Ведьмина тайна

Ирина Эльба, 2021

Если ты обаятельная и привлекательная ведьма, но лишенная сил, то лучшее призвание для тебя – Сваха! Главное не соглашаться на сомнительные предложения от наглых клиентов, а если уж согласилась, сразу готовься к приключениям, покушениям и раскрытию страшных тайн! Ведь истинная ведьма всегда найдёт выход из любой нештатной ситуации, собственно, как и вход. А любовь не заставит себя долго ждать – стоит только с головой окунуться в работу. !!!Бонус рассказ «Цветочек» Если по дороге на отпуск у тебя ломается машина, не надо искать помощь в чужом загадочном саду, а тем более прикасаться к аленькому цветочку. Потому что вместо отпуска ты можешь случайно устроиться на работу. Однако Настенька и работу выполнит, и отдохнуть успеет, а главное – найдет свое истинное счастье.

Оглавление

  • Ведьмина тайна

* * *

Приведённый ознакомительный фрагмент книги Ведьмина тайна предоставлен нашим книжным партнёром — компанией ЛитРес.

Купить и скачать полную версию книги в форматах FB2, ePub, MOBI, TXT, HTML, RTF и других

© Эльба Ирина, Осинская Татьяна «Ведьмина тайна»

© ИДДК

* * *

Ведьмина тайна

Стук в дверь раздался аккурат в тот момент, когда шоколадный круассан оказался наполовину во рту. Бросив короткий взгляд на настенные часы, я убедилась, что мой законный перерыв длится уже целых две минуты, и с наслаждением откусила французское лакомство.

В это же мгновение охранка на двери пришла в движение: ключ в замочной скважине провернулся и задвигались три щеколды. Два оборота, которые обычно спасали меня от нежелательных клиентов (дверь все-таки бронированная), три щелчка и едва уловимый скрип опускающейся вниз ручки. За всем этим я следила с абсолютным равнодушием, продолжая медленно пережевывать нежную выпечку.

Когда стальная глыба, не меньше десяти сантиметров в толщину, отворилась, на смену ей явилась другая — почти два метра в высоту. Симпатичная такая глыбочка: со светлыми волосами, собранными в короткий хвост, голубыми глазами, брутальной щетиной и чуть кривоватым носом, явно не единожды ломаным. Впрочем, это и неудивительно, если его обладатель всегда так беспардонно сует самую выдающуюся часть не в свои дела.

Пока Глыба двигался ко мне, как айсберг к круизному лайнеру, я продолжала жевать. Когда устраивался в кресле напротив — тоже. И лишь когда я доела свою порцию счастья и взяла в руки травяной чай, все же решила поинтересоваться у незваного гостя:

— Надеюсь, вы запомнили обратную дорогу из офиса?

— И вам доброго дня, Велена Никитична.

— Вы взломали мою дверь во время обеденного перерыва. Сомневаюсь, что этот день можно назвать добрым.

— Приношу свои глубочайшие извинения, но мое дело не терпит отлагательств.

— Именно поэтому вы со своим делом можете пойти в любое другое место. Я не работаю с одаренными.

— Мне это известно, и все же я надеюсь, что к концу нашей беседы вы измените свое мнение.

Бросив на стол довольно увесистую папку, эта наглая морда вольготно устроилась в кресле. Белая футболка возмутительно неприлично обтянула контуры весьма недурственной фигуры. Хоро-о-ош, ничего не скажешь! Был только один, но существенный недостаток — маг. А с этой братией я ой как не любила связываться.

Поэтому, демонстративно сделав еще один глоток успокоительного чая, я перевела многозначительный взгляд с гостя на дверь. Намек, увы, отклика не нашел. Даже не дошел до адресата, явно затерявшись где-то в мышечной массе.

— Что ж, вы правы, не будем тратить наше время на чтение. Перескажу своими словами. Я рад сообщить, что вы стали счастливой обладательницей очень выгодного заказа!

— Моему энтузиазму нет предела.

— И это еще не все! Помимо выгодного заказа, после которого вы станете широко известны в узких кругах, хорошего гонорара и рекомендательного письма, вы также получите уникальную возможность посетить крепость «Клевер»! И для этого вам нужно всего ничего — поработать по прямой специальности!

— По «прямой специальности» я врач-проктолог. Помощь нужна непосредственно вам?

— По второй прямой специальности!

— Патологоанатом? С каждой минутой вы интригуете меня все больше и больше!

— Так не бывает — это очень разные специализации, — с умным видом возразил незваный гость.

— Открою вам маленький секрет. — Я перегнулась через стол и, понизив голос, продолжила: — Когда-то я была молода и наивна и видела в людях только хорошее. Однако практика проктолога показала, что в каждом внешне прекрасном человеке есть… свои недостатки. И изливаются они подчас словесно. Тут-то я поняла, что мое призвание — секционный зал и безмолвные пациенты.

На какое-то время в кабинете воцарилась благословенная тишина. Я вновь откинулась в кресле и пригубила чай, надеясь, что вот теперь меня оставят в одиночестве.

— Интересная логическая цепочка, но все же вы мне нужны как лучший специалист в своей области!

— Какой из двух?

— Сваха! Мне нужна сваха! — паузами выделяя каждое слово, произнес Глыба.

— Тогда это точно не ко мне. Во-первых, я брачный агент. Во-вторых, как уже говорила ранее, я не работаю с одаренными. Обратитесь лучше в агентство «МЕДВЕДИ». Думаю, они не откажут.

— Не откажут, но нам нужны именно вы.

— Теперь мне прямо любопытно, чем же я оказалась желаннее лучших сватов всех реальностей, которые всегда доводят любой заказ до «жили они долго и счастливо»?

— В этом и заключается их недостаток. Обращение к семейству Потаповых гарантирует подбор настоящей половинки для субъекта сделки, а нам этого как раз не нужно. И в этом случае вы — идеальный кандидат!

— Поздравляю, вам удалось невозможное — запутать меня.

— Поэтому я и предоставил вам папку с подробным описанием заказа, договором и соглашением о неразглашении. Кстати, для вашего и моего спокойствия подпишите его сразу, а то мало ли кто может подслушать нашу беседу, а отвечать потом вам…

— Простите, как вас по батюшке?

— Ставр Добрыныч.

— Так вот, Ставр Добрыныч, а вам никто не говорил, что угрожать потомственной ведьме опасно для здоровья?

— Ведьме без сил? — со снисходительной улыбкой спросил незваный гость, а я отставила чай в сторону.

Смысл вливать в себя не самый вкусный сбор, если он не помогает? Как я это поняла? А просто кое-кто сумел меня взбесить. Да так, что захотелось вспомнить сначала свою первую специальность, а потом и вторую! Но я ведь девочка большая, умудренная жизнью. Что толку обижаться на богатеньких детишек, которые в жизни ничего не добились своим трудом? А этот Ставр был именно ребенком. Ну, может, года на два младше меня, но все равно ребенок, потому что биологический возраст никто не отменял! А мой, как показал тест в социальной сети, составлял аж сорок восемь лет!

— У меня нет ни времени, ни желания с вами спорить. Уж простите, обед мне хотелось бы провести в более приятной компании. — И взгляд невольно скользнул по пакету с круассанами и коробке с шоколадными пончиками.

— Поверьте, у меня тоже много дел. Именно поэтому чем быстрее вы ознакомитесь со всеми документами и подпишете их, тем скорее окажетесь… в приятной компании.

— Ставр Добрыныч, повторяю последний раз: я не работаю с магами!

— Сегодня был такой тяжелый день… Совсем из головы вылетело. Помимо денег и рекомендаций вы получите в подарок дом, расположенный вот по этому адресу…

Передо мной все же открыли злополучную папку.

— Когда приступаем? — живо поинтересовалась я, нехотя отрывая взгляд от документов.

— Через три дня за вами придут мои люди. Надеюсь, вам хватит времени на сборы и все организационные вопросы?

— Более чем! — кивнула я, подписывая одну бумагу за другой.

— Прекрасно! Рад, что вы с таким энтузиазмом и почти бескорыстно взялись за этот заказ, — со здоровой долей ехидства произнес Глыба, выбираясь из узкого для него кресла.

— А уж я как рада! — в тон отозвалась я и уже без каких-либо намеков указала на дверь.

— До скорой встречи, Велена Никитична.

— Сплюньте, — пробормотала я вслед уходящему заказчику.

* * *

Собрать четверых молодцев удалось не сразу, тем более что с одаренными у меня были весьма натянутые отношения, а тут еще заказчик выдвинул определенные требования к дару. Вначале, чисто из вредности, хотелось найти таких кандидатов, которые наверняка приглянулись бы субъекту заказа. Но увы, это грозило невыполнением контракта со всеми вытекающими. Да и фактическое незнание жертвы окольцовывания помогало бороться с искушением.

Я уже села в машину, когда сопровождающие, присланные Ставром Добрынычем, сообщили об изменении точки отправления. «Горыныч и сыновья» отменили часть рейсов, так что пришлось тащиться в порт компании «С пополнением!». В связи с этой новостью предстоящий полет совершенно не вдохновлял. Ведьмино чутье — то немногое, что все же осталось от дара, — с самого начала кричало: «Не лезь в это дело, не лезь!» Но вознаграждение оказалось таким заманчивым…

В порту, как всегда, было шумно, антисанитарно и с соответствующим амбре. Собственно, ничего другого ожидать и не приходилось, когда извозчиками выступали не просто крылатые, а аисты. Раньше они занимались поставкой младенцев по всему миру, пользуясь широкой популярностью среди населения. Но в какой-то момент, утвердившись в своей уникальности, они стали откровенно халтурить, да и уровень сервиса заметно упал. И в очередной раз, участвуя в конкурсе за право поставки младенцев, они проиграли… И кому? Капустникам! Впрочем, если учесть рабочие места обеих компаний, уровень обслуживания и отношение к клиентам, вопросы отпадали сами собой.

Уступив в главной борьбе за дело всей жизни, аистам пришлось в кратчайшие сроки переквалифицироваться и заняться доставкой грузов и пассажиров.

— Велена Никитична, вы сегодня чрезвычайно очаровательны, — раздался сбоку глубокий баритон.

Удивленно хмыкнув, я посмотрела на свое отражение в стекле витрины: спортивные кеды, широкие рабочие брюки из плотной ткани камуфляжной расцветки с множеством карманов, толстовка болотного цвета, перчатки без пальцев в тон — где здесь очарование? Несмотря на магический купол, лететь на «Горынычах» было довольно прохладно, поэтому подготовилась я по всей форме. Кто же знал, что план полета поменяют в последний момент?

Трезво оценивая свои внешние данные, я было подивилась оценке Рафаэля, но у художников свое восприятие «прекрасного», и по сравнению с некоторыми мой кандидат в женихи — образец адекватности. Да и выглядел он замечательно. Невысокий, но при этом статный и подтянутый. С чуть отросшими волосами с одной стороны и стрижкой под машинку — с другой, на которой мастер вывел необычный узор, тянувшийся от виска к затылку. Еще одной примечательной деталью были несколько сережек-колечек в ухе, которые придавали парню слегка бандитский вид. Но все вместе, а особенно в сочетании с приятным голосом, смотрелось шикарно!

— Я бы с удовольствием написал ваш портрет, — продолжил Рафаэль, вырывая меня из размышлений, — но только после выполнения заказа…

— Заказа? — удивленно переспросила я и тут же вспомнила, что мои кандидаты пока не знают, куда и зачем на самом деле едут. — А-а-а, ну да, конечно. Уже скоро отправляемся!

Окинув взглядом территорию перед аистятником, я с удовольствием отметила наличие всех потенциальных женихов. Первый из них, помянутый ранее художник, с мечтательным выражением лица созерцал окружающие виды. Вторым был хоккеист Дарьян — симпатичный парень с рыжим ёжиком волос и многочисленными конопушками на лице. Стоял он, прислонившись к экрану с расписанием рейсов и маршрутов, и был одет… Да как на сборы одет! И, что примечательно, прихватил с собой «счастливую» костяную клюшку — подарок одной из рода Яг. Поговаривали, что она была сделана из ее ноги и вручена за заслуги на любовном поприще… Но социальным сетям в наше время верить особо не стоит.

Пока я размышляла о магических предметах и их владельцах, в поле зрения появился еще один кандидат — мальчик, который дал бы фору любой красотке по вопросам моды и стиля, — Любомир. Ох и трудно же будет княжне противостоять его обаянию! Я сама чуть не пала смертью храбрых, когда впервые встретилась с этой обаяшкой. Но, к счастью, оказалась устойчива.

Хм… а куда делся последний член моей команды? Я заозиралась по сторонам — вдруг не заметила, — и тут мне на голову надели… что-то. Котел с дырочками?!

Я резко развернулась и узрела ржущего на пару с хоккеистом богатыря. Причем это не только оборот речи, отражающий внешний вид мужчины — качок под два метра ростом, косая сажень в плечах, короткий ежик смоляных волос, — но и данность. Моим последним кандидатом был Наум — бывший богатырь, который в настоящее время занимался частной охраной.

— Велена Никитична, как же вам идет хоккейный шлем! Женским вариантом игры увлечься не желаете?

— Меня и мужской футбол вполне устраивает. Дома, лежа на диване! — пропыхтела я, ощупывая бандуру на голове.

Не котел — уже легче! Вот только почему шлем не снимается?

— Помогите! — пискнула я после очередной безуспешной попытки.

— Велена Никитична, только без паники! Вы, наверное, слишком умная, вот каска за извилины и цепляется, — донеслось снаружи, и кто-то предпринял попытку оторвать мне голову.

— И вам бы того же! — слегка придушенно отозвалась я, а затем притихла, услышав знакомый голос.

— А вот и наши последние кандидаты, как я понимаю. Этот годится, этот тоже пойдет… — Сквозь забрало я наблюдала, как Ставр оценивает моих мальчиков. Не забраковал — уже хорошо. Значит, часть сделки я выполнила.

Женихи, увлеченные процессом снятия с меня спортивной амуниции, не сразу сообразили, что происходит.

— А это что за мелочь бледная? — Ставр обратил свой взгляд на меня, после чего крикнул куда-то в сторону: — Велена Никитична, куда вы делись? Нет, ну она издевается? Тут же на лицо… э-э-э… вернее на шлем, несоответствие. Хотя, — продолжил тем не менее размышлять заказчик, — в этом что-то есть. Если сестрица совсем заартачится — за этого ее и отдадим. Да где эта сваха ходит? Отправляться пора.

— Так давайте грузиться, Ставр Добрыныч. Это вы нас задерживаете. — Голос из-под забрала получился глухим и низким, и я предприняла еще одну попытку освободить голову.

— Это кто у нас тут бубнит? — усмехнулся Глыба и без видимых усилий освободил меня из плена.

— Спасибо! — выдохнула я, ощупывая свою ценную головушку на предмет повреждений.

— Идемте, перед вылетом нам необходимо пройти подготовку. — И, развернувшись, этот нехороший человек зашел в стеклянные двери.

Мне не оставалось ничего иного, как шикнуть на мальчиков, пообещать все объяснить на месте и побежать вслед за заказчиком.

— А можно как-то обойтись без подготовки? — поинтересовалась я у молодой девушки за стойкой регистрации, которая вместо оформления документов строила глазки господину Верескову.

— Как же без подготовки? — Сотрудница порта окинула меня снисходительным взглядом, оценивая объемы и габариты фигуры, существенно увеличенные одеждой. — Грузоподъемность каждой птицы — до пяти килограмм. Можно, конечно, и без подготовки, но тогда только по частям. Устраивает?

— Этот вариант не годится, — тут же перебил ее мой кошмар на ближайшие несколько недель. — Где я найду столько мертвой и живой воды, чтобы вернуть своему работнику приемлемый вид?

— А что, в крепости разве нет? — полюбопытствовала я.

— Есть, но она там для других целей.

— Обалдеть!

С подросткового возраста я пыталась найти способ возвращения себе дара, чтобы отсудить родовой особняк. Вариант искупаться в живой воде был одним из многих, вот только найти ее в нужном количестве мне так и не удалось, и пришлось переключиться на другие способы. Впрочем, ни один так и не сработал.

От тягостных воспоминаний я отвлеклась не сразу. Осознание происходящего возвращалось постепенно и как-то странно. Я ощущала себя маленькой песчинкой, которую раскачивала из стороны в сторону тщетность бытия. Или это была вовсе не тщетность, а суровая реальность жизни? Оглядевшись, я оценила светлую обивку своего транспортного средства, кусочек синего неба в прорехе и пернатый птичий живот. Более подробное изучение обстановки показало, что во рту у меня — соска, я — младенец с малюсенькими ручками, и судя по всему, лечу на безумной высоте в переноске аиста к месту выполнения заказа…

По небу разнесся душераздирающий детский крик…

* * *

Приземление было феерическим. Перед глазами появилась надпись: «Дерни за кольцо», — и через пару мгновений из узла переноски, который крепко держали когтистые лапы, спустился яркий пупырчатый грызунок в форме баранки. Была не была! Лицезреть розовые пухленькие пальчики вместо привычной руки с модным маникюром я была не в состоянии, так что дернула не задумываясь.

Свист в ушах… Несколько секунд свободного падения… Состояние любимого дедулиного коктейля «Взболтать, но не смешивать», и я приземлилась в чьи-то надежные объятия. Ну, хоть встречу брачного агента смогли организовать должным образом — уже хорошо!

Пока я разглядывала своего спасителя, справа и слева от меня раздавался свист падающих предметов, отборная ругань и хруст веток. А я смотрела в миндалевидные глаза, опушенные длинными смоляными ресницами. Зачаровывалась карим цветом радужки и мерцающими по кромке искорками. И думала, что все бы отдала за такие пушистые ресницы натурального происхождения. Но увы, приходилось довольствоваться накладными.

— Шайбу вам в забрало! Это что?! — прервал мое любование возмущенный голос хоккеиста. — Снимите с меня эту гадость и верните мою одежду!

Я осторожно вынула изо рта грызунок, неизвестно как там оказавшийся, и посмотрела на возмутителя спокойствия:

— Дарьян, ты бы последовательность желаний правильно озвучивал. А то снять-то снимут, а одежду могут и забыть…

— Почему оно не пропало? — возмущенно пыхтел спортсмен, рассматривая миленький подгузник.

— Молодой человек, вы, должно быть, впервые пользовались услугами конторы «С пополнением!»? — Раздавшийся прямо возле уха голос заставил вздрогнуть и побудил вновь обратить внимание на спасителя, все еще державшего меня на руках. — Аисты переносят людей исключительно в виде младенцев, и неизбежным атрибутом этого транспорта является зачарованный подгузник. Все же стирка пеленок после каждого клиента — весьма затратное занятие.

— Да, но почему тогда на остальных обычная одежда и только на мне — это позорище?

— Могу лишь предположить, что вы слишком сильно дернули за кольцо, вот оно и сбойнуло… — Неожиданно спаситель обратил внимание на меня: — Как вы себя чувствуете?

— Вполне неплохо. — Я улыбнулась и стала пристально всматриваться в лицо. Знакомое, надо признаться, лицо, хоть и изменившееся за прошедшее время.

— Ну, тогда позвольте вас сгрузить, — усмехнулся спаситель, аккуратно ставя меня на ноги.

Возмутиться по этому поводу и попроситься обратно на ручки я не успела — к нам подскочил Ставр Добрыныч. И в этот момент пришло осознание, что вместо Добрыныча за Глыбой прочно закрепится звание Гадиныча. Гад потому что!

— Брат! Позволь тебе представить последнего помощника в нашем нелегком деле. Велена Никитична — один из лучших брачных агентов. Госпожа Воронова, это мой брат — Яромир Добрыныч. Он тоже является вашим заказчиком, поэтому любые его просьбы следует воспринимать как приказ, обязательный для исполнения.

— Что-то я не помню в нашем с вами контракте, — выделила я интонацией предпоследнее слово, — такого пункта. Все просьбы, а также распоряжения, приказы и прочее — в рамках договора. Кандидаты доставлены, — махнула я рукой в сторону мальчиков, кучковавшихся около стога сена, в который кто-то из них и приземлился.

Осмотревшись, я только сейчас обратила внимание, что нахожусь на заднем дворе, отсюда и полудеревенская обстановка. Еще любопытен был тот факт, что Глыба появился из-за ближайшего к нам дома, причем вид имел весьма опрятный и непомятый.

— Ставр Гадиныч, а вы разве не с нами летели?

— Я — Добрыныч! — заскрежетал зубами заказчик.

— Правда? Я на имена такая рассеянная, по ассоциациям запоминаю…

— И с кем же у вас ассоциируется мой брат? — усмехнулся за спиной спаситель.

Я оглянулась и многозначительно посмотрела на старшего Верескова, после чего решила вернуть разговор в прежнее русло. Однако не успела…

— Велена Никитична, что это за странные намеки? Где обещанная работа?

— А это мы сейчас узнаем у Ставра Га… Добрыныча. — Поймав гневный взгляд, я решила не будить лихо.

— Ничего себе работа — сплошное развлечение! Вам предстоит пройти отбор женихов у княжны Вересковой. Победителя ждет свадьба и солидное приданое, — пояснил Яромир.

— Я еще слишком молод, чтобы жениться! Что за новости, Велена Никитична? — Возмущение прилетело от красавчика Любомира.

— Даже не напрягайся, — остудил его пыл Ставр. — Вас таких кандидатов — целая толпа, так что шансы невелики.

Похоже, наш метросексуал не ожидал такого удара и сейчас растерянно открывал рот.

— Это у меня-то шансы невелики? — распалился еще сильнее Любомир. — Да ни один ваш кандидат на отборе не устоит супротив меня!

— Ты это сейчас на что намекаешь, морда слащавая? — взъерепенился Наум. — Я, например, на мальчиков не заглядываюсь! И вообще, в мужчине не внешность главное…

— Предлагаю продолжить дискуссию в крепости. Как раз на собеседовании и выясните, кто пройдет первый отборочный тур, а кто останется зрителем, — перевел спор в нужное ему русло Яромир Добрыныч.

Дарьян вовремя вспомнил, что прежде чем куда-то отправляться, ему не мешало бы обзавестись хоть какой-нибудь одеждой, а в идеале — вернуть свои вещи. Ставр окинул спортсмена критическим взглядом, явно что-то прикидывая в уме, и все-таки пошел распорядиться насчет наряда для потенциального шурина.

— Ну здравствуй, Наум, — негромко обратился Яромир к подошедшему богатырю, а я навострила уши.

— И тебе не хворать, Яромир Добрыныч. Не чаял, что так встретимся.

Мужчины обменялись рукопожатием.

— Что, не знал, на что соглашаешься?

— Соглашался на заработок, только и в мыслях не держал, что он может быть такой.

— А зачем из артели ушел? Сейчас бы службу нес и горя не знал. — Яромир смотрел на собеседника с легким прищуром, будто хотел что-то выпытать.

— То ты не знаешь, Яромир Добрыныч. Я после того ранения до сих пор не отошел, все по лекарям да знахарям бегаю. Какая уж тут служба. — Богатырь тяжело вздохнул и понурился.

— Отчего челобитную не подал? — нахмурился старший Вересков. — Тебе же известно, я в помощи своим никогда не отказываю. Но уследить за всеми времени не хватает, оттого и прошу — пишите, рассказывайте.

Договорить мужчинам не дал вернувшийся с вещами Ставр. Что ж он вечно так не вовремя?! Где мне теперь искать подтверждение своим догадкам? А наш гостеприимный хозяин не стал дожидаться, пока оденется хоккеист, соберет свои художественные принадлежности Рафаэль, перестанет стенать Любомир, и молча направился в сторону больших деревянных ворот, ведущих со двора.

— Эй, а нам разве не в ту сторону? — махнула я рукой на небольшую арку, втайне надеясь, что это портальный переход.

— Нет, до «Клевера» придется идти пешком. Как раз и ножки разомнете после перелета.

Перспектива тащиться куда-то на своих двоих не очень вдохновляла. Но, взглянув на суровые лица кандидатов в женихи, у которых явно остались ко мне вопросы, я предпочла не задерживаться.

— А соискатели руки и титула… то есть сердца, отсеиваются после каждого тура? — решила я поддержать светскую беседу, догнав старшего брата своего заказчика. — Или вы сделаете выбор по общим результатам всех испытаний?

— Ставр вас совсем в курс дела не ввел?

— В смысле? — Я даже споткнулась от столь неожиданного вопроса.

Прояснить ситуацию не дали нагнавшие нас мальчики.

— Веленочка, нехорошо так обманывать, — начал сладким голосом Рафаэль. — Вы мне обещали заказ, я краски взял, кисти, вдохновение, в конце концов! И что теперь? Отпуск за свой счет?

— Малевать вам никто не мешает, — спас меня от ответа Ставр. — Даже можете изобразить портрет нашей сестрицы. Если работа понравится, ее достойно оплатят, можете не сомневаться.

Я перевела дух: кажется, сейчас мое участие в разговоре не требовалось и можно было полюбоваться пейзажем. Мы шли по холмистой местности, за спиной остался частокол хозяйственного двора, в обе стороны от дороги расходились зеленые сочные луга, отороченные лесом вдалеке, словно сизой каймой. Как только мы поднялись на пригорок, у меня перехватило дыхание от открывшейся панорамы.

Перед нами, насколько хватало взгляда, простиралось озеро. Поверхность его в свете солнечных лучей переливалась бирюзовыми оттенками. Дорога серебристой лентой спускалась к воде и дальше по небольшому перешейку уходила на полуостров, где и возвышалась знаменитая крепость «Клевер» — оплот князей Вересковых.

Отсюда, с высоты, отчетливо просматривалась форма крепостной стены, повторяющая контур полуострова и форму древнего волшебного растения. Это наводило на мысль, что полуостров является искусственной насыпью, но тогда мне даже страшно подумать, сколько денег княжеская семья вложила в этот проект. За крепостной стеной возвышался дом, построенный из того же серого камня. Правда, блики воды придавали внешней кладке зеленый оттенок, еще больше оправдывая название постройки. По сторонам света высились четыре башни, видимо, с дозорными.

— Ого, это нам еще в такую даль переться! — разбил очарование момента Дарьян. — И главное — зачем? Там есть портал, чтобы выбраться из этой дыры?

— Вот уж не думала, что спортсмен испугается легкой пешей прогулки, — не удержалась я от подколки. — Как ваша команда еще что-то выигрывает, с такими-то тренировками?

Судя по тому, как покраснело лицо нашего хоккеиста и насупились брови, команда давно и ничего не выигрывала. Оттого и на мое предложение он согласился с такой легкостью, даже не интересуясь подробностями.

Неожиданно мне на талию легла тяжелая рука, а в ухо проникновенно зашептали:

— Ох, Веленочка Никитична, смотрю на ваших кандидатов и радуюсь. Такое точное попадание в заказ. Не зря мы выбрали именно вас! — Довольный голос Ставра в очередной раз оправдал звание «Гадиныч».

— Удовлетворять пожелания заказчика, — я попыталась вывернуться из захватнических объятий, — даже такие низменные, — моя работа.

— Вы бы поторопились! — крикнул Яромир, от которого мы порядком отстали. — Все вопросы можно решить на месте, а не топтаться в пыли.

— Да, мальчики, поспешим. А то невеста, наверное, уже заждалась.

Судя по недовольному сопению, сказать мне хотели многое, и не факт, что приятное. Так что следующий час прошел весьма познавательно, весело и с угрозами. По дороге старший Вересков с трудом сдерживал улыбку, глядя, как я парирую выпады своих подопечных, а вот его брат ржал в открытую, еще и подтрунивая над парнями, чем заслужил мой недовольный взгляд.

К моменту, когда мы добрались до парадного входа крепости «Клевер», наш предводитель Яромир уже скрылся. Стоило мне перешагнуть порог неприступной цитадели, одним своим видом внушающей трепет, я принялась оглядываться, с интересом рассматривая интерьер.

— Это что? — тихо спросила я у младшего Верескова, замерев напротив небольшого пруда, расположенного прямо в центре мраморного зала, в котором мы оказались, миновав холл.

Мое внимание привлек не столько сам водоем, огороженный мраморным бортиком, сколько его содержимое. В нем плавали рыбы… Две большие рыбины, от которых шло золотое свечение.

— Золотые рыбки, — подтвердил мою догадку бессердечный блондинчик и попытался подтолкнуть вперед, вслед за мальчиками, скрывшимися за одной из дальних дверей.

— Настоящие?

— С утра были.

— Те самые, волшебные, из леса Дриад?

— Даже не думай… те.

— О чем? — почти честно удивилась я, потому что определенных мыслей действительно пока не появилось. Только желания. Три!

— Вот именно о том, о чем сейчас подумали, не думайте. Никаких пожеланий, просьб и даже требований! Это новый, лимитированный, вид, который выполняет всего одно желание вне зависимости от личности субъекта. Видите золотое свечение? Это заряд манны небесной, который после активации и приводит в движение механизм исполнения желания.

— То есть рыбки все-таки ненастоящие?

— Скажем так, с ограниченным функционалом. Поэтому не задерживаемся и идем дальше.

— А там, дальше, еще что-то интересное будет?

— Много чего. Это я вам обещаю, — коварно так улыбнулся Ставр, и я вдруг поняла, что да, у нас намечается война. И погибнет в этой битве либо моя нервная система, либо его!

Смерив младшего князя подозрительным взглядом, я все же потопала дальше. Иду, значит, иду — и чувствую, как меня сзади оценивающе рассматривают. Остановилась, недобро оглянулась на великовозрастное дитя и уточнила:

— Не хотите пойти впереди?

— Не хочу.

— А придется. Я, знаете ли, тут впервые и понятия не имею, куда следовать.

— Пока прямо. Потом поворот налево и…

— Ставр Добрыныч, не заставляйте брать грех на душу и бить ребенка!

Вроде намек был более чем невинный, но заказчик неожиданно перестал улыбаться и насупился, всем видом демонстрируя, что тема возраста для некоторых является запретной.

— Судя по выражению вашего лица, рукоприкладству все же быть. Но бить будут меня…

— Если бы вы только знали, как мне сейчас хочется запереться в одной из нижних комнат с потрясающей звукоизоляцией, связать вас и… продемонстрировать, что возраст — отнюдь не показатель зрелости. Поверьте на слово, еще один намек на нашу с вами разницу в возрасте — и я исполню свое желание без всякой помощи рыбок! Идемте!

— Какие мы злые, — усмехнулась я, а затем показала язык вслед напряженной спине.

— Я все вижу!

— Не понимаю, о чем вы!

Ставр Добрыныч молча указал пальцем на стену впереди нас, которая была задекорирована разноцветными осколками зеркала. Улыбнувшись, я состроила невозмутимую мордашку, а затем невинно поинтересовалась:

— Нам еще долго идти?

— Уже дошли, — ответил блондинчик и распахнул передо мной дверь.

Определить назначение этой комнаты было нетрудно — кабинет. Большой, просторный и типичный. Не хватало только секретаря на входе да очереди на прием к хозяину. Хотя вру, очередь была. Состояла она из моих мальчиков, которые с недоумением взирали на симпатичную девушку, восседавшую за массивным деревянным столом. Ее волосы, собранные в высокий хвост, имели приятный льняной цвет. Вкупе с молочной кожей, пухлыми розовыми губами и пронзительными черными глазами смотрелась эта краса весьма экзотично.

— Еще раз повторяю: собеседование окончено!

— Что значит «окончено»? — недовольно приподняв идеальную бровь, спросил Любомир.

— Это когда свободных мест больше нет, — с непроницаемым лицом заявила девушка и сложила руки под грудью.

Зря это она, если честно. Учитывая вырез платья, такой показательный жест вызвал повышенный интерес оккупировавших ее вотчину соискателей. Вместо того чтобы исполнить все угрозы минувшего часа по сбору чемоданов и отлету, мои мальчики как-то подозрительно единодушно потребовали допуска к собеседованию.

— Что происходит? — тихо уточнила я, пока незнакомка сверлила гостей недовольным взглядом, а Ставр Добрыныч ехидно ухмылялся. — Кто всю дорогу доказывал, что я бессовестная сваха, которая обманом притащила вас на заклание холостяцкой жизни?

— Да мы тут подумали… — начал Дарьян.

— Жена — она же в хозяйстве штука полезная… — продолжил Рафаэль.

— Стирает, убирает, готовит. И в горящую избу войдет, и коня на скаку остановит…

После этих слов Наума мы с девушкой переглянулись, офигевая от фантазии парней.

— Да и приданое неплохое, — припечатал Любомир и обворожительно улыбнулся. — Ну что, красавица, продолжим наше общение или сразу перейдем к… интересному?

— Это к чему?

— К ловле коней, — хмыкнула я и опустилась на ближайший стул с высокой спинкой.

Если этот фарс продолжится, я буду смотреть его, сидя в первом ряду.

— К знакомству! — заулыбался Дарьян, демонстрируя дырку от потерянного в ходе матча зуба.

— Знакомство с потенциальной женой пройдет завтра. Марья как раз вернется из отпуска… — И уже тише: — Надеюсь, она успела подлечить нервы после предыдущего отбора.

— Так это не вы наша суженая?

— Не я, — чуть улыбнулась красотка.

Снова зря. Мужики такие жесты воспринимают как приглашение к активным действиям и идут в бой.

— Так, может, тоже поучаствуете в отборе? Оцените, какое счастье вам привалило! — продолжил завоевательную политику Дарьян, перехватывая любимую клюшку поудобнее.

— Она уже чуть жива от этого самого счастья, — раздался недовольный голос, после чего из соседней комнаты выплыло прекрасное видение неопределенного возраста и пола. Одетое в бирюзовый брючный костюм на восточный манер, это чудо могло похвастаться длинными черными волосами, шикарными раскосыми глазами шоколадного цвета, пухлыми губами с розовым блеском и… небритым подбородком. — Здоровеньки, Ставр Добрыныч. Еще конкуренты?

— Это смотря кому и в чем, — авторитетно заявил Наум и сделал шаг за спину Любомира, отчего последний слегка побледнел.

— И так ясно. Все мы здесь собрались для того, чтобы найти для Марьи-искусницы вторую половинку! Конечно, окончательный выбор за клиенткой, но я бы посоветовал присмотреться к моим молодцам! — произнесло видение, которое, судя по монологу, все же относилось к представителям сильного пола.

— Предлагаю решить этот вопрос чуть позже, когда все распакуются и отобедают. — Я решила взять дело в свои руки. В конце концов, мне за это заплатили, и весьма неплохую сумму, надо отрабатывать. Тем более что непосредственное начальство уже начало проявлять признаки недовольства. — Ну что, позволите моим мальчикам поучаствовать в гонке женихов?

Окинув парней задумчивым взглядом, блондинка медленно кивнула. Мальчики тут же довольно заулыбались, а странное видение лишь фыркнуло и гордо уплыло в обратном направлении.

— Вам тоже туда. Сейчас подойдет Яромир Добрыныч и все расскажет.

— До встречи, — напоследок промурлыкал девушке Любомир и решил переключиться на меня: — А теперь, госпожа «не сваха», будьте любезны все объяснить! Подробно!

— А почему сразу я? Это была его идея! — И я ткнула пальцем в сторону Глыбы.

Ставр на тыкательные движения отреагировал милой улыбкой в стиле «сама во всем виновата» и как ни в чем не бывало отправился вслед за странным бирюзовым видением.

— Итак?

— Я все расскажу, но только когда буду уверена, что поблизости нет лишних ушей. Пока же предлагаю пойти и послушать, чем нас порадуют хозяева дома.

Спорить со мной никто не стал, что было весьма приятно. В соседнем помещении, которым оказалась просторная гостиная, было многолюдно. Помимо меня присутствовала еще одна молодая женщина, на вид чуть старше тридцати. Остальной контингент — мужчины на самый разный вкус и цвет. Ну и странное видение, куда же без него. Хоть и с натяжкой, но оно относилось к сильному полу.

Окинув всех беглым взглядом, я поздоровалась и подвела своих мальчиков к дивану, на котором уже обосновался Ставр. Без ложной скромности и стеснения я присела рядом с ним, ожидая явления второго хозяина. Заводить беседу с кем-либо не хотелось, да и не моглось. Слишком тяжелой была дорога.

Яромир Добрыныч появился минут десять спустя, причем не один, а в компании виденной ранее светловолосой дамы.

— Еще раз здравствуйте, дорогие гости. Думаю, напоминать о том, для чего вы все здесь собрались, не стоит? — После тонкого намека мужчины благоразумно перевели взгляд с красотки на хозяина дома. — Для начала позвольте вам представить мою невесту — Димию Алексеевну. Она будет принимать непосредственное участие в организации отбора и контролировать… нашу сестру. Прежде чем вас расселят по комнатам, будьте любезны подписать небольшой договор, а также оставить контактные данные близких родственников, с которыми можно связаться в случае непредвиденных обстоятельств.

Всем раздали по небольшой стопке исписанных листов. Отобрав несколько штук у Рафаэля, я начала вчитываться в пункты. И чем дальше продвигалась, тем больше становились мои и без того немаленькие глаза.

— Это что? — почти шепотом спросила у Ставра.

— Стандартный договор.

— Стандартный — для кого?

— Для всех участников. Не стоит так беспокоиться, большинство пунктов — чисто номинальные.

— Да? Например, раздел три: «Права и обязанности сторон». Цитирую пункт три-один-один: «Соискатель обязан соблюдать требования Братства защиты редких видов животных. Если во время выполнения задания соискатель окажется в желудке одного из хищных плотоядных, он обязуется не вредить данному существу ни словом, ни делом». Во-первых, как тогда моим мальчикам из него выбираться? И во-вторых, какие еще хищники?!

— Да разные были… У Марьи, знаете ли, богатая фантазия. А задания для состязаний придумывает именно она.

— А сестра у вас… кто?

— Некромант. — Ставр коварно ухмыльнулся. — По вечерам.

— А по утрам?

— Тамада.

— А, ну тогда да, тогда вопросов нет. Мальчики, мы уходим!

Но мальчики меня не слушали, погрузившись в изучение договора, и мне пришлось сделать то же самое.

— Пункт три-один-два: «Соискатель обязан соблюдать требования Фонда защиты уникальных атмосферных осадков…» — Я подняла удивленный взгляд на Ставра.

— Ну, было один раз… дождь из лягушек пошел. Иванушка какой-то дурачком оказался… или царевичем, черт их разберет… В общем, счел он это знаком и кинулся квакушек целовать, а тут эти… из фонда… Штраф оплачивали обе стороны.

— С обязанностями ясно, — не сдержала я тяжелого вздоха. — А права у кандидатов есть?

— А как же! — оживился заказчик. — Читайте дальше.

Я перелистнула страницу и углубилась в чтение.

«4.2 Соискатель имеет право:

4.2.1 получить знахарскую помощь в разумные сроки;

4.2.2 отказаться от услуг некроманта;

4.2.3 использовать меч-кладенец при условии соблюдения п.3.1.1 о непричинении вреда редким животным…»

— Мальчики, вас же ставят в невозможные рамки! Я бы даже сказала — опасные для жизни.

Но меня снова проигнорировали, потому как дошли до пункта восемь «Вознаграждение». И чем больше они читали, тем ехиднее становились улыбки на лицах. Причем не только у моих кандидатов, но и у всех мужиков в комнате, так что я поспешила открыть нужное место.

«Вознаграждение соискателям начисляется по итогам каждого отборочного тура. В случае получения травм и увечий премия за прошедший тур удваивается. Соискатель, показавший в состязании лучший результат, получает удвоенную премию за этап. Соискатель, показавший в состязании худший результат, исключается из дальнейшего отбора.

Победитель — соискатель, набравший больше всего золотых за все туры, — обязуется внести их на счет новой ячейки общества после свадьбы с княжной Вересковой.

В случае если невеста оспорит право победителя на брак, вся сумма остается ему».

— Хм… — Я задумчиво покусала нижнюю губу, пока не почувствовала, как Ставр придвинулся ко мне плотнее, при этом пожирая взглядом. — Это получается, мужем станет инвалид?

— Почему? — не уловил ход мыслей заказчик.

— Слишком большие компенсации за травмы. И тут одно из двух: либо народ будет специально лезть под удар, получать компенсацию и уходить, либо до финиша дойдет богатый инвалид.

— Вы недалеки от истины, — хмыкнул Ставр. — Но, согласитесь, разумное и щедрое предложение.

— Именно поэтому у меня зачесалась левая пятка.

— Простите, не совсем понимаю связи, — нахмурился заказчик.

— Подвох чует. Я бы даже сказала — неприятности.

— Поверьте, Велена Никитична, никакого подвоха. Обычные испытания для выбора самого-самого для нашей сестры. Это ее слова, между прочим.

— Здорово, но есть одно «но»… — И, наклонившись ближе к Глыбе, чтобы нас никто не услышал, возмутилась: — Вы же говорили, что мои кандидаты — просто для фона. А раз так, почему они должны рисковать своими жизнями?

— Потому что, — так же шепотом начал младший Вересков, — им самим без этого станет скучно. А так, вы только взгляните, они уже предвкушают развлечение! Уже разбудили в себе дух охотничьего азарта. Велена, поверьте, это не первый отбор. Мы с братом учимся на своих ошибках и надеемся сделать это состязание последним. И если вы станете в точности следовать нашим указаниям и активно помогать, так оно и будет. Кстати, я опять запамятовал: за это вы получите дополнительные бонусы.

— Какие же?

— Сюрприз!

— Иначе говоря, вы еще не придумали, — усмехнулась я, глядя на ничуть не смутившегося блондинчика. — Ну что ж, по рукам. Но даже несмотря на договор, если моим мальчикам будет угрожать настоящая опасность, я разорву сделку. И мне плевать на ваши бонусы, и даже не рассчитывайте в этом случае взыскать с меня неустойку.

— Иного я от вас и не ожидал, — как-то уж слишком довольно улыбнулся этот мелкий интриган и поднялся с дивана, принимая от кандидатов подписанные договоры.

— Всем спасибо! Вопросы есть? Раз нет, предлагаю пройти в обеденный зал. После трапезы персонал покажет ваши комнаты.

Вопросы, конечно, были. Например, мне бы переодеться с дороги! Впрочем, мой походно-полевой вид смущал меня одну, поэтому я плюнула на все и проследовала за остальными в столовую.

Обед прошел за легкой беседой и знакомством. Оказалось, что, помимо меня, братья заключили контракт с двумя брачными агентствами и одним частником. Им оказалась та самая рыженькая барышня, присутствовавшая при чтении договора. А вот представители контор были мужчинами, если, конечно, к этой категории можно отнести бирюзовое видение. Каждый из нас привез по четыре кандидата, и все они также сидели за столом, с подозрением косясь на соседей. Выбор Марье предстоял непростой, я бы даже сказала, весьма соблазнительный, так что я не хотела бы очутиться на ее месте.

Задумчиво разглядывая конкурентов, я потянулась к салфетке, чтобы промокнуть губы, и как-то умудрилась порезаться о лежащий рядом нож. Рана оказалась на удивление глубокой, окрасив в алый и салфетку, и скатерть.

— Ой! — только и успела вскрикнуть я, как рядом оказалась Димия Алексеевна.

Взяв мою руку, она оперативно залечила порез и передала салфетку слуге. Затем коротким заклинанием очистила скатерть и вопросительно посмотрела на меня:

— Хорошо себя чувствуете? В обморок падать не собираетесь?

— Все в порядке, спасибо, — поражённая быстрой реакцией, отозвалась я немного заторможенно.

Еще пару мгновений Димия пристально вглядывалась в мое лицо, после чего вернулась на свое место. Вскоре трапеза закончилась, и всех гостей препроводили в отдельное крыло, которое могло похвастаться не только достаточным количеством жилых комнат, но и шикарным тренажерным залом, а также бассейном. Последнее особенно привлекло мое внимание. Люблю плавать.

Размещали нас всех по одному, причем «свахам» достались апартаменты в начале коридора первого этажа, а кому-то из претендентов на руку и сердце пришлось подниматься на второй. Проверив, куда именно поселили моих молодцев, и порадовавшись, что не так уж далеко от меня, я наконец вошла в свою спальню и огляделась.

Типичный гостиничный номер — просторная комната с двуспальной кроватью и огромным окном с видом на кусочек сада. Также обнаружился встроенный в стену шкаф, под потолком висел монитор и, что самое приятное, имелся свободный доступ к информационной сети. Туда-то я и полезла, ругая себя, что не удосужилась запросить досье на семейство Вересковых до отъезда. Кое-что я о них знала, но вот информация о невесте стала неожиданностью. Дар некроманта — еще ладно, но в то, что княжна работала тамадой, верилось с трудом, новость была из разряда невероятных. Во избежание очередных сюрпризов я быстро набросала старому знакомому письмо с просьбой о помощи. Ответ с обещанием в короткие сроки предоставить все возможные сведения пришел пару минут спустя, что не могло не радовать.

Теперь-то можно было привести себя в порядок и отдохнуть. Заглянув в шкаф, я порадовалась исполнительности горничных, которые уже развесили мои вещи, и достала новенькую розовую пижаму с серыми одуванчиками, халат и тапочки. Первую бросила на кровать, чтобы дожидалась хозяйку, а с другими отправилась блаженствовать. Все же существу (ибо неясно, человек это был или нет), которое изобрело ванну, следовало поставить памятник!

Горячая вода с ароматическими маслами оказала настолько расслабляющее действие, что я неожиданно для самой себя уснула. Снилось мне что-то невероятно приятное, теплое и уютное. А еще почему-то казалось, что на меня пристально смотрят, но взгляд этот совсем не пугал. Наоборот, вызывал непонятную эйфорию и безотчетное желание улыбаться. От этого я и проснулась.

Некоторое время сонно щурилась на потолок, пытаясь удержать ускользающее ощущение блаженства, а затем медленно перевела взгляд на окно. Там постепенно опускался за крепостную стену огромный солнечный диск, заливая комнату багряным теплом. Игра цвета и тени вызывала невероятное ощущение чего-то волшебного. Я даже не сразу сообразила, что лежу не в ванной, а на кровати. Причем обнаженная, под заботливо накинутым одеялом…

— Нежданчик… — Я огляделась по сторонам.

В комнате посторонних не наблюдалось, что, несомненно, радовало. На стуле висела моя пижама, а на полу валялось влажное полотенце. В голове крутился только один вопрос: кто? Потому что я лунатизмом не страдала — это точно. Сама при всем желании выбраться из ванной и добраться до кровати не могла. Значит, кто-то помог. Но вот кто, оставалось загадкой, и вряд ли я захочу ее отгадывать, потому что было неимоверно стыдно и чуточку страшно. Это какие же чары на меня наложили, что я не проснулась? А если дело не в чарах?

Невесомое и радостное настроение неожиданно поползло вниз. Вместе с ним поползла и я — с кровати на пол. Если верить настенным часам, время приближалось к ужину. Пора было приводить себя в порядок и вливаться в рабочий процесс.

Для ужина я выбрала платье спортивного типа и любимые кеды. Собрав волосы в пучок, который с пепельным омбре[1]смотрелся особенно интересно, и слегка накрасившись, я отправилась отрабатывать гонорар. Перво-наперво стоило начать с переговоров с коллегами.

Напротив располагалась дверь Огне́вы, которая, судя по чуть заостренным ушкам, была либо полуэльфийкой, либо жертвой новомодных тенденций. Второе казалось более вероятным, потому что среди эльфов рыжих не встречалось в принципе. Конкурентка же имела невероятный пылающий цвет волос, вызывающий чисто женскую зависть. Но берем себя в руки, вспоминаем профессиональную этику и стучимся! Дверь открылась почти сразу.

— Добрый вечер, — поздоровалась Огнева и посторонилась. — Проходите.

— Доброго! Надеюсь, не помешала?

— Честно говоря, опередили. Я как раз собиралась к вам в гости. Кстати, не против, если перейдем на «ты»?

— Буду только рада. — Я села на предложенный стул. — Огнева, я бы хотела обсудить с тобой, да и с другими агентами, несколько моментов.

— Думаю, один из них касается договора, который подписали кандидаты?

— Верно. Честно говоря, меня смущают отдельные пункты.

— Меня тоже. Именно поэтому я предлагаю поговорить с заказчиком, с соискателями и получить разрешение на временное использование аурной печати[2].

— А мы сработаемся. — Я улыбнулась. — Поддерживаю. В сложившейся ситуации возможность самостоятельно контролировать состояние ребят будет очень кстати.

— Что еще?

— Собственно, меня напрягает, что брачные агенты — мы, а издеваться над кандидатами будут Вересковы.

— То есть хочешь ознакомиться с развлекательной программой?

— Было бы неплохо. Ввиду ставших известными подробностей о Марье Добрыничне меня слегка волнует безопасность. Причем как протеже, так и собственная.

— Ты тоже не знала всех подробностей?

— Вересковы — одна из древнейших княжеских семей. В принципе неудивительно, что данные по ним покрыты паутиной тайны.

— Да, но когда человек публичен, про него в любом случае будут ходить слухи. А про наших нанимателей — вообще ничего…

— Справимся, — вновь улыбнулась я, а затем примолкла, внимательно глядя на собеседницу.

— Спрашивай, — правильно истолковав мое молчание, великодушно разрешила рыжая.

— А ты кто?

— Оборотень, — без ужимок ответила Огнева. — Лисица, если быть точнее.

— Так вот почему у тебя такой цвет волос! Кстати, шикарный!

— Спасибо. И, предугадывая следующий твой вопрос, — нет, эльфов в роду нет. Острые ушки — особенности моего рода. И раз у нас зашла такая интимная беседа…

— Я — человек. Просто человек. — Улыбка получилась сама собой.

Прошло то время, когда я страдала из-за потери дара. Наревелась, перегорела. Возвращение силы стало для меня несбыточной мечтой. Я осознала, что на магических способностях свет клином не сошелся. Ведь живут же как-то обычные люди? Радуются восходам и закатам, наслаждаются диковинной кухней и с восторгом взирают на чудеса уличных ловкачей, которые в шутку именуют себя магами. Вот так и я однажды решила просто жить, находя волшебство в окружающих вещах.

С этого момента все изменилось. Я устроилась на работу, которая была мне по душе. Нашла хобби, доставляющее удовольствие. Йога, танцы, салоны красоты и… мужчины, куда без них. Я сама превратила свою жизнь в сказку, без помощи магии и одаренных. Так не это ли дар? Дар быть счастливой.

— Может, и человек, но чувствуется в тебе что-то эдакое… — задумчиво произнесла Огнева.

— Это мой природный магнетизм и профессиональная неотразимость!

— В таком случае предлагаю задействовать эти, несомненно, ценные для брачного агента качества и отправиться посвящать в наши планы коллег.

— Идем. Только сначала скажи, бирюзовое видение — он кто?

— Честно говоря, тут весьма темная история. Одни говорят, что он джинн в отставке. Другие предполагают, что гном-полукровка. Есть даже предположения, что раньше он был шоуменом, но я в это не верю. В любом случае, сам Виторио о себе рассказывать не любит и на все расспросы реагирует довольно агрессивно.

— Намек поняла, тему закрыла. А четвертого тоже знаешь?

— Эльмадин Тото — весьма высококвалифицированный специалист. За океаном он считается одним из лучших агентов, а у нас приравнивается к братьям Потаповым. Вот только если «МЕДВЕДИ» наделены даром богов, то этот — невероятный стратег и дипломат.

Он и мужчиной был весьма приметным. Немолодой уже, по людским меркам, около пятидесяти лет, но при этом подтянутый, с военной выправкой. Взгляд цепкий, оценивающий. А еще очень примечательная загогулинка на шее, которая однозначно являлась хвостиком татуировки. Если я окажусь права в том, что это за вязь, то этот контракт станет еще интереснее и необычнее.

— Ну что, идем?

— Идем! — согласно кивнула я, тем более что до ужина оставалось все меньше времени.

Следующая комната, в которую мы постучали, принадлежала прекрасному видению. Открыло оно не сразу, но когда явилось, мне стало как-то тоскливо. Умеют же некоторые краситься так, чтобы подчеркнуть все достоинства лица. Для меня же верхом таланта было рисование стрелок, и то по праздникам. В остальные дни я предпочитала хлопать наращенными ресницами и мило улыбаться, демонстрируя матовую помаду. Чтобы научиться визажу, требовалось много времени и сил, а их мне и так катастрофически не хватало. Поэтому я продолжала молча восхищаться подобными талантами и регулярно обещала себе, что вот как только появится свободная минутка, так сразу… И благополучно забывала про обещание до следующего раза.

— Чем могу быть полезен?

— Хотим переговорить по поводу контрактов для парней.

— Я внимаю.

— Сначала пригласим оставшегося коллегу, а затем приступим к обсуждению.

— Обсуждат будэм у мэня или у нэго? — раздалось от соседней двери, у которой стоял одетый с иголочки южанин.

После этого вопроса я прониклась дополнительным уважением к Эльмадину и кивнула на его комнату. Как только все устроились, началось наше первое брачное совещание. Длилось оно недолго, но достаточно, чтобы о каждом из присутствующих у меня сложилось мнение. Результатами беседы я осталась вполне довольна и за кандидатами отправилась в приподнятом настроении. Мы выработали определенный план действий и серьезно решили выдать-таки Марью замуж!

* * *

Утро первого рабочего дня началось непозволительно рано. Виной тому были мальчики, которые весьма настойчиво долбились в мою комнату. Когда я, сонная и растрепанная, явила свой помятый лик, подопечные устыдились, но только слегка.

— Что случилось? — прохрипела я, оглядев свеженьких и бодрых молодцев.

Особенно вкусно смотрелся Наум, демонстрирующий богатырское телосложение. Серая майка и трикотажные брюки отлично обтягивали рельеф мышц.

— Велена Никитична, у нас тут утренние тренировки, — рассматривая мою милейшую пижаму, начал Любомир.

— Рада за вас. — Я не удержалась от сладкого зевка. — Благословляю и отпускаю.

— Превосходно, но дело в другом. Мы тут решили, что вы идете с нами.

— Это еще зачем? — От подобного заявления глаза-щелочки сами собой увеличились до блюдечек.

— Маленькая вы, несолидная, — это Рафаэль.

— Худенькая и хрупкая, — Наум.

— Неспортивная! — Ну да, у Дарьяна только одно на уме.

— И непонятно, как в вас столько еды помещается и куда она потом девается! — с толикой зависти вздохнул Любомир, явно заметивший мою нежную любовь ко всему шоколадному.

— Так что с этого дня мы берем вас под свое крыло и начинаем тренировать! — снова взял слово Дарьян.

— Молодцы! Орлы! Я бы даже сказала — курицы-наседки! И вот, пернатые мои, задаюсь я одним вопросом: кто заложил в ваши хорошенькие головы эту идею?

— Ну-у-у… Сами? — неуверенно протянул Дарьян.

— Что-то я сильно в этом сомневаюсь, и, кажется, догадываюсь, кто подстрекатель. Только неясно, с какой целью этот сговор.

— Ну Велена Никитична, мы правда о вас беспокоимся! — начал оправдываться Наум.

— Хотите, чтобы я была здоровая, — дайте мне доспать мои законные восемь часов! А за завтраком обсудим, что не так с моим обликом. Хорошо вам позаниматься!

— Эх, я же сказал, что по-хорошему она не согласится, — вздохнул Дарьян, поглядывая на меня с печалью во взгляде.

— Значит, план «Б», — загадочно произнес Любомир и кивнул Науму.

И тут случилось то, чего я никак не ожидала… Заговор! Самый настоящий заговор с целью привлечь брачного агента к здоровому образу жизни. Наум подхватил меня на руки и понес в сторону спортзала. Вырываться и ругаться смысла не было, да и не хотелось привлекать к себе внимание слуг и княжеских домочадцев. Но вот наградить некоторых убийственным взглядом, в котором сквозило обещание мести, никто не запрещал.

— Велена Никитична, так для вас же стараемся! — успокаивающе произнес Рафаэль.

— Я тоже для вас постараюсь. Уж поверьте мне!

— Не пугаемся. Это она с недосыпу такая вредная, — попытался успокоить всех Любомир.

— Слушай, меня вот давно мучает вопрос: пойдет ли тебе прическа Тугарина? — задумчиво пробормотала я, приглядываясь к роскошной шевелюре нашего метросексуала.

— В смысле?

— Да так, «всмысли» вслух.

— Велена Никитична, хватит угрожать! Мы все равно от своего не отступимся!

— Надеюсь, вашего запала и боевого настроя хватит на весь отбор.

— Кстати, об этом… Ну что, поведаете, за какие заслуги именно мы были выбраны для этого… мероприятия?

— Потому что вы самые красивые? Самые сильные? Самые…

— Нуждающиеся, — перебил Наум невеселым голосом.

— Это не самый большой недостаток для соискателей должности мужа княжны. В любом случае, ни у кого из вас нет шансов.

— То есть? — остановившись вместе со мной, спросил богатырь.

— А то и есть. Так, давайте отойдем вон к тому окну, и Рафаэль накинет полог тишины. Он из нас самый одаренный.

Как только мы отгородились от посторонних ушей, я приготовилась посвятить мальчиков в детали отбора.

— В общем, тут такое дело. Мероприятие имеет чисто номинальный характер. На самом деле Вересковы уже выбрали мужа для сестры, но кто он, известно только братьям. Ваша же задача — поработать фоном. Так сказать, будете свечками, освещающими вишенку на праздничном торте.

— Совсем не единого шанса? — хмуро спросил Дарьян.

— Ну почему же? Есть! Вполне возможно, что план Вересковых провалится, а княжна заинтересуется одним из вас. Но здесь слишком много но, так что вам стоит трезво оценивать свои шансы. Ребят, это не значит, что я сомневаюсь в вашей силе или способностях. Я просто говорю все как есть.

— А почему не сказали сразу?

— Вы бы поехали, если бы узнали, куда и для чего мы собираемся на самом деле?

— Да! — был нестройный хор голосов, и я обвела подопечных скептическим взглядом.

— Вот я, например, давно мечтал побывать в этой крепости и нарисовать несколько пейзажей, — мечтательно протянул Рафаэль.

— А я хотел изучить архитектуру этого древнейшего замка, — молвил Любомир, который действительно увлекался архитектурой.

— Я тут уже бывал, — пожал могучими плечами Наум.

— А я за любую тусу, кроме голодовки! — припечатал Дарьян.

— Ну вот, значит, сама судьба заставила меня собрать вас всех здесь. Мальчики, я ни от кого из вас не требую ни борьбы, ни победы. Но если сами, всерьез, хотите обзавестись женой, препятствовать не стану. Даже помогу, чем смогу. Вы только отнесите меня обратно в кроватку. Все же ра-а-ано еще! — Не сдержавшись, я протяжно зевнула.

— Велена Никитична, после всего сказанного вы для нас еще более ценный кадр. Так что мы просто обязаны позаботиться о вас и вашем здоровье. Но, так уж и быть, сегодня позволим просто поплавать. А вот с завтрашнего дня возьмемся за вас всерьез!

Убью гадину, которая подговорила парней на эту глупую затею! Вернее, сначала испорчу ему жизнь, а затем прибью! От этих мыслей стало полегче, да и настроение немного поднялось. А уж когда меня сгрузили в маленькой раздевалке и показали шкафчик с гостевыми купальниками, то и вовсе жизнь красками заиграла.

Я выбрала черное безобразие на тонких лямочках и пошла искать бассейн. А когда нашла, несколько минут стояла и просто любовалась. Помимо того, что в зале было много тропических растений, делающих его похожим на озеро в гуще сказочного леса, одна из стен бассейна оказалась прозрачной и выходила в соседний зал. Сейчас там тренировались все шестнадцать конкурсантов, демонстрируя великолепные потные тела, с разной степенью мускулистости, загорелости и зрелости. Наверное, это мой рай…

Некоторое время полюбовавшись на ассорти тестостерона и помахав рукой своим вражинам, я спустилась по лесенке и поплыла. Вода была немного теплее нормы и вместо прилива свежести вызывала сонную негу. Сделав пару кругов, я перевернулась на спину и прикрыла глаза.

И все бы ничего, но стойкое ощущение чужого взгляда заставило нервничать. Перевернувшись, я ушла под воду и поплыла к бортику. Вынырнув, быстро осмотрела тренажерный зал, отделенный от меня стеклом. Стоит ли удивляться, что следившим за мной мужчиной оказался Ставр Гадиныч? Улыбка у него была такая, что сомнений не осталось: именно он заложил в головы мальчиков идею о моих занятиях. Мелкий мстюн!

Ну ничего, переживу. За свою недолгую жизнь я многое повидала и со многим сталкивалась, и задетое ЧСВ[3] одного парня — лишь маленькая капелька в огромном море.

* * *

После столь недоброго пробуждения, которому подвергли меня самые близкие в этой крепости люди, настроение было мстительно-убивательное. То есть хотелось поругаться и придушить — в основном одного определенного типа. Ладно если бы эта нелепая выходка со спортом была единственной. Так нет же, Ставр решил всерьез взяться за мою нервную систему, подвергая ее самым жестким испытаниям. Одним из них стал поход в душ после бассейна.

Скользнув в раздевалку, я мысленно поблагодарила Любомира, который принес для меня полотенце и халат, и отправилась в душевую прямо в купальнике. После раннего подъема и теплого бассейна мне требовался заряд бодрости, поэтому режим контрастности был в приоритете.

Включив воду, я залезла под упругие струи и закрыла глаза, наслаждаясь массажными ударами современной душевой системы. Больше всего понравилось, когда напор воды ослаб, а из стеновой панели пошел горячий пар, тут же заполнивший помещение и распаривший кожу.

В момент, когда сверху снова полилась прохладная вода, со спины на талию неожиданно легли мужские ладони. Вздрогнув, я дернулась и попыталась развернуться, но мне не дали, прижав к крепкой и широкой груди.

— С добрым утром, Велена Никитична, — прошептал на ухо наглец, при этом еще и мочку прикусил!

— Утро добрым не бывает, Ставр Гадиныч.

— Я — Добрыныч! — недовольно поправил самый настоящий гад и… укусил за шею.

— А по вам и не скажешь! — возразила я, стараясь скрыть хриплые нотки в голосе.

Просто шея — одно из самых чувствительных мест, и прикосновение губ вызвало мгновенный отклик. Поглаживания, медленно спускающиеся на живот, порождали дрожь и покалывание кожи.

— Думаю, у нас с вами будет время, чтобы проверить все… высказывания в мой адрес.

— Господин Вересков…

— Можно и без фамилии. Хорошо звучит. — И в подтверждение, что кому-то действительно все очень и очень нравится, рука сползла еще ниже и легла на бедро. Вторая самым наглым образом прижала меня к напряженному мужскому телу. Причем напряженному во всех местах, что мне о-о-очень недвусмысленно продемонстрировали.

— Ставр Добрыныч!

— Я очень внимательно вас слушаю, — произнес этот искуситель и начал слизывать с моей шеи капельки воды.

— Ты что делаешь?

— Хм, а с виду барышня взрослая, опытная. Вроде должна и сама понимать…

— Я понимаю, но своего согласия на такие действия не давала!

— А на какие давала?

— Ни на какие! — рыкнула я и, вопреки истерике гормонов и капитуляции здравого смысла, все же сумела вырваться и отскочить от Глыбы.

Зря, конечно, повернулась к нему лицом, ибо вид этого мужчины в одних боксерах вызвал толпу мурашек, которые собрались внизу живота и устроили митинг. Ставр, прекрасно понимая, какое производит впечатление, спокойно встал под душ, выдавил немного геля на руку и принялся намыливаться. Выглядело это чрезвычайно эротично…

— Гад! — в сердцах воскликнула я и вылетела из кабинки, чувствуя, как предательский жар расползается по всему телу, а на щеках расцветает румянец.

Схватив полотенце, я обернулась и выбежала из раздевалки. Уже на полпути к своей комнате я поняла, что забыла и про халат, и про то, что в этом доме непозволительно много народу. Я была настолько зла на блондинчика и на свой неожиданный отклик, что немного выпала из реальности.

Эх, вот далась же я этому мальчишке! То ли действительно понравилась, то ли настолько задел мой отказ, что он решил пойти на покорение неприступной крепости, — непонятно. В любом случае, эти отношения мне не нужны, так что стоит держаться от этого нанимателя подальше и…

Это самое «и» неожиданно вышло из-за угла, и я не успела среагировать, на полном ходу врезавшись в мужчину. Пошатнулась, нелепо взмахнула руками, теряя полотенце, и начала заваливаться назад. Я непременно упала бы, если бы кто-то не обладал столь хорошей реакцией.

— Простите! — слабо пискнула я, в очередной раз оказавшись прижатой к мужской груди.

— Не ушиблись? — очень спокойно спросил Яромир Добрыныч, осторожно отстранив меня, но рук не убирая.

— Нет, — еще тише произнесла я и задрожала.

После выходки Ставра гормоны еще не пришли в норму, а тут новое испытание, у которого был невероятный аромат, завораживающий взгляд и очень горячие ладони, одна из которых лежала на моих лопатках, а вторая — на пояснице. Волна желания оказалась настолько пронзительной, что пришлось закусить губу, чтобы не застонать вслух.

— Вы замерзли? — по-своему истолковал мою дрожь старший Вересков.

— Д-да, — выдохнула я и снова уставилась в карие глаза, не в силах пошевелиться.

Неуловимое движение, и меня окутал поток теплого воздуха, который высушил не только тело, но и купальник. Затем пришел черед поднятого с пола полотенца, в которое меня очень аккуратно завернули.

— Вас кто-то обидел?

— С чего вы взяли?

— Не думаю, что девушка покинула бы бассейн в таком виде, если бы все было в порядке.

— Я… просто спешила. Вспомнила про дела, связанные с отбором.

— Похвальное рвение, — слегка улыбнулся Яромир, и я немного подвисла. — Но в следующий раз все же лучше оденьтесь. Не стоит нагружать целителя лишней работой. Да и народу в замке много…

Он не закончил, но я уловила намек. Здесь действительно было слишком много незнакомых мужчин, и кто знает, умеют ли они слышать слово «нет!» от обычного человека. Предупреждение оказалось более чем уместным, заставив меня смутиться и взять себя в руки.

— Простите, больше не повторится. Спасибо, что избавили целителя от лишней работы, — беззлобно передразнила я улыбаясь.

— Не стоит благодарностей. Пойдемте?

— Куда?

— Провожу вас.

— А вы разве никуда не спешите?

— Немного времени у меня есть.

Спорить я не стала и послушно последовала за заказчиком.

— Я вас точно не отвлекаю? — на всякий случай снова спросила я, чувствуя себя очень неловко.

— Нисколько. Я планировал немного размяться с братом.

— Ясно, — пробормотала я и невольно покраснела от воспоминаний о Ставре. — Раз у вас выдалась свободная минутка, ответите мне на несколько вопросов?

— Постараюсь.

— Когда именно прибывает ваша сестра?

— Уже прибыла. Буквально час назад.

— Значит, пора объявлять для мальчиков готовность номер один, — хмыкнула я и покосилась на улыбающегося Яромира: — Простите, но неужели вас совсем не волнует, что вокруг сестры будет виться столько мужчин?

— Поверьте, Марья способна за себя постоять.

— Да, вчера меня уже просветили по поводу ее навыков и увлечений. Довольно неожиданный выбор для княжны.

— Наша семья всегда отличалась от других некоторой… эксцентричностью.

— Каждый волен жить как хочет.

— Золотые слова, — улыбнулся маг. — Что еще вы хотели узнать?

— Не ожидаю, что вы ответите, но все же — почему не обратились за помощью к брачному агентству «МЕДВЕДИ»?

— Скажем так, на данном этапе нам нужны именно кандидаты в мужья, а не потенциальная пара для Мэр. У нас свои мотивы.

— Значит, даже если кто-то из парней понравится Марье, вы все равно не примете его кандидатуру?

— Увы. Но, сами понимаете, вашим протеже об этом знать не стоит. Если в соревнованиях есть стимул, они получаются гораздо более зрелищными.

— Намек ясен, буду молчать.

— Рад, что мы поняли друг друга. Вот и пришли.

Действительно, за разговором мы успели дойти до моей комнаты. Еще раз поблагодарив Яромира, я скользнула внутрь и закрыла за собой дверь. Веселое утро, ничего не скажешь!

Кое-как успокоившись, я снова отправилась мыться, только теперь по-человечески. После этого привела себя в порядок, надела одно из легких платьев и за десять минут до завтрака покинула комнату. Огнева, видимо, услышав щелчок замка, выплыла мне навстречу, демонстрируя довольный и цветущий вид.

— Смотрю, у кого-то было очень бурное пробуждение!

— Давай не будем о грустном. Я и так держусь только на мысли о завтраке и прогулке по парку.

— Что, все настолько плохо?

— Не то чтобы плохо… Просто моим ребятам взбрело в голову, что из меня надо сделать человека.

— А под человеком они понимают качка-тяжеловеса?

— Ну, не до такой степени, но близко. Проблема в том, что спортзал и я — несовместимы. Поплавать в бассейне — пожалуйста! Побегать — еще куда ни шло! Но тягать железо…

— Вот и передай им это. Скажи, что согласна на тренировки, но только те, что выберешь сама. Кстати, поплавать и побегать я тоже люблю, так что если нужна будет компания — обращайся.

— Нужна! — тут же согласно закивала я. — Только ты уверена, что готова пожертвовать своим сном?

— Если красота требует, почему бы и нет? — улыбнулась рыжая.

— И то правда.

Увы, в столовой наш разговор сошел на нет. Во-первых, потому что нас рассадили на приличном расстоянии друг от друга. А во-вторых, здесь уже собрались почти все главные герои нашего отбора, включая милого ангелочка с золотыми волосами и большими голубыми глазами. Правда, из-за обилия колец с черепами и кожаного шипованного ошейника общее впечатление милой девочки смазывалось.

Конец ознакомительного фрагмента.

Оглавление

  • Ведьмина тайна

* * *

Приведённый ознакомительный фрагмент книги Ведьмина тайна предоставлен нашим книжным партнёром — компанией ЛитРес.

Купить и скачать полную версию книги в форматах FB2, ePub, MOBI, TXT, HTML, RTF и других

Примечания

1

Омбре — техника окрашивания волос, при которой кончики высветляют, как от действия солнца.

2

Аурная печать — маячок, который ставится на ауру создания и позволяет отслеживать его состояние и перемещение.

3

Чувство собственной важности, ЧСВ — концепция, использованная Карлосом Кастанедой в своих книгах, описываемая как чувство превосходства над кем-либо или чем-либо, значимости самого себя и своих поступков.

Смотрите также

а б в г д е ё ж з и й к л м н о п р с т у ф х ц ч ш щ э ю я