навзничь. Моментально возле императорского сыночка взвилась огненная стена и отсекла от блондинчика. Пока тот прорывался сквозь завесу, принц расплавил песчаную поверхность и освободился. Огонь стих внезапно, и так же быстро погасли щиты на противниках.

— Обычно на этом моменте я добиваю Рейма, — самодовольно ухмыльнулся наследник, — и побеждаю в поединке. Но у нас не урок с магистром Бравосом, а тренировка. Вас еще не обучали тонкостям нападения, но теперь вы имеете представление, что ожидает новичков на особом полигоне. Давайте, теперь ваша очередь нападать, — это нам с Норком, — посмотрим, на что вы способны. Увидите, универсальный щит одинаково хорош против огневика, водника, воздушника или мага земли.

Позер! Хотя, мы по сравнению с магиусами старших циклов — неоперившиеся птенцы. Сырой силы у нас навалом, да только умения подкачали. Пульсар Норка рассыпался крохотными звездочками, моя водная плеть с шипением превратилась в пар, а ледяные иглы стекли по щиту красивыми струйками. Ударить бы запретным заклинанием, но я вроде как не должна его знать. Те приемы, что мы изучали с магистром Ардли, были направлены против кладбищенской нежити.

С Норком мы по очереди испробовали все заклинания, на которые способны, и ничего не добились. Зря просадили резерв, потому что принц с легкостью парировал каждый удар. Следующим этапом Нтор подробно объяснил, как создать универсальный щит. Энергии на него требовалась прорва. Спрашивается, зачем выжимал нас досуха? А затем, чтобы научились работать, довольствуясь крохами энергии. Для мага-универсала проблем с одновременным использованием четырех стихий не возникало. У тех же, в ком главенствовала одна или две стихии, в управлении остальными наблюдался перекос. Причем, в худшую сторону. Вот, чтобы уравнять шансы, Нтор и заставил опустошить источники.

Злыдень! — мрачно покосилась на принца. С нечистью такой прием не работал. Я же не источник расходовала, а камень-накопитель. И «выдохлась» специально, чтобы не привлекать излишнего внимания. На территории академии находилось озерцо с подземными ключами, так что водные плети, ледяные иглы и прочие штучки водных магов могла использовать бесконечно. Главным образом потому, что помогали в этом водные духи.

— Реймонд, — специально, чтобы позлить принца, улыбнулась блондинчику, — посмотри, правильно ли я создала сетку?

— Да, леди Лелана, — парень подошел со спины, встал так близко, что почувствовала горячее дыхание на шее, — вот тут усильте воздушную теру. Позвольте, я поправлю, — вытянув руку вдоль моей, усилил узел сетки, потом добавил энергии еще в паре мест. После этого щит окутал обоих радужной пленкой, словно мы вдруг очутились внутри мыльного пузыря. Можно выдохнуть и вывернуться из объятий.

— Спасибо! — я не скрывала радости, что получилось с первого раза. Ну, почти с первого. Я мало внимания уделяла воздушной магии, а с подачи блондинчика поняла, какая это грозная сила в умелых руках. Еще бы чуть-чуть и расцеловала парня, но он и так превысил пределы допустимого. Только ярость во взгляде наследника мирила с нахальством мага.

В глазах Рейма я прочитала некое торжество и восхищение. Роль учителя парню определенно понравилась. Что же, неплохой экземпляр. Может, Реймонд герой моего проклятия? А что? Чем не самый-самый? Уверена, он ничем не уступал Нтору четвертому. А то, что принц побеждал в поединках… Кто же посмеет выставить будущего императора Бхирта слабаком? Только я…

— У нас не так много времени до конца тренировки. Предлагаю закрепить навыки на практике. Рейм, не задерживаю, — похоже, Нтор пожелал спровадить неожиданного соперника. Однако у блондинчика было другое мнение на этот счет. Я обратила внимание, как магиус упрямо вздернул подбородок и закусил нижнюю губу.

— Пожалуй, я останусь. Возможно, леди Лелане понадобится помощь. Вы ведь не возражаете?

Ого! Кого-то тут интересует мое мнение? Прогресс! Или же игра на публику? Если так, парень только что поднял свои шансы. Наследничек аж зубами заскрипел и, наверное, сто раз пожалел, что позвал Реймонда.

— Хорошо, — Нтор завел руки за спину, пряча стиснутые до побелевших костяшек кулаки. — Сейчас я активирую учебную программу. Ваша задача — держать щит и не поджариться.

— Нтор, это же программа для старших циклов, — всполошился блондинчик, — уверен, что хочешь задействовать ее с новичками?

— Ну, так… они сами захотели, должны понимать, что здесь церемониться никто не собирается, — огрызнулся принц. — К тому же, мы будем страховать. Раз уж ты взялся проверять, посмотри, как дела у Норка, отсюда вижу пару слабых мест в структуре заклинания.

Так, держать щит и не дать себя поджарить, — мысленно повторила задание. Если честно, я разволновалась, но больше оттого, что не знала, чего ожидать. Для нечисти подставить себя под удар магов, равносильно самоубийству. Хотя… у меня же защитный амулет, природная ловкость, сила. Справлюсь.

Нтор отдал голосовую команду, и полигон окутался дополнительным полем защиты. Пол под ногами зашевелился. Из песка за считанные минуты выросла полоса препятствий в виде стен разной высоты, столбов и колонн. Магия земли в действии. Интересно, кто поработал над созданием такого полигона?

— Итак, ваша цель — пройти полосу препятствий и вернуться в исходную точку. Это первый уровень сложности, заклинания парализующие, минимум опасности.

Судя по тому, как расслабился блондинчик, Нтор передумал нас калечить. Однако чувствовался какой-то подвох, те взгляды, которыми обменялись парни, не предвещали ничего хорошего. Ну и ладно, справимся.

— Ну что, напарник, держимся вместе? — подошла к Норку, чтобы приободрить. — Или сами по себе?

Граф на пару секунд замешкался с ответом, на лице отразилась внутренняя борьба, будто спорил сам с собой и не находил правильного ответа.

— Конечно, вместе, напарник, — парень протянул руку, сжатую в кулак, по которой я ударила своей.

— Отлично. Тогда держи левый сектор и горизонт, а я возьму на себя правый и буду прикрывать спину. У тебя как с резервом?

— Четверть или меньше того, — поморщившись, признался магиус.

— А у меня полный. Накопитель, — шепотом пояснила Норку, и тот сразу повеселел. — На тебе тогда щит, растяни на обоих и держи, сколько сможешь. У нас получится, — заговорщически подмигнула.

Договорившись, мы активировали универсальные щиты и ступили на полосу. Первые атаки отразили играючи. Яму с зыбучим песком я заморозила. Ледяные стрелки… это даже не угроза для той, у кого в подчинении водные духи. Огненные кулаки принял на себя универсальный щит. По логике, оставалась воздушная ловушка, но это было бы слишком просто. Едва мы перемахнули через песчаную стену и пригнулись под выдвинувшимися деревянными кольями, как ноги оплели колючие корни невесть откуда взявшегося растения.

— Жги их! — взвизгнула, потому что колючки разодрали брючины до вершины бедра. Норк также лишился части одежды. Мне еще повезло, а вот он сверкал голой и весьма упругой частью тела.

Так вот на что рассчитывал Нтор с блондинчиком! Зрелища захотелось? Ну, я им устрою. Все, разозлили!

— Норк, а если бы у тебя вдруг резерв пополнился, смог бы расплавить песок на полигоне к шмурам болотным?

— Запросто! — ухмыльнулся граф, — но как?

— Примерно, вот так! — притянула к себе парня и поцеловала.

Если бы существовала другая возможность поделиться энергией из накопителя, я бы ее использовала. Но тогда пришлось бы объяснять, почему тот внутри моего тела. А так, поцелуй обеспечивал близкий контакт и не оставлял Норку времени на раздумья. Пусть лучше считает меня ведьмой, только они способны пополнять магический источник. Я же сделала для себя важное открытие: через поцелуй возможно получить живительную силу человека. А это о-очень вкусно.

— Ммм, — застонала от удовольствия. А вот наглые ручонки, которые посмели прижать к себе и огладить спину, стоило бы отбить. — Что ты себе позволяешь? — залепила графу пощечину, и тот отлетел на полметра.

— Лелана, прости… — ошалевший от такого развития событий, Норк что-то пролепетал в оправдание. Я же отвернулась и приходила в себя. Если бы только графенок знал, что я могла его убить, не строил бы далеко идущих планов. Кажется, тот уже возомнил себя моим парнем.

— Это ничего не значит, Норк. И не надейся, что такое когда-нибудь повторится! А не то — заморожу!

Магиус кивнул, но по глазам поняла — ничего не понял. Для наглядности до ледышек заморозила колья, из-за которых угодили в древесную ловушку, а потом прошлась по ним серией ударов. Дерево раскрошилось тысячами осколков и осыпалось под ноги. И только тут до меня дошло, что могла бы и сама уничтожить ожившие корни. Впрочем, наглядный пример охладил пыл поклонника, а прилетевший из ниоткуда пульсар напомнил, что мы еще на полигоне и не прошли злосчастную полосу.

— За дело! — Норк сумел удивить тем, как быстро взял себя в руки и сосредоточился на задании. Цепким взглядом он окинул фронт работ, почесал макушку и выдал, — не думаю, что целесообразно уничтожать все препятствия. Их можно использовать, неизвестно, какие еще сюрпризы впереди ожидают. Действуем по старой схеме: я отслеживаю горизонт и левый сектор, а ты прикрываешь тыл и пресекаешь угрозу справа. Только на этот раз я не собираюсь прятаться за твоей спиной, напарник.

— Договорились! — хмыкнула в ответ. Что-то в этом графе есть.

Может, поцелуй стоит как-нибудь повторить? — прожгла взглядом спину парня, зацепилась за белеющую через порванную ткань пятую точку. — Сложен отлично, силен и целуется… так, стоп Лелана. Будь с собой честной. Это навке приглянулась живительная энергия магиуса, а вот человеческую часть, которая проявляется как раз после таких вот пиршеств, поцелуй оставил равнодушной.

А чего я хотела? Разве нечисть способна влюбиться? — пример, когда подобные мне заводили семью, имелся. Только себе я такого счастья не хотела. У знакомого лесовика из Палесья пять жен, из которых две навки. Ну уж нет, не согласная я. Не хочу ни с кем делить будущего мужа. Очевидно, во мне слишком сильна человеческая составляющая. Благодаря ей свободно живу среди людей, и она же сдерживает навью сущность. Кто бы на моем месте сумел вовремя остановиться и не убить парня? Красивая внешность, да чтение мыслей — главное оружие любой навки. Так она подманивает жертву, гипнотизирует, обещает воплотить самые смелые фантазии. Но стоит несчастному подпустить навку ближе, как та впивается в жертву когтями и выпивает досуха.

— Эй, ты, о чем размечталась? — этот почти труп ткнул меня кулаком в бок. Я зашипела от боли. Поклонник, называется.

— Побольше уважения к леди, — рявкнула на графа и ударила водной плетью. Нет, не его. Сзади подкралась мерзкая на вид зверушка, которая явно покушалась на чей-то голый зад. В общем, спасла напарничка от позорной участи. — Не благодари! А… — огляделась на дело рук наших. Одна половина полигона расплавлена огнем, вторая — заморожена насмерть. Где-то вдалеке, отгороженные силовым барьером, прыгали и что-то кричали Нтор и блондинчик. — Глянь, чего это они разошлись?

— Ну, точно уснула! — Норк тяжело вздохнул, — похоже мы случайно активировали новую программу полигона. Посмотри во-он туда, — парень указал мне за спину. Я обернулась и замерла, раскрыв рот. Из замороженного песка формировались громадные фигуры големов.

— Мамочки! — судорожно сглотнула, потому что такой гигант мог запросто прихлопнуть нас одной левой.

— А теперь полюбуйся на этих тварей, — магиус ткнул пальцем в потрескавшееся от жара покрытие полигона. Из глубоких трещин лезла… нежить. Жуть полная, я таких только на картинках видела, и не представляла, как с нею справиться.

— И что нам делать? — на фоне опасностей, что надвигалась со всех сторон, я вдруг почувствовала себя маленькой и уязвимой.

— Мы же будущие боевые маги, справимся, — приободрил Норк, но как-то слишком неуверенно это прозвучало. — Нам бы продержаться до прихода преподавателей. Реймонд, похоже, за помощью отправился.

— А, по-моему, нам кто-то мстит или издевается самым изощренным способом. Даже если не выживем здесь, принцу за это ничего не будет. Максимум, чем накажут, материальной компенсацией родственникам, да пересдачей экзаменов, — процедила сквозь зубы. Счет к наследничку увеличивался с каждой минутой пребывания здесь. Так бы и разодрала Нтору глотку. Нахлынувшая злость помогла прийти в себя и откинуть человеческие страхи. — Ладно, разбираться будем после. Предлагаю разделить противников. Против снежных големов твой огонь эффективнее будет. А я с тварями управлюсь как-нибудь. Четверть пути позади, в любом случае, выход только в конце полосы препятствий.

— Лелана, ты уверена? — магиуса передернуло от отвращения, когда еще одна зверушка подобралась слишком близко и нас окатило смрадным запахом.

— Более чем, — ледяное лезвие прошило туловище нежити, будто горячий нож масло. Уродливая голова и верхняя часть туши упали на пол, щедро поливая его бурой жидкостью и вываливая внутренности. — Вперед, не стой столбом! — подавив рвотный позыв, бросилась в самую гущу тварей. Веер из ледяных игл задел каждую, обездвижил ненадолго, но не убил. Добивала вручную, смахивая головы смертоносной водной плетью.

Позади взревел огонь. Наконец-то Норк опомнился и занялся делом. Треск огненных пульсаров, свист плети и шорох выпускаемых ледяных игл звучали песней. На их фоне вой нежити приятно будоражил кровь. Все было бы проще, если бы пустила в ход когти. Хотя, почему нет? Обрушила порцию воды на раскаленную поверхность полигона, отчего пространство вокруг заволокло паром, и ускорилась, выпуская навью сущность на охоту. Поживиться в этой схватке было нечем, зато не надо себя сдерживать. За десяток минут, пока полигон не развеял пар, с поганой мелочью было покончено. Лысые твари размером не больше домашней собаки обладали зубастой пастью, выгнутыми в обратную сторону конечностями и мощными хвостами с костяным наконечником. Я по уши залилась их буро-зеленой кровью, в руке еще сжимала вырванное сердце. Как эта гниль до сих пор билась, одним богам известно. Отбросила гадость подальше, утерла испарину со лба тыльной стороной ладони.

У Норка тоже образовалась передышка. Два голема расплавлены полностью, третий по пояс увяз в раскаленном до состояния лавы озерце, у четвертого отсутствовали конечности, так что он не представлял серьезной угрозы.

— Уф, вроде справились, — подмигнула магиусу. Тот едва дышал, очевидно, снова опустошил источник. Однако нашел в себе силы улыбнуться и поднять большой палец кверху. Я тоже выдохнула с облегчением, не мешало бы немного отдохнуть.

— Лелана! — Норк внезапно побледнел, — сзади! Нет!

Только благодаря нечеловеческой реакции мне удалось уклониться и даже встретить врага лицом к лицу. Но все равно, плечо взорвалось жгучей болью. Видимо, полигон поднял уровень опасности еще на ступень, потому что такой твари я еще не встречала. Наверное, когда-то она было человеком. Две руки и две ноги, на которых передвигалась нежить, напоминали об этом. Голова в виде вытянутого яйца венчалась кожистым капюшоном, острые наросты гребнем украшали лоб, затылок и спускались по позвоночному столбу к короткому суставному хвосту. Из пасти с двойным набором острых зубов торчало скользкое щупальце с присосками на конце. Они-то и жглись, впившись в тело иголками.

Что же это за дрянь? Выходит, смертельно опасная, раз сумела пробить защитный амулет. В пылу боя я позабыла об универсальном щите, о чем сильно сейчас сожалела.

Тварь радостно причмокнула, вытягивая из меня драгоценную живительную энергию. В голове помутилось от резкого оттока силы, но я сумела создать ледяное лезвие и отсечь щупальце. Торчащий из тела обрубок с присосками рванула когтями. Истошно закричала, потому что вырвался приличный кусок моей плоти. Зажала рану рукой, рухнула на колени и медленно завалилась на бок.

Они тут совсем сдвинулись? Так и умереть недолго, — процесс регенерации занял немного времени, однако на него ушли остатки живительного резерва. — Если так и дальше пойдет, скоро вся академия узнает, кто я на самом деле.

— Нейдан! — мысленно позвала брата, — мне снова нужна помощь.

— Что случилось, — сразу же отозвался он, — наш «недоброжелатель» объявился?

— Нет, какая-то тварь на полигоне проломила защиту, — плюсы ментального общения в том, что можно обмениваться не только словами, но и образами. Я показал брату картинку, и тот сразу угадал в напавшем монстре ворха. Его сила заключалась в том щупальце, которое я так безжалостно обрубила. Через него сворх впрыскивал вещество, мгновенно парализующее жертву. Ворхи служили загонщиками у некромантов или же другой высшей нежити. Сверхбыстрые создания, единственное уязвимое место — мясистое щупальце, остальное тело покрыто прочным хитиновым панцирем. Ловили такую нежить на живца, причем на роль приманки люди соглашались неохотно, и я теперь знаю, почему.

— Притворись, что тебя парализовало, — посоветовал Нейдан, — и дождись меня, скоро буду. Без глупостей только!

— Ладно, — рыкнула в ответ. От человека во мне сейчас мало осталось, зато навья сущность была жутко злой и голодной. Внутри все закипало от желания прибить одного мерзкого мага, из-за которого я тут и оказалась.

ГЛАВА 5

Не прошло и минуты, как появился Норк. Он осторожно перевернул меня на спину. Я хотела подшутить и сказать что-то вроде «Бу!», но язык не повернулся. Парень так искренне волновался, так переживал.

— Лелана, как ты? Только не умирай. Скоро помощь подоспеет, я тебя вытащу, вот увидишь. Не трать силы на щит, они тебе понадобятся. Я удержу, справлюсь, — граф действительно создал одно поле универсального щита на двоих, затем уселся на песок и устроил меня у себя на коленях. — Сильно досталось? Дай посмотрю, — попробовал отцепить мою руку от плеча, не вышло. Я ж намертво закогтилась, ну и старательно отыгрывала роль парализованной. Гм, было в этом нечто приятное. Вон как напарник надо мной трясется. Не то, что этот… принц. Загнал в ловушку и наблюдает, наверное, как новички загибаются.

На всякий случай прикрыла глаза. Когти на руках сразу не увидишь, а вот синее свечение в радужке привлечет внимание. Странно, что тренировку до сих пор не остановили. Вокруг щита кружили твари, пробовали его на прочность, вынуждали Норка тратить последние крохи резерва, а подмоги все не было. Может, настала пора «ожить»? После того, как граф отважно бросился на помощь, не дело притворятся полумертвой.

Ммм, пожалуй, парень заслужил еще один поцелуй. Жаль только, что живительной энергии уже не хлебнуть. Это убьет магиуса, и так в первый раз взяла слишком много. Как еще на ногах держится? Упрямый, и это хорошо.

— Норк, — позвала защитника, который уже клевал носом. Как-то не уследила, что он на грани истощения. — Норк, я поделюсь резервом.

— Лелана! — граф оживился, выныривая из полудремы, — слава Бахуру, ты очнулась. Как себя чувствуешь?

— Та дрянь меня отравила. Тело почти не подчиняется. Нужно время, чтобы прийти в себя. Но в целом нормально, жить буду. Так что? Есть желание пополнить силы?

— Только если ты настаиваешь, — фыркнул Норк и состроил такое лицо, будто бы речь шла о великом одолжении.

— Ах, ты! Шмур болотный! — на деле ничуть не разозлилась, но тоже сделала вид. — Тебя еще и упрашивать нужно? Очень надо, щит я и сама подержу, сколько потребуется.

— Сдаюсь, — Норк демонстративно протянул руки ладонями кверху. Такой жест показывал, что маг не формирует плетение, а значит, не нападет. — Просто ты бурно отреагировала на поцелуй, и я подумал…

— Договаривай уже. Что надумал?

— Что неприятен тебе. Ты сделала это из необходимости, — напарник печально вздохнул, отвел взгляд.

— Ну, отчасти ты прав, конечно, — подтвердила его сомнения. Врать в таких вопросах не видела смысла, тем более, еще не раз придется доверить графу спину. — Я не целуюсь с первым встречным. Хотя… неприятным это занятие не назвала бы. Мне понравилось.

— Правда? — в янтарных глазах вспыхнула надежда.

— Нет! — взыграла природная вредность. Специально осадила, чтобы не возомнил себе того, чего в помине нет. Не говорить же, что навья сущность не отказалась бы сожрать магиуса? В этом плане Норк пришелся ей по вкусу. — Целуй уже, а не то оба пострадаем.

Щит посветлел и держался на последнем издыхании. Если ничего не предпринять, толпа нежити устроит кровавое пиршество на наших косточках. Собственно, и Норк это понял, а потому наклонился и приник к моим губам, пробуя их на вкус. Зря, я же по уши в крови нежити искупалась, и запашок от меня еще тот. Но парень вроде не морщился, наоборот, глазки прикрыл от удовольствия.

Гм, что-то в этом есть. Однако сейчас только и думала, как не сорваться и не высушить мага до донышка. Вот же он, полностью в моей власти и не подозревает, что главная опасность не снаружи, а внутри щита. Еще бы чуть-чуть, и навья сущность победила. Видно бхиртский бог хранил парня.

Снаружи прилетел пульсар и разметал нежить в стороны, отчего те истошно заверещали, завыли. Тут не до поцелуев стало. Невидимая сила выкашивала тварей огненными сгустками, в места скоплений прицельно били пульсары.

Неужели помощь подоспела? Тогда почему до сих пор держится внешнее силовое поле? — мы с Норком переглянулись и одновременно выдохнули, — дождались.

— Только не он, — скривилась при виде спасителя. — Нтор эр Агирру собственной персоной.

— Пришел добить? — зло бросила наследнику вместо приветствия. — Хочешь завершить то, на что не хватило силы тварям? Это же не имитация, не иллюзии, а настоящая нежить. Учти, мы не сдадимся!

От злости кровь заледенела в жилах. Без живительной энергии я откатывалась к состоянию дикой нечисти. Демонстративно отвернувшись, зажмурилась на всякий случай. Одну ладонь стиснула в кулак и спрятала за спину, второй продолжила сжимать плечо. Там едва наросла молодая кожица, ни к чему демонстрировать способности к регенерации.

— Лелана! Что? Тебе плохо? — некстати отреагировал Норк. Я хотела его успокоить, но с губ сорвалось только хриплое рычание.

«О! — простонала мысленно, — как не вовремя! Нейдан, ты где?»

— «Снаружи, сестренка! Тут половина академии набежала. Ломают головы, как активировалась экзаменационная программа мастеров боевого цикла и кто выпустил нечисть из загонов».

— «Значит, эта гадость настоящая? Кто-то желает нам смерти? — навка внутри пришла в бешенство. — Ней, ты скоро? Держусь из последних сил».

— «Не знаю, кто-то замкнул внешнюю защиту. Ректор ломает ее, но…»

— «А Золана? Она не может приказать? Как-никак, хозяйка тут, ргррр, — какой-то нахал лишил мягкой подушки под головой и защиты. Мало того, вырвал из объятий Норка. — Пор-рву! — навка рвалась на свободу, металась внутри, как дикий зверь, а я… Я свернулась калачиком, до крови закусила губу. Когти прошили ладони и содрали нежную кожицу на плече. Рот наполнили тягучие капли, от которых заморозилось нёбо. Самого холода я не чувствовала, только сознание мимоходом отметило, как снизилась температура кожных покровов, синяя кровь застыла киселем, а сердце замедлилось до нескольких ударов в минуту. — Ней, говори со мной. Иначе не выдержу».

Брат принялся что-то рассказывать, вспоминал прошлое, когда я была человеком, шутил. Удивительно, но голос Нейдана убаюкивал, отвлекал от происходящего. Если бы возможно было полностью отключиться от действительности, я бы это сделала. Однако мозг отстраненно фиксировал то, что творилось вокруг.

— Что ты с ней сделал? — наследник напал на бедолагу Норка. Ему и так несладко, а Нтор вздумал отчитывать. Ну, точно, мальчишка! Злой мальчишка.

— Нет, это ты виноват! Ты же запустил боевую программу. Так, на что рассчитывал? Раз девчонка отшила, ее не жалко нежити скормить?

Ого! А граф-то, граф! Пожалуй, заслужил еще один поцелуй. Вот только выберусь отсюда невредимой, тогда и…

— Почему она такая холодная? — кто-то прикоснулся ко лбу, погладил по щеке.

Так-с, кому тут наглые ручонки отбить? — глухо замычала. Я бы и рыкнула на Нтора, да побоялась, что не сдержусь и разорву ему глотку. После этого сама долго не протяну. Клятва, будь она неладна, защищала наследника. Не могла Золана поприличнее родственничка заиметь?

— Она жива! — радостно воскликнул принц.

Ну, конечно, великомудрый! Для нечисти это нормальная температура тела. Попробуй с другой в воде пожить.

— Но сердце едва бьется, — нащупал жилку на шее, но этого показалось мало, в попытке услышать заветное тук-тук, приложил ухо к лопатке. — Бахур, какая же холодная.

Ргррр! Да что ж ты ручонки суешь, куда не следует? И Бахур ваш тут не при чем. Со мной все в порядке, лучше делом займись. Норк, кожей чувствую, из последних сил щит держит. Ту часть резерва, которой с ним поделилась, организм магиуса пустил на восстановление. И это правильно. Если парень вдруг отключится в неподходящий момент, то нежить сожрет его с резервом или без. Магия, наоборот, как вишенка на торте, будет приятным дополнением.

— Ей срочно нужен целитель!

Норк, я тебя обожаю. Лучше бы десяток лекаришек, чтобы наесться вдоволь!

— Чем быстрее выберемся, тем быстрее ей окажут помощь. Или твое высочество не собиралось никого спасать? Лелана так и сказала, ты решил нас угробить! За что?

Мда, никакого почтения к императорской фамилии. Оно и правильно, уважение надо заслужить, — мне понравилось смелость графа.

— «Норк — отличный парень», — вставил слово брат. Он давно замолк, прислушиваясь к моим мыслям и разговору, что велся между магиусами.

— «Ней, подслушивать нехорошо!» — тут же осадила ведьмака. Вот вечно так, только протяни коготок, руку оттяпает.

— «А куда деваться? Напомню, что я старший, глава рода. А, значит, несу ответственность. Если Норк попросит разрешения за тобой ухаживать, он его получит».

— «Шмур ты болотный, а не брат! Сама решу, кто будет ухаживать и с кем встречаться, — огрызнулась я, — и, вообще, вон из моих мыслей. Лучше бы вытащил отсюда, а не то загрызу обоих магиусов, а потом скажу, так и было!»

Пока пререкалась с Нейданом, напарник благополучно отключился. Хорошо, о накопителе не успел разболтать. Если прикинуть, прорву энергии потратила на нежить и ловушки. Кто-то, да заинтересуется. А оно мне надо?

Эээ, а это что за новости? Грррр! — кое-кто наглый воспользовался девичьей беспомощностью. — А ну, положи обратно!

Недовольное мычание и глухой рык высочество восприняло как-то неправильно. Ну, вот зачем меня трогать? Лежала себе, никому не мешала, с братом разговаривала, навью сущность успокаивала. А теперь что, усилия насмарку?

Краешком глаза подсмотрела, что происходит. Оказывается, наследник оттащил бесчувственного Норка к чудом уцелевшей стене, накинул на него универсальный щит. Потом вернулся за мной, и по пути разогнал стаю тварей. Как высочество одновременно два щита умудрился поддерживать? Меня взял на ручки, отнес подальше от побоища, и от Норка заодно. Затем этот нахал разместил мою тушку на своих коленях, да еще прижал так, что будь я человеком, захрустели бы косточки.

Отогреть собрался? Ну-ну, — мое скрюченное тельце доставило Нтору кучу неудобств. Однако я не собиралась облегчать высочеству жизнь. Мне бы с голодом справиться. — Гм, а из огненного мага неплохая сиделка получилась. Парень не пожалел бытового заклинания для чистки одежды, убрал ошметки нежити, засохшую бурую кровь. Закутал меня в форменную куртку, голову устроил у себя на плече, еще и волосы убрал, чтобы в глаза не лезли. Кто бы знал, чего стоило сохранить невозмутимое лицо, когда этот…"покойничек"прикасался ко мне.

— Ты только не умирай, пожалуйста, — вдруг прошептал Нтор.

Я и не собиралась, пока ты не помог!

— Не понимаю, что делаю не так? — пробило же высочество на откровения. — Я же… еще тогда, в нашу первую встречу понял, ты особенная.

Эй, кто там у вас, у имперцев, Бахур? Ты это, божок, избавь от сопливых признаний! Иначе загрызу. Слово нечисти, загрызу!

— Не знаю, слышишь ли меня? Яд ворха парализует тело, но человек при этом остается в сознании, так что, надеюсь, слышишь. Ты мне нравишься, Лелана. Очень. И я добьюсь тебя, вот увидишь!

Бабник! Нахал и, вообще… нельзя так с беспомощной нечистью. Она, может, из последних сил сдерживается, а ты провоцируешь. Ух, наклонись только. Вот так, поближе, чтобы до горла добраться. Оно же такое беззащитное, теплое, и кровь там горячая, жилка так и пульсирует. Эй, ты чего удумал? Убью же! Ргррмм, как вкусно.

Наследник задумал подлое дело. Пока я была якобы парализованная и не в состоянии сопротивляться, воспользовался моментом и поцеловал. Нагло, бессовестно впился в губы, шумно вздохнул и замер, словно забыл, как дышать. А я же… ну, из последних сил же держалась, а тут на блюдечке любимое лакомство поднесли. Вот и хлебнула через край, и еще, еще! И такая восхитительная энергия полилась из высочества, что едва не захлебнулась. Навья сущность довольно заурчала и впилась коготками в добычу. Изнутри наполнило удивительное чувство радости, будто заново родилась. Кровь побежала быстрее, сердце ритмично застучало, каждая клеточка организма ожила, завибрировала и возликовала. С головой накрыла эйфория, похожая на любовное удовольствие.

Ну, какой же он вкусный и щедрый! Как много сил! Не сравнить с предыдущим источником. Не оторваться! Выпить скорее, до последнего глоточка. Всего и сразу, и будь, что будет!

— «Лелана! Лелана, остановись! — кто-то настойчиво пытался достучаться, но я не реагировала. Потом, все потом. — Прекрати, немедленно! Я приказываю! Убьешь Нтора — нарушишь клятву, и сама умрешь! Остановись!»

Из меня резко выбили воздух, будто с разбегу врезалась в стену. Больно. До спазмов внизу живота и скорчившихся в судороге мышц. От неожиданности распахнула глаза и наткнулась на удивленный взгляд побледневшего принца. Казалось, мир вокруг замер, пока мы смотрели друг на друга. Я с ужасом, отмечая малейшие детали, которые выдавали с головой. Это порезанная на ленты рубашка Нтора, багровые полосы от когтей, припухшие, искусанные губы несостоявшейся жертвы. Для полноты картины добавим мое преображение из холодного полутрупа в пышущую здоровьем девушку и необычное сияние радужки. В небесно-голубых глазах высочества проступало осознание и понимание того, кто я такая. И в равной степени прослеживалось сомнение.

Нечисть не способна остановиться, а я это сделала. Нечисть не может не убивать, а я столько времени провела среди людей и никого не тронула. Ну, за маленьким исключением, о котором никому знать необязательно.

— Кто ты? — хрипло спросил Нтор. — Лелана? — теплые руки, до этого крепко прижимающие к себе, вдруг стали холодными, каменными и тяжестью легли на плечи. — Ответь! Я должен знать!

Ну, что говорить? Не признаваться же? Пока обвинение не прозвучало, придумать можно, что угодно. Но отчего-то это «что угодно» не придумывалось, а потому я молчала и злилась на саму себя. Вместо того, чтобы посадить наследника на крючок, заставить страдать и в итоге расправиться с ним, выдала себя с головой, оказалась в его власти.

Мимоходом отметила, как лопнул силовой купол полигона и внутрь ринулись десятки магов и магиусов. Не знаю, сколько нежити содержалось в загонах при академии, но, похоже, она в полном составе собралась вокруг нас. Впрочем, для архимага и нескольких магистров эта мелочь на один зуб. Скоро вся эта компания будет здесь. Достаточно одного слова, чтобы нечисть изжарили на месте. А мне этого ой как не хочется. Но без боя я не сдамся, а пока следовало проучить этого нахала.

Шлеп! — отвесила высочеству звонкую пощечину, следующий удар пришелся по предплечьям и еще один в грудь. Пока Нтор хватал ртом воздух, я вывернулась из объятий и вскочила на ноги.

— Никто не смеет прикасаться ко мне без разрешения! Целовать — тем более! Это подло, пользоваться чужой беспомощностью, мерзко! Мне ни капли не понравилось. Тьфу! Все равно, что целоваться с шмуром!

Эмм, кажется, кто-то разозлился. Может, зря я? Перегнула? Или благодарность не по вкусу пришлась?

— Не понравилось? — глаза наследника превратились в две щелки, желваки заходили ходуном. — Не понравилось?! — взревел он. — Поэтому ты урчала и ластилась, как драная кошка? Поэтому исцарапала плечи? Поэтому присосалась пиявкой?

Подзабыла я как-то, что маги чувствуют ложь. Но люди часто врут и не любят признавать ошибки, не выставляют слабости напоказ.

— Это я пиявка? Сам-то кто? Да меня тошнит от одного твоего вида, — сымитировала рвотный позыв, — и я сопротивлялась, как могла. Моего согласия ведь никто не спрашивал.

— Ты… — Нтор запнулся, а ведь явно что-то обидное придумал, — у тебя глаза светились, как у нечисти.

— Я бы посмотрела, как бы сам засветился, угодив в смертельную ловушку. Знаешь, каково это, когда резерв на нуле, а нежить уже рвет твое тело? А когда ты уже смирился с участью, но является враг, глумится, лапает противными ручонками и рот слюнявит? Тут и светиться начнешь, и пар из ушей пускать будешь. Самое обидное, что некоторые в это время спокойно наблюдают, как ты слабеешь, теряешь силы и умираешь.

— Но я не хотел… не думал, что так получится! И я не враг тебе, Лелана…

— Не думали, ваше высочество? — прошипела в ответ. — А стоило бы! От ваших действий зависят чужие жизни. Сколько невинных душ погибло из-за того, что вы не думали? Злой, эгоистичный мальчишка, который никак не может повзрослеть!

Ответить принц не успел. Преодолев ловушки полигона, которые восстанавливались при появлении нового участника, к нам прорвался архимаг Ральт. Я кожей почувствовала, как по телу скользнул магический диагност. Это ректор с ходу оценил наше физическое состояние. Судя по тому, что он сразу направился к Норку, ему было хуже всех. Ральт одним движением освободил его из кокона и свернул универсальный щит, поглотив его структуру. Невольно позавидовала умелому манипулированию терами. Ректор же прикоснулся ко лбу парня, погружая того в целебный сон, влил магической маны, пополняя скудный резерв, и попутно запустил бытовое очищающее заклинание. Досталось Норку от нежити, да и я изрядно высушила. Но обмен был равноценным! Если бы не это, напарника давно бы сожрали.

Буквально через пять минут, пространство вокруг нас заполонили маги. Декан Бравос лично добил остатки нежити, причем сделал это играючи. Его внимание привлекла сама площадка и следы недавнего боя.

Нтора окружили магиусы старшего цикла, наперебой расспрашивая, что случилось. Из младших прорвался лишь Нейдан, ну и Золана, конечно, увязалась. Целитель Заатарт занялся пострадавшим, а мы воспользовались моментом, чтобы перекинутся парой слов.

— Леланка, — сестренка бросилась на шею, — мы так волновались! Прости, — прошептала на ухо, — прости, что воспользовалась клятвой. Иначе тебя было не остановить.

— Все в порядке, не переживай, — так же тихо ответила я, — наоборот, спасибо, что сделала это. Хотя и жалею, что не прибила мерзавца.

— Лелана? — брат не собирался церемониться. Его волновал лишь один вопрос, отвертеться от которого не выйдет.

— Он видел, — не стала тянуть с признанием. — Видел глаза, и как я исцелилась, едва попробовала его на вкус.

О том, кто «Он» и что видел, можно не уточнять. Нейдан понял и будто заледенел. С таким выражением лица брат делал то, что ему не нравилось, но было необходимо.

— А как вы… — это сестренка зависла на секунду, а потом к ней пришло понимание, — вы что, целовались?

— Лелана, завтра же заберешь документы и уедешь из столицы! — прозвучал приговор от ведьмака.

— Но… принц же меня не выдал! Я сумела заговорить ему зубы. Он не понял, кто я на самом деле! — я обманывала саму себя, и что хуже всего, Нейдан об этом знал. — Ненавижу! Как же ненавижу! — прошептала, испепеляя взглядом источник проблем.

А Нтор будто почувствовал внимание и обернулся, вопросительно вздернул бровь.

— Загрызу, точно загрызу! — пообещала себе. Еще ни к кому не испытывала настолько сильной неприязни, что готова наплевать на последствия и высушить на глазах у толпы магов.

Разбираться, кто виноват в происшествии, остались преподаватели и ректор. Ардли сокрушенно ходил по полю и причитал, что погубили ценный материал. На прошлой практике магиусы старшего цикла отлавливали тварей. Некоторых особей поставляли ловцы и за каждый живой экземпляр платили золотом. А тут махом уничтожили всех обитателей академического бестиария. Целители удовольствовались нашим поверхностным осмотром, убедились, что живы и здоровы, забрали Норка и удалились. Магистр Заатарт, конечно, предложил сдать биологический материал для исследований. Но я, естественно, отказалась. После порции живительной энергии, раны затянулись и о том, что меня цапнул ворх знали только напарник и принц. Да, кто-то, может, и видел, как тварь напала, но издалека сложно распознать, насколько серьезные увечья она нанесла. По мне уже не скажешь, что побывала в сражении.

Наследника магиусы старших циклов хлопали по плечу, поздравляли, будто героя. Оказывается, он каким-то образом проделал брешь в силовом куполе и, на свой страх и риск, бросился спасать новичков.

Ага, а то что сам же привел этих новичков на убой и бросил одних, без сопровождения, как-то позабылось. Я бы, может, и возмутилась несправедливости, но меня волновали другие вещи.

Не хочу бросать академию. Не хочу возвращаться в Палесье. Не хочу надолго расставаться с Золаной. Мне нравилась учеба, и столичная жизнь, и ночная охота на злодеев. Однако брат недвусмысленно дал понять, что не смогу остаться. И как быть? Сделать вид, что уехала, а самой спрятаться в подземелье? Все равно не то!

— Ней, поговорим? — выяснить дальнейшую судьбу хотела немедленно. Однако пришлось ждать, пока маги проведут расследование. Я же у них главный свидетель, так что без подробного рассказа отпускать никто не собирался. Ага, размечтались, так им правду и выложила.

— Дома, — коротко ответил ведьмак.

— Золана, — сестренка единственная могла помочь. Нейдан для нее, что угодно сделает. — Пожалуйста, давай придумаем что-нибудь! Я так не хочу уезжать. Ну, пожалуйста. Ты же знаешь, меня брат и слушать не станет. Обещай, что угодно, заранее согласна.

— Я попробую, — ведьмочка тяжело вздохнула, — но результат не гарантирую. Если, честно, Ней прав, уехать бы тебе, пока тут не уляжется. Однако я знаю тебя и понимаю, что не сможешь вести ту жизнь, которую ведут твои гм… сестры. Разве что пойдешь к Шелодиму шестой женой?

— Э-нет, увольте от такого счастья! Лесовик, конечно, видный мужчина, но не в моем вкусе. Да и делить избранника с другими нет никакого желания. Тем более, у меня и не получится. Кто меня магом в мужья проклял? Где его найти в нашей глуши?

— Так, может, поищем способ отменить проклятье? Я же не со зла, — Золана виновато потупилась, — не сдержалась тогда и сто раз уже попросила прощения.

— Да я и не злюсь… просто уезжать не хочется.

— Магиус Лелана, — к нам подошел магистр Бравос, — к вам есть пара вопросов. Магиус Золана, не задерживаю.

— Да, магистр, спрашивайте, — ответила после того, как ведьмочка чмокнула меня в щеку на прощание и отправилась к Нейдану, а маг накрыл нас пологом тишины. Я тоже держала полог при разговоре, но мой послабее будет.

— Как давно вы измеряли уровень магии, леди Ормут?

— На испытаниях при поступлении, вы же сами присутствовали.

Интересно, отчего такой переход от магиуса к леди? — прищурившись, внимательно осмотрела мага с ног до головы. Почему-то сразу вспомнилось, что магистр не женат и титул у него графский. Мужчина зрелый, что-то около пятидесяти, но выглядел лет на двадцать пять — тридцать, для одаренного не возраст, самый расцвет. По рыжеволосому декану сохли многие девчонки, особенно с факультета травниц и алхимиков. Но тем, кто хоть раз попал на утреннюю тренировку магиусов боевых циклов, было не до влюбленностей. Едва живыми до комнат доползали.

— Судя по тому, что я увидел, тут поработал маг рангом не ниже мастера. Кроме вас и магиуса эн Нэвиша на площадке никого не было. Магиус эр Агирру прошел по вашим следам, но его действия я легко отследил. Сорок минут держать универсальный щит и разрушить учебный полигон магиусы первого цикла не способны. Мы ожидали найти бездыханные тела, а вместо этого диагностировали истощение и пару царапин. Ничего не хотите пояснить?

— Ну, э… нам повезло? — выдала я, не представляя, как еще, кроме везения, объяснить произошедшее.

— Лелана, я допускаю, что в будущем из вас получится Повелитель водной стихии. Но не первом же цикле через месяц учебы! Быстрее поверю, что вам помогли выжить. Однако при гигантской мощи используемых заклинаний, на лицо много грубых ошибок. Опытный маг не допустил бы перерасхода резерва, из чего следует вывод, что действовал новичок. И еще, как вы объясните, что некоторых тварей буквально разорвали на части? Я не нашел следов оружия или заклинаний. Такое чувство, будто нежить голыми руками рвали. Что скажете?

— Что у вас богатое воображение? — невинно захлопала глазками, — большую часть времени мы провели под щитом. Возможно, нежить сцепилась между собой? Сильные особи порвали слабых. Ну или добили раненых.

— В этом есть смысл. Пожалуй, вы правы, — мужчина обворожительно улыбнулся, — однако это не объясняет, кто расправился с самыми крупными экземплярами. Например, с ворхом?

— Откуда мне знать? — невольно поежилась, вспоминая неприятные ощущения, и запахнула поглубже камзол, одолженный у Нтора.

— Полагаю, и на вопрос, кто желал вам смерти, тоже нет ответа? — улыбка сменилась хитрым прищуром. Мое вранье декана не явно не удовлетворило. — Поверьте, я могу помочь.

— Благодарю, лорд эн Бравос, но вынуждена отказаться, — не хватало еще, чтобы декан заинтересовался моей скромной персоной. — У меня нет врагов, — милая улыбка, потому что это чистая правда. Живых врагов действительно не осталось, почти, — и я способна постоять за себя.

— Мы еще вернемся к этому, — пообещал маг.

— Сомневаюсь, — поникла, припомнив ультиматум брата. Я понимала, что Ней сотни раз прав, требуя исчезнуть из академии, но смириться с этим решением не могла. Все бессмысленно. И разговор этот, и тренировки. Максимум, на что могу рассчитывать, обучаться самостоятельно, по книгам. Надеюсь, хотя бы этой малости Нейдан меня не лишит.

— Леди Лелана, я настаиваю. Что произошло? — оказывается, магистр никуда не ушел. Это я невежливо отвернулась, посчитав, что разговор окончен. Как оказалось, у мужчины было другое мнение. — Поверьте, я тот, кто решит ваши проблемы.

О, да! Подпалит, чтобы вспыхнула, как факел. Это своего рода избавление от бед, — заскрежетала зубами, — или на что декан намекает?

— Не понимаю вашего интереса и… а, неважно! Нейдан потребовал, чтобы я покинула академию, так что никаких проблем! Ни учебы, ни будущего, ни диплома мага! — накипело внутри, вот и выплеснула на Бравоса. — Для магистра Ардли будет удар, — пожалела наставника по запретной магии, который в этот момент попался на глаза, — сначала зверушек лишили, а потом и ученицы.

— Вот как? Но почему? Герцог — здравомыслящий молодой человек. Или он хочет уберечь от опасности? Нет? Тогда в чем причина? Это же величайшая ошибка! Такой дар необходимо развивать. Подайте прошение императору. Уверен, он поддержит ваше стремление. Бхирту нужны сильные маги. Если потребуется, сам поговорю с лордом Ормутом. Поверьте, он изменит мнение.

— Лорд Бравос, настоятельно прошу не вмешиваться в дела нашей семьи, — ледяным тоном осадила мужчину. — Да, я не желаю покидать академию. Более всего в жизни хочу стать магом, это так. Но никогда не пойду против воли брата.

— Постойте, — маг ухватил меня за плечо, чтобы задержать. — Существует решение, которое удовлетворит всех.

— Серьезно? Какое же?

— Вы станете моей женой. Можете считать это официальным предложением, — магистр сумел удивить. Я так и застыла с отвисшей челюстью.

— Но… эээ, ааа зачем это вам? — по-новому взглянула на мужчину. Почему-то никак не представляла его в качестве мужа. — Уж простите, но не верю, будто вы вдруг воспылали глубокими чувствами.

— А, по-моему, ответ на поверхности, — многозначительно усмехнулся Бравос и поманил пальцем, будто собирался сообщить нечто важное. Я подалась вперед, интересно же… — я знаю ваш секрет, леди Лелана, — прошептал маг на ушко.

— Как? — внутри все оборвалось, — знаете?

— Думаете, я не сообразил, что вы сделали с Норком Нэвишем? Не стоило целовать мальчишку на глазах у свидетелей.

— Но… зачем я вам? Разве маги не уничтожали подобных мне испокон веков? — который раз за сегодняшний день смотрела в глаза смерти. Нет ничего опаснее для нечисти столкнуться с магом на узкой дорожке. Пока в академии обо мне никто не знал правду, этого можно было не бояться. Но магистр! Как он догадался?

— Леди Ормут, что за пережитки? Маги давно не убивают ведьм, — мужчина коснулся моей щеки, погладил тыльной стороной ладони, — наоборот, берегут их. Лелана, вы красивая девушка. Соглашайтесь, и не пожалеете. Я сберегу тайну, дам защиту, помогу развить дар, окружу заботой и любовью. Если сейчас между нами нет чувств, уверен, со временем они появятся.

Я стояла, как громом пораженная. Магистр лишь намекнул о некой тайне, а я едва не выдала себя с потрохами. Да, элийки умели пополнять магический резерв через поцелуй. Декан решил, что я ведьма, у которой, к тому же сильный магический дар. Прибавить к этому благородное происхождение и выходит лакомый кусок для любого мага. Да они мать родную продадут за возможность увеличить резерв.

Что произойдет, когда Бравос узнает правду? Настоящую правду? Заставит служить ему? Испепелит? Откроет охоту на нечисть?

— Лорд Бравос, я…

— Денеран, — перебил мужчина, — зови меня Денеран или Дени.

— Простите, лорд Бравос, — с нажимом повторила я, — но вынуждена отказаться от столь лестного предложения.

— Лелана, — декан будто и не услышал, подался вперед, ухватил за подбородок, заставляя смотреть глаза в глаза, — у тебя будет время подумать. До завтрашнего бала у императора, там и объявим о помолвке.

— Я могу идти или остались еще вопросы? — сухо поинтересовалась я. Со старыми проблемами еще не разобралась, а тут новая на подходе.

— С нетерпением ожидаю вашего положительного решения, — мужчина снял полог тишины, на миг притянул к себе за талию и оставил невесомый поцелуй на щеке.

Специально! Чтобы видели! Будто метку поставил: мое, не трогать! — надо срочно выяснить, существуют ли успокоительные капли для нечисти. Каждому следующему магу удается вывести из себя в разы быстрее.

— Что это значит, Лелана? — дорогу заступил злющий наследник, — что между тобой и лордом Бравосом? По какому праву он тебя поцеловал?

— Как же вы все меня достали! Прочь с дороги! — оттолкнула парня и бегом припустила домой.

ГЛАВА 6

Первым делом я набрала ванную и добавила ароматических масел. Бытовое заклинание чистки, конечно, уничтожило грязь, но удушающий запах нежити будто въелся под кожу. В момент опасности на эти мелочи не обращала внимания, а сейчас чувствительное обоняние страдало от вони, а тело требовало чистоты. Ну и успокоиться приятные процедуры помогали тоже. Я с головой занырнула в благоухающую жидкость и постаралась отрешиться от проблем. Но они, как назло, настойчиво лезли в голову. Ведь как все удачно сложилось поначалу! Вместе с сестренкой поступили в столичную академию, раскрыли тайну ведьмы Гедеры, нашли новый дом для Рэллорна и подарили элийскому народу надежду на возрождение. Уже месяц в герцогстве, которое император щедро пожаловал Золане вместе с титулом герцогини Элийской, полным ходом шло строительство лесной столицы. Ведьмы, скрывавшиеся по уголкам империи, возвращаются в родные месте. В пустошах, образовавшихся на месте сгоревшего Рэллорнского леса, имперские маги истребляли нежить. Пройдет не одно десятилетие, прежде чем земля на том месте восстановится, но главное — выбить мерзких тварей. Я уже близко подобралась к врагам. Такие надежды возлагала на завтрашний бал, и что в итоге? Планы шмуру болотному под хвост. За один день загнала себя в ловушку, из которой нет выхода. Наследник видел меня и, если не дурак, сделает правильные выводы. Магистр Бравос, натаскивающий магиусов на истребление нечисти, принял за ведьму и тут же пожелал прибрать к рукам. Это сильный противник, которому хватило проанализировать ход нашего боя, чтобы сделать правильные выводы. Ну, почти… и еще он из тех, кто знает тайну ведьм. С кем элийка проведет ночь, тот удвоит магическую силу. А уж если полюбит, избранник обретет невиданное могущество. Вот сюрприз магу будет! Не исключаю, что и нечисть Бравос пожелает посадить на поводок, если вынудит дать клятву служения. Но тогда, что это будет за жизнь? Исполнять прихоти мага, не взирая на собственные желания? Бррр, ни за что! И, наконец, третье и самое неприятное: в академии появился некто, кто знает обо мне правду. Уверена, этот недоброжелатель и устроил диверсию на полигоне. Отдать должное, в отличие от происшествия в столовой, на этот раз ему удалось сделать так, чтобы сама себя выдала. Прав Нейдан, лучший выход — исчезнуть из столицы и затеряться на просторах Бхирта. Но какая же из меня нечисть, если смирюсь с судьбой и не отомщу?

Конец ознакомительного фрагмента.

Оглавление

  • ***

* * *

Приведённый ознакомительный фрагмент книги Нечисть в академии магов предоставлен нашим книжным партнёром — компанией ЛитРес.

Купить и скачать полную версию книги в форматах FB2, ePub, MOBI, TXT, HTML, RTF и других

Смотрите также

а б в г д е ё ж з и й к л м н о п р с т у ф х ц ч ш щ э ю я